La tragédie de Lynyrd Skynyrd

22 mai, 2020 – 18 min de lecture

« L’ange des ténèbres est sur vous . … l’odeur de la mort vous entoure. » – « That Smell » par Lynyrd Skynyrd ; enregistré durant l’été 1977 à Doraville, en Géorgie. Une des dernières chansons que Ronnie Van Zant a écrites

Le 19 octobre 1977, Lynyrd Skynyrd a terminé son spectacle au Greenville Memorial Auditorium de Caroline du Sud et s’est préparé à partir pour son prochain concert à Baton Rouge, en Louisiane, le jour suivant. C’était le quatrième concert de ce qui semblait être la tournée la plus réussie du groupe, avec 45 concerts. Deux jours plus tôt, deux événements distincts mais capitaux s’étaient produits.

Le premier était que l’album épique « Street Survivors » du groupe, leur cinquième, était sorti et avait été certifié or. Il mettait en valeur les talents de guitariste et de chanteur de Steve Gaines, qui avait rejoint Skynyrd un an plus tôt sur la suggestion de sa sœur, Cassie, qui était choriste.

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La seconde est que des flammes de 3 mètres avaient été observées sortant du moteur droit du Convair 240 de 1947 du groupe, ce qui a conduit la plupart du groupe et de l’équipage à hésiter à monter à bord le soir du 19 octobre.

L’avion avait été loué par le manager de Skynyrd, Peter Rudge, pour trois versements de 5 000 dollars, après que le groupe de rock Aerosmith ait examiné l’avion puis l’ait refusé. Ils n’étaient pas satisfaits de la mécanique de l’avion – et les pilotes qui fumaient et se passaient une bouteille de Jack Daniels dans le cockpit ne leur plaisaient pas. Soit Rudge n’a jamais vu de telles choses, soit il ne s’en est pas préoccupé. Quoi qu’il en soit, il aurait toujours pris un vol commercial (en première classe), tandis que le groupe a été transporté par navette dans un avion vieux de 30 ans (et pas correctement entretenu.) (Pour être juste envers Rudge, Skynyrd avait une mauvaise réputation sur la plupart des avions affrétés par des particuliers, ce qui nécessitait le prêt ou l’achat d’un avion.)

Des plans ont été faits pour que le Convair soit examiné à Baton Rouge, ainsi que l’enregistrement dans un Learjet plus approprié après le voyage.

Cassie Gaines était tellement contre le fait de prendre le Convair à partir de Greenville qu’elle a acheté un billet sur une compagnie aérienne commerciale – mais a fait marche arrière à contrecœur, car elle ne voulait pas partir sans son frère, Steve. Le claviériste Billy Powell a raconté plus tard que les épouses et les familles des membres du groupe ne voulaient pas qu’ils fassent ce dernier voyage en Convair. Le guitariste Allen Collins a d’abord dit qu’il ne monterait pas dans l’avion parce que ce n’était pas « correct ». Seul le leader du groupe, Ronnie Van Zant, semblait calme et serein face à ce voyage de plus de 600 miles. Il a dit au guitariste Gary Rossington : « Si le Seigneur veut que tu meures dans cet avion, quand ce sera ton heure, ce sera ton heure. »

L’avion a décollé à 17 h 02 de l’aéroport de Greenville Downtown. Une fois dans les airs sans incident, Van Zant s’est étalé sur le sol, pour étirer son dos douloureux. Certains de ses camarades de groupe se sont impliqués dans une partie de poker tapageuse, tandis que d’autres, sachant qu’ils seraient débarrassés de l’avion à Baton Rouge, ont joué de la musique et dansé dans les allées.

À 18 h 42, le pilote Walter McCreary a contacté par radio le centre de contrôle du trafic aérien de Houston. Le moteur droit avait eu des crachotements, puis s’était complètement éteint. McCreary demande l’aéroport le plus proche, n’importe quel aéroport. On lui donne les vecteurs pour l’aéroport de McComb-Pike County, à quatre miles au sud de la petite ville de McComb, Mississippi et à 17 miles de leur emplacement actuel. Le Convair devait s’incliner et faire demi-tour pour l’atteindre. Malheureusement, l’avion n’avait plus de carburant et le moteur gauche est tombé en panne.

McCreary a informé ses passagers de baisser la tête et de se préparer à un atterrissage en catastrophe. L’avion, dont les mécanismes de direction se sont bloqués lorsque le moteur gauche est tombé en panne, était en roue libre et tombait à 4 500 pieds. Billy Powell se souvient n’avoir rien entendu d’autre que l’air et le vent.

Le batteur Artemis Pyle, un passionné d’aviation qui avait pris des leçons de vol lorsqu’il était dans les Marines, était dans le cockpit lorsque les ennuis ont commencé. Son propre père était mort dans un accident d’avion en 1971. Il dira plus tard qu’il a su immédiatement à quel point la situation était grave, en se basant uniquement sur les yeux du pilote. « Je pouvais voir la mort dans les yeux de l’homme », a-t-il déclaré au Orlando Sentinel.

L’avion a mis environ 10 minutes à atteindre le sol, les membres du groupe étant d’abord incrédules, puis priant. Selon la personne qui raconte l’histoire, Van Zant a été soit réveillé de l’endroit où il s’était endormi sur le sol par le garde du corps Gene Odom, ramené à son siège et attaché, se plaignant d’avoir été réveillé, ou marchant tout seul jusqu’à l’arrière de l’avion pour récupérer un oreiller et serrant la main de Pyle et échangeant un sourire sur le chemin vers son siège.

McCreary et son copilote, William Gray, Jr, ont tenté de guider l’avion vers un champ ouvert ou une autoroute, mais sans succès ; ils étaient entourés de forêts. Billy Powell se souvient que les arbres devenaient de plus en plus gros depuis les fenêtres jusqu’à ce qu’on ait l’impression que l’extérieur de l’avion était frappé par des centaines de battes de baseball.

Le Convair déchira les arbres sur 500 pieds à 90 miles par heure jusqu’à ce que la pression provoque l’ouverture du fuselage et la rupture des ailes. Tous les sièges de l’avion, à l’exception d’un seul, ont été arrachés du sol, projetant les occupants contre des panneaux muraux. Le garde du corps Odom s’est souvenu que tous, sauf lui, avaient mis leur ceinture de sécurité. Ce qui restait de la cabine, après que le cockpit et la queue aient été arrachés, s’est arrêté dans un bosquet d’arbres. Il était 18 h 53.

Ronnie Van Zant est mort sur le coup d’un traumatisme contondant à la tête. Steve Gaines est mort sur le coup d’une fracture du cou, lorsqu’il a été projeté face première contre une cloison. L’assistant road manager Dean Kilpatrick est également mort sur le coup, son corps ayant été transpercé par un morceau de l’avion. Le pilote McCready et le copilote Gray, toujours attachés à leur siège et suspendus à un arbre voisin, sont également morts sur le coup. Cassie Gaines a survécu à l’accident initial mais est morte avant l’arrivée des secours. Billy Powell a affirmé qu’elle s’était vidée de son sang dans ses bras.

Bill Sykes, un membre de l’équipe de télévision qui accompagnait le groupe, et Leslie Hawkins, l’une des choristes, ont survécu au crash mais se trouvaient à 3 mètres de hauteur dans un arbre, incapables de bouger à cause d’une grande pièce de tôle qui était dangereusement proche de tomber.

Powell s’était écrasé la tête la première contre une table, son nez presque arraché de son visage. Entendant des gens crier à l’aide, piégés sous le fuselage, il a tenté de leur porter secours.

Pyle souffrait de côtes cassées mais était ambulatoire. Alors que l’avion effectuait son vol plané mortel, il eut la prévoyance de regarder par les fenêtres et de remarquer les lumières d’une ferme voisine. Une fois qu’il s’est orienté, il est parti à pied, avec le roadie Marc Frank et l’ingénieur du son Ken Peden, pour localiser cette ferme. Il leur faudra près d’une heure de marche dans des marécages, sous des clôtures de barbelés et dans un pâturage de vaches, dans la douleur et la peur, avant d’atteindre cette ferme laitière.

Johnny Mote, âgé de 22 ans, était en train de botteler du foin lorsqu’il a entendu le crash mais avait supposé qu’il s’agissait d’une voiture dérapant dans les graviers. En voyant les projecteurs d’un hélicoptère, il avait changé d’avis pour parler d’une évasion de prison. Il a dit à sa femme de se mettre à l’abri dans la maison, a pris son fusil de chasse et a monté la garde sur le porche. Lorsque Pyle, Frank et Peden ont titubé vers la maison, ensanglantés et désorientés, Mote a d’abord tiré un coup de semonce en l’air. Les trois survivants se sont jetés à terre en criant qu’ils avaient été victimes d’un accident d’avion et qu’ils avaient besoin d’aide. Mote a rassemblé les points et a immédiatement organisé un convoi de camions et de quatre-roues pour trouver le lieu du crash et secourir les victimes.

Le manque de carburant dans l’avion était une bénédiction mitigée. Il a empêché l’avion de prendre feu mais l’a rendu difficile à localiser dans l’obscurité.

Mote et son convoi ont été les premiers sur les lieux et ont été accueillis par le site d’une main sanglante sortie de l’épave et les gémissements et les cris des victimes. Ils ont rapidement été rejoints par la Garde nationale, les garde-côtes et l’hôpital général du comté de Forrest, qui ont éclairé le site avec leurs hélicoptères et ont transporté les victimes vers le centre médical régional Southwest voisin, à McComb. Deux bulldozers ont été dépêchés pour ouvrir un chemin depuis la route 568 vers le lieu de l’accident afin d’aider les premiers intervenants, qui n’avaient pas de voie libre. Cela signifie que de nombreux survivants n’ont pas été secourus avant plusieurs heures.

Dean Kilpatrick

À ce moment-là, la nouvelle s’était répandue et plus de 3 000 personnes se sont présentées sur le lieu de l’accident. Certaines étaient là pour donner un coup de main, d’autres pour s’extasier et, chose excentrique, d’autres encore étaient venues pour récupérer un souvenir morbide ou un mémorial du crash. Gene Odom, le garde du corps du groupe, se souvient qu’alors qu’il était étendu en sang et blessé, des inconnus ont pris son portefeuille, sa bague, sa montre et son argent. Les pilleurs ont également emporté des bagages, des marchandises du groupe, des sacs à main et du métal tordu de l’avion. Comme certains des membres du groupe étaient en train de jouer au poker lorsque les ennuis ont commencé et qu’ils avaient sorti leurs portefeuilles, ces derniers ont été éparpillés dans l’épave, ce qui en a fait des cibles faciles pour les pilleurs et a rendu difficile l’identification des survivants qui n’avaient pas de papiers d’identité sur eux.

Le guitariste Gary Rossington, qui s’est souvenu avoir entendu le bruit des arbres frappant l’avion avant de perdre conscience et de se réveiller pour se retrouver au sol avec la porte de l’avion au-dessus de lui, a eu deux bras cassés, deux jambes cassées, deux poignets cassés, deux chevilles cassées, un bassin cassé, un estomac et un foie perforés. Le guitariste Allen Collins a eu deux vertèbres fêlées et une coupure au bras droit qui était si grave que les médecins ont conseillé l’amputation ; le père de Collins a refusé et son bras a été sauvé. Le claviériste Billy Powell a subi d’importantes lésions faciales dues à la rupture de sa ceinture de sécurité, qui l’a projeté la tête la première contre une table, ainsi qu’une fracture du genou droit. Le batteur Artemis Pyle a eu une fracture de la cage thoracique et de nombreuses contusions et écorchures. Le garde du corps Gene Odom a eu le cou brisé lorsqu’il a été éjecté de l’avion, la peau gravement brûlée et un œil aveuglé par le phosphore d’une fusée de dégivrage. Le bassiste Leon Wilkeson a subi les pires blessures de tous les survivants. Il a subi d’importantes blessures internes, notamment six côtes cassées, dont l’une a perforé et dégonflé son poumon gauche. Son bras et sa jambe gauches ont été cassés deux fois. Tous les os de son visage, y compris son nez et sa mâchoire, n’ont pas seulement été brisés, ils ont été fracassés et toutes ses dents, à l’exception des molaires, ont été arrachées lorsque, comme Steve Gaines, il a été projeté la tête la première contre une cloison. Son cœur s’est arrêté deux fois alors qu’il était sur la table d’opération.

Les survivants n’ont pas été informés des destins de Van Zant, Steve Gaines, Cassie Gaines et Dean Kilpatrick. Leurs corps, ainsi que ceux de McCready et Gray, ont été transportés dans le gymnase du lycée local, qui faisait office de morgue temporaire.

Après sa guérison, Gary Rossington se souvient qu’il était assis entre Steve Gaines et Ronnie Van Zant d’un côté de l’avion, tandis qu’Allen Collins était assis entre Cassie Gaines et Dean Kilpatrick de l’autre côté. Lui et Collins se demanderaient pourquoi ils ont survécu alors que Van Zant, Steve et Cassie Gaines et Kilpatrick n’ont pas survécu.

Ceux qui ont survécu à cet accident d’avion de 1977 n’auraient pas eu la vie facile.

