ロザリンド・フランクリンは、DNA発見のためにふさわしい評価をいまだに受けていない

最近パリのキュリー研究所を訪れた際、科学分野における有名な女性ノーベル賞受賞者(マリー・キュリーは除く)が明らかに少ないことについて考えさせられました。 先月、スティーブン・ホーキング博士が亡くなり、世界はその驚くべき人生と功績を正しく祝いました。

ロザリンド・フランクリンは1958年4月16日に37歳の若さで亡くなりましたが、彼女のキャリアには少なくとも生涯2年分の質の高い科学が詰め込まれていました。 死後数年、彼女は石炭、ウイルス、そしてとりわけDNAの分子構造に関する研究により、科学者の間で認知されるようになりました。

彼女のDNAのX線回折画像によって、ケンブリッジ大学のフランシス・クリックとジェームズ・ワトソンは、この分子の二重らせん構造を特定し、65年前の1953年4月25日に発表した論文にそのことを書き記しました。 しかし、この発見により1962年にノーベル医学生理学賞を受賞したのは、クリック、ワトソン、そしてフランクリンの同僚であるモーリス・ウィルキンスだけでした。 ウィキペディア

ホーキング博士がノーベル賞を受賞しなかったのは、ブラックホールが放射線を放出することができるという、1974年の彼の画期的な発見が完全に理論的であり、ノーベル委員会が理論家よりも実験家を好む傾向があったことが主な理由です。 それに対して、フランクリンの研究は、実験的な厳密さを欠いていると非難されることはないだろう。 実際、科学的モデルを構築することを犠牲にして、確実で慎重に収集されたデータにこだわったことが、「生命の秘密」の発見者という称号を得るチャンスを損なったのかもしれない。 しかし、ノーベル委員会は、クリックとワトソンの理論モデルに栄誉を与えることを選択した。 しかし、フランクリンが生きていたとしても、ノーベル委員会はクリック、ワトソン、ウィルキンスの3人に賞を与えていただろうと思います。 この時点までにノーベル賞を受賞した最後の女性科学者は、1947年のガーティ・コリで、彼女はキュリーとその娘イレーヌに続く3人目にすぎませんでした。 その後、1960年代に入り、より多くの女性科学者が受賞するようになったが、当時の風潮はまだ女性を差別するものであった。 1974年になっても、電波パルサーを発見した北アイルランドの科学者ジョセリン・ベル・バーネルは、指導者の男性を差し置いて、ノーベル物理学賞の受賞を見送られたのです。 彼女は1941年にケンブリッジ大学を卒業したが、当時はまだ女性が大学の正式メンバーとして認められておらず、学位授与の権利もなかった。 また、男性の同僚に比べて給料が低く、一流の科学雑誌に研究を発表していても昇進できないことに抗議しなければなりませんでした」

写真 51. Wikipedia

職業上のライバル関係や同盟関係といったパワーポリティクスも存在した。 写真51」として知られるDNAの二重らせん構造を明らかにした重要な画像は、フランクリンと彼女の博士課程の学生レイモンド・ゴスリングが、1952年5月にキングス・カレッジ・ロンドンで撮影したものである。 キング・カレッジの同僚であるモーリス・ウィルキンスは、この象徴的な画像をフランクリンの知らないうちに、あるいは同意なしにケンブリッジのワトソンに見せてしまったのだ。 この報告書には、クリックがパズルの最後の1ピースとして重要な役割を果たした実験情報が含まれていたのです。 もしフランクリンが生きていたら、1982年にウイルスとタンパク質-核酸結晶構造に関する研究で、イギリス人女性として2人目のノーベル賞を受賞していたに違いないのです。 フランクリン不在のまま、化学賞は彼女の死後数年間、彼女の評判を回復させるために多大な貢献をした弟子のアーロン・クルグが受賞した。

DNAに関する研究以外にも、フランクリンは関連分子のRNAが二重らせんではなく一本鎖であることを証明した。 また、タバコモザイクウイルスのタンパク質が螺旋状の中空チューブを形成し、その周りにRNAが巻きついていることを、彼女はエレガントなX線結晶構造学によって証明した。 皮肉なことに、これは1950年代初頭にジェームズ・ワトソンが提唱した螺旋状チューブ仮説を裏付けるものであった。 この優雅な仕事は、彼女の死後、クルグが完成させ、彼女を記念して出版したポリオウイルスの研究の先駆けであった

フランクリン自身は、この仕事を自分の本当の成功と捉えていたようであった。 ロンドンのウィレスデン墓地にある彼女の墓碑銘には、「ウイルスに関する彼女の研究と発見は、人類に永続的な利益を残す」と書かれている

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