La fascinante procession Babalú-Ayé de Cuba honore les traditions africaines et catholiques

Après plus de 50 ans d’embargo économique et de politique de la corde raide, l’annonce il y a un an du renouvellement des relations diplomatiques entre Cuba et les États-Unis a été une surprise. Washington, D.C., avait été inondée de rumeurs annonçant un changement imminent, mais presque personne n’avait deviné l’ampleur de ce développement remarquable dans la géopolitique mondiale. Pour beaucoup, en particulier les exilés cubains du monde entier, c’était l’un de ces moments historiques inoubliables, comme le premier homme sur la Lune ou la chute du mur de Berlin.

Certains l’ont qualifié de miracle, car il s’est produit un jour propice pour les Cubains.

« N’est-il pas étonnant que cela se soit produit le 17 décembre ? », s’est exclamée l’anthropologue cubano-américaine Ruth Behar dans un article qu’elle a écrit pour le Washington Post. « C’est un jour de grande importance pour les Cubains, où des milliers d’entre eux font un pèlerinage annuel au sanctuaire de Rincón pour marquer la fête de San Lázaro. »

Plusieurs de mes amis et collègues cubains m’ont dit que cet événement capital « devait » avoir lieu ce jour-là. Depuis 1992, je visite Cuba en tant qu’ethnographe et chercheur d’une tradition afro-cubaine unique qui honore à la fois le Saint Lazare catholique et le Babalú-Ayé d’inspiration africaine. (Oui, c’est le même Babalú que l’interprète Desi Arnaz chantait dans « I Love Lucy ».)

Dans le catholicisme cubain, Lazare, le saint patron des pauvres et des malades, est représenté comme un mendiant sans abri entouré de chiens. Certains disent qu’il était un évêque du quatrième siècle, mais la plupart des Cubains l’imaginent comme le Lazare biblique – le pauvre homme qui ne peut pas entrer dans le royaume des cieux, que Jésus ressuscite des morts. Le Lazare de Cuba fait des miracles pour les indigents et les infirmes, ce qui en fait l’un des saints les plus populaires du pays.

Dans la tradition religieuse d’inspiration africaine connue sous le nom de Santería ou Oricha, Babalú-Ayé est à la fois craint et aimé. Considéré comme responsable de l’apparition d’épidémies comme la variole, la lèpre et le sida, Babalú-Ayé guérit également ces maladies. Les anciens d’Oricha racontent qu’il a été exilé de sa patrie avec les Lucumí parce qu’il a répandu la variole parmi eux, et ils racontent son voyage chez les Arará, qui ont été guéris par lui et ont finalement fait de lui leur roi.

Les anciens enseignent qu’il est un vieil homme irascible et si mystérieux que son omnipotence est presque impossible à comprendre. Ils enseignent aussi que chacun doit toujours prier pour la santé, et que Babalú est l’un des garants de cette bénédiction la plus importante.

Certains poussent une carretilla, une petite charrette. Comme le modeste autel des aumônes, ces charrettes improvisées comprennent généralement une statue de saint Lazare. (Alejandro Ernesto/epa/Corbis)

Les Cubains connaissent la pauvreté et la maladie. Avant l’occupation américaine de Cuba en 1902, des épidémies de scarlatine éclataient presque chaque année, et des milliers de personnes mouraient. Avant la révolution cubaine, de nombreux travailleurs agricoles vivaient des cycles annuels de pauvreté et de faim en attendant que la récolte de sucre leur fournisse du travail. Plus récemment, l’effondrement de l’Union soviétique en 1989 a entraîné une contraction économique de quelque 50 %, et de nouveau, de nombreux Cubains ont souffert de la faim.

Lors de mon premier voyage de recherche en 1992, en tant qu’invité de l’Académie des sciences, mon unique repas quotidien consistait en une tasse de riz et un œuf au plat chaque jour, avec des mangues et du café.

Le 17 décembre, les pèlerins inondent les rues de Rincón, où se trouvent une léproserie et une église dédiée à Saint Lazare. Certains ont pris l’avion à La Havane depuis l’étranger et ont parcouru les 25 miles jusqu’à la petite ville. D’autres ont marché depuis leur domicile à Santiago, et d’autres encore depuis Bejucal, la ville voisine.

Au crépuscule, la police a fermé la route principale aux voitures afin d’accueillir les foules. La marche est si centrale dans cette entreprise que les gens l’appellent la caminata – la marche spéciale, au lieu d’un pèlerinage.

Dans le catholicisme cubain, Lazare, le saint patron des pauvres et des malades, est représenté comme un mendiant sans abri entouré de chiens. (Enrique De La Osa/Reuters/Corbis)

Des images populaires de Saint Lazare le montrent vêtu d’un sac et marchant sur des béquilles le long d’une route qui mène vers une tour lointaine. (Les histoires sur Babalú-Ayé incluent également sa marche sur de longues distances.) À la fin de la journée, la plupart des habitants de Rincón se rendront à l’église.

Certaines personnes poussent une carretilla, une petite charrette. Comme le modeste autel pour les aumônes, ces charrettes improvisées comprennent généralement une statue de saint Lazare. Souvent, la statue est recouverte d’une toile de jute et porte un tissu rouge – tout comme la célèbre « image miraculeuse » de Saint Lazare qui se trouve dans le sanctuaire de l’église de Rincón.