Allen Collins

Allen Collins, dont le bras droit a été sauvé grâce au refus de son père de laisser les médecins l’amputer, a continué à jouer de la musique mais, comme Gary Rossington, il a souffert d’horribles cauchemars et de la culpabilité du survivant. Tous deux s’auto-assouvissent avec l’alcool et les drogues mais parviennent à former un nouveau groupe, le Rossington-Collins Band, et à sortir un album. C’est au cours de leur première tournée en 1980 que Kathy, la femme de Collins, a fait une fausse couche alors qu’elle attendait leur troisième enfant et s’est vidée de son sang suite à une hémorragie. Cela a dévasté Collins, l’a conduit à consommer davantage d’alcool et de drogues, a mis fin à la tournée du nouveau groupe et a créé un fossé entre lui et Rossington. Ils se sont séparés et Collins a formé le Allen Collins Band en 1983.

La malchance de Collins n’était pas encore terminée. Son nouveau groupe n’a duré qu’un an et un album, se dissolvant en 1984. En 1986, après s’être nourri d’alcool et/ou de drogues, il a un accident de voiture, tuant sa petite amie Debra et le laissant paralysé à partir de la poitrine. Il est condamné à deux ans de probation pour homicide involontaire. Il ne jouera plus jamais de guitare sur scène. Il a fait une tournée avec le groupe Lynyrd Skynyrd remanié en 1987, et s’est déplacé en fauteuil roulant sur scène pour expliquer pourquoi il était dans un fauteuil roulant et conseiller les dangers de l’alcool et des drogues. Il est mort en 1990 d’une pneumonie, une complication de sa paralysie. Il n’avait que 37 ans.

Leon Wilkeson

Leon Wilkeson, malgré son cœur qui s’est arrêté deux fois sur la table d’opération, a survécu à ses opérations et a commencé sa rééducation. L’eau des marais dans laquelle ses blessures étaient immergées avait provoqué l’infection de son bras gauche, nécessitant presque l’amputation de ce bras. L’infection a entraîné de graves lésions nerveuses et une limitation des mouvements, ce qui l’a empêché de jouer de sa guitare basse à moins de la tenir à la verticale. Bien qu’il ait recommencé à jouer, il n’a jamais été capable de jouer avec sa dextérité d’origine. Il joue pour le groupe Alias en 1979 et rejoint Rossington et Collins, avec le claviériste Billy Powell, pour le Rossington-Collins Band. Une fois le Rossington-Collins Band dissous, Wilkeson rejoint Collins pour la brève existence de l’Allen Collins Band. Il a eu une association très brève avec le groupe de rock chrétien Vision, avec Powell, avant de signer pour une version réunie de Lynyrd Skynyrd en 1987, avec le jeune frère de Van Zant remplaçant le chanteur décédé. Alors que la tournée est un succès (complet), Wilkeson se réveille dans le bus de tournée dans une mare de sang. Sa gorge avait été tranchée par une ou plusieurs personnes inconnues. Le guitariste Ed King (un membre original de Lynyrd Skynyrd qui avait été remplacé par le défunt Steve Gaines) a pointé du doigt la femme de Wilkeson de l’époque ; elle a pointé du doigt King. L’agresseur de Wilkeson n’a jamais été identifié.

En 2001, Wilkeson a été cité à comparaître pour conduite en état d’ivresse en Floride. Il était en ville pour faire face à cette accusation lorsqu’il a été retrouvé mort dans sa chambre d’hôtel le 27 juillet 2001. Souffrant d’emphysème et d’une maladie du foie, sa mort a été déclarée « de cause naturelle ». Il était âgé de 49 ans.

Billy Powell

Billy Powell, claviériste de Lynyrd Skynyrd, avait été le premier à sortir de l’hôpital et, à ce titre, le seul membre du groupe à pouvoir assister aux funérailles de ses camarades. Il a été le porte-parole officieux de Skynyrd pendant que ses compagnons récupéraient à l’hôpital, donnant des nouvelles à la presse. Il s’est remis du fait que son nez a presque été arraché de son visage, ainsi que d’autres lacérations faciales, et a continué à participer au Rossington-Collins Band, au Allen Collins Band, au groupe de rock chrétien Vision et a été le premier membre du groupe à rejoindre le reboot hommage à Lynyrd Skynyrd de 1987. Il restera avec le groupe jusqu’à la fin de sa vie.

En 2007, il rejoint Kid Rock pour jouer du piano pour le tube « All Summer Long » du chanteur.

Deux ans plus tard, au petit matin du 28 janvier 2009, il appelle la police depuis son domicile en Floride en se plaignant de vertiges et de difficultés à respirer. À l’arrivée de la police et des ambulanciers, il était inconscient et ne réagissait pas. Les tentatives répétées pour le ranimer ont échoué et il a été déclaré mort d’une crise cardiaque. Selon la