最古の水生爬虫類「メソサウルス」はおそらく陸上で過ごした

この研究は、幼体がほとんどの時間を水中で過ごしたのに対し、古いメソサウルスは半水生だったことを示唆しています。 画像はイメージです。 Roman Yevseyev and Graciela Piñeiro

化石化したメソサウルスの骨の総合分析により、成熟した標本が陸上動物と同様の解剖学的特徴を持つことが判明

– By Tania Fitzgeorge-Balfour, science writer

水棲爬虫類で最も古いとされるメソサウルスがおそらく人生の一部分を地上で過ごしたことが、「 Frontiers in Ecology and Evolution」に発表された新しい研究により明らかにされました。 メソサウルス成体の化石骨は陸棲動物と類似しており、大型標本の陸上風化化石が比較的少ないことと相まって、中生代は半水棲であり、幼体はほとんどの時間を水中で過ごしていたことが示唆されたのです。 この新しい研究は、爬虫類のライフスタイルや行動を完全に理解するために、全生涯のあらゆる段階の化石を徹底的に分析することの重要性を強調しています。 A Systematic Review

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「最古の完全水棲爬虫類と考えられているにもかかわらず、メソサウルスは陸生種といくつかの解剖学的特徴を共有しています」と、ウルグアイの共和国大学科学学部でこの研究を完了したグラシエラ・ピニェイロ教授は述べています。 「この古代爬虫類の脊椎骨と四肢の包括的な分析から、彼らは発育の初期段階では水中で生活し、成熟した成体は陸上でより長い時間を過ごしたことが示唆されました。”

ウルグアイのマングルロ層から異常に大きなメソサウルスの骨が発見されて以来、ピニェイロと彼女の国際的な研究チームは、体長2メートル前後の、より大きな、おそらく成体の標本が、90センチ前後のメソサウルス骨格ほど豊富でない理由を疑問に思いました。”

“より一般的に報告されているメソサウルス化石の少なくとも2倍の長さの大きな標本は、単に例外的に大きな個体だったのかもしれません。 しかし、彼らが住んでいたマングルーロ潟の環境条件は厳しく、時折現れるメソサウルスがこのような比較的大きなサイズと年齢に達することは困難でした」とピニェイロは説明します。「その後、小型で保存状態の良い標本と比較して、大きなメソサウルス化石はほとんど常に解体されていて、非常に風化して保存状態が悪いことに気づきました。 これは、これらの大きな標本が、死んだときに長時間空気に触れていたことを示唆しています」

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Mesosaurus の骨格の復元と、この古代の爬虫類の異なるライフステージを表す骨格の分析において、研究者は、陸上、陸棲であった証拠を探すために遺跡を調べました。

陸上、半水中、水中の動物は骨のプロファイルに明確な違いがあるので、形態計測法を用いて化石骨の形状を分析したのです。 幼体から成体までの40体のメソサウルス標本を調べ、その骨のプロファイルを、ワニやウミイグアナなど、水生あるいは半水生であることが知られている類似の爬虫類のものと比較した。

「メソサウルス成体の足根骨(足首の部分の骨の集まり)は、以前広く指摘されていたような完全な水生行動ではなく、より陸上的または水陸両用の運動をしていたことを示しています」と、同じくレプブリカ大学のパブロ・ヌニェス教授は述べています。 「また、尾の骨である尾椎も、半水生動物や陸生動物に類似していることがわかりました。 このことは、最古で最大のメソサウルスは、化石の保存状態が水中ほどよくない陸上でより長い時間を過ごしたという仮説を支持するものです」

中獣類に関する特集記事の一部として発表されたこれらの発見は、胚膜を持つ卵を産んだ初期の先史時代の動物に関する将来の研究や、爬虫類の進化の理解にとって、より広い意味を持っています。

ピニェイロは、「私たちの研究は、種のライフスタイルや行動に関する古生物学的解釈を確立する前に、幼体や成体を幅広く含む、種の全個体群を表す化石を扱うことの重要性を強調しています」と説明し、「これらの発見はまた、特に羊水卵の進化という観点から、中生代の近縁種の推定されるライフスタイルに重要な意味を持ちます」と続けました。 例えば、中生代の卵と母親の体内の胚を以前発見したおかげで、今回の発見は、羊膜卵が捕食を避けるために水中から離れる戦略として水生または半水生の動物に現れたかもしれないという以前の仮説を支持することができます」

原文ママ。 メソサウルスは完全に水棲の爬虫類であったか」

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