Les pèlerins remplissent souvent leurs carretillas avec les offrandes de fleurs, de bougies et de pièces de monnaie pour l’aumône. Parfois, ils soufflent de la fumée de cigare sur les images du saint – semblable à une tradition d’inspiration africaine de souffler de la fumée sur un autel.

Parfois, ils soufflent de la fumée de cigare sur les images du saint – semblable à une tradition d’inspiration africaine de souffler de la fumée sur un autel. (Michael Mason)

Beaucoup de gens accomplissent ces actes de dévotion en raison d’une promesse – ils tiennent leur parole à l’esprit après qu’il ait accordé leurs requêtes. D’autres encore font ces choses comme des actes solennels de prière – des gestes destinés à solliciter l’attention du saint.

Certaines personnes s’habillent en sac et portent des béquilles. Ils marchent en jorobado- bossu-comme Babalú-Ayé lorsqu’il errait dans les lieux désolés de la Terre. À son moment le plus sombre, Babalú-Ayé était complètement infirme et ne pouvait même pas marcher. Son voyage était si urgent qu’il continuait à avancer, se traînant sur la route vers sa destination, ou comme le diraient les anciens religieux, son destin.

Et donc, les dévoués se couchent sinistrement sur le sol et se traînent en avant. D’autres se tournent sur le dos et utilisent leurs jambes pour se propulser, raclant leurs vêtements et leur chair sur le pavé dur. Souvent, vous ne pouvez pas les voir sur la route sombre, mais l’expérience d’entendre les gémissements de leur souffrance s’élever dans la nuit est aussi sinistre et déconcertante qu’elle est difficile à décrire.

Que leur voyage ait commencé à La Havane, ou dans les villes voisines, ou à la barricade de la police à la limite de Rincón : Tous rendent hommage à la divinité en devenant poussiéreux et sanglants – nous rappelant la qualité précaire et brute de la vie humaine.

Les dévoués s’allongent sur le sol et utilisent leurs jambes pour se propulser sur le pavé. (Michael Mason)

Tous se dirigent vers l’église. Et tous cherchent à guérir leurs blessures. Une fois arrivés, ils attendent l’arrivée de sa fête, le 17 décembre.

Au moment où les rues de Rincón débordent de pèlerins, ceux qui ne font pas le voyage accomplissent une cérémonie complexe chez eux.

Le monde de la Santería, d’inspiration africaine, est complexe, et différentes communautés qui pratiquent le rituel de manière à maintenir des distinctions historiques et géographiques avec les traditions pratiquées en Afrique. Partout sur l’île, les Cubains pratiquent leurs propres versions de l’awán, une cérémonie dédiée à Babalú-Ayé, où un panier est tapissé de sac et entouré d’assiettes de nourriture. Certains anciens religieux disent que 13 assiettes, d’autres 17 et certains disent même que 77 assiettes doivent être présentes.

À son moment le plus sombre, Babalú-Ayé était complètement infirme et ne pouvait même pas marcher. (STR/Reuters/Corbis)

Après le coucher du soleil, les participants se rassemblent autour du panier, prenant des poignées de nourriture de chaque assiette et les frottant sur leur corps pour éliminer la négativité ou l’osobo. Chaque poignée de nourriture est ensuite rejetée dans le panier, jusqu’à ce que tout le monde soit purifié. Un coq tacheté, une poule d’Inde, deux œufs et le já, le balai rituel de Babalú, sont utilisés dans le cadre du rituel de purification. À la fin, les gens marchent autour du panier et chantent des louanges à la divinité.

Chaque lignée religieuse a complété le rituel de l’awán de différentes manières, mais les éléments essentiels demeurent à travers l’île.

Un awán suit les rigueurs de la tradition Lucumí, la lignée Arará-Dajomé popularisée par les Armando Zulueta, originaires de la petite ville cubaine de Perico dans la province de Matanzas. Au fond du panier, ils déposent du charbon de bois émietté, suivi d’un morceau de pain enduit d’huile de palme et surmonté de sept piments de Guinée. Chacun de ces objets apporte une présence matérielle à un aspect de l’histoire du Babalú-Ayé.

A l’inverse, Pedro Abreu, un des principaux prêtres de la lignée Arará-Sabalú, commence une autre tradition awán en traçant un cercle de craie sur le sol. À l’intérieur du cercle, une série de marques complexes est faite pour invoquer les moments clés de l’histoire de la vie de Babalú-Ayé. Appelés atenas, ces signes proviennent du système de divination ; chacun d’entre eux apporte le aché – pouvoir spirituel – spécifique du signe sur l’awán et la vie de ceux qui y participent.

Face à un changement politique sans précédent le 17 décembre, ce jour reste aussi celui de la cérémonie et de la tradition à Cuba.

Le peuple cubain continue d’honorer Saint Lazare à Rincón et de pratiquer l’awán dans ses foyers. Ils commémorent leur histoire en tant que peuple, ils reconnaissent leur vulnérabilité humaine et ils lancent un appel pour qu’on leur rende leur intégrité.

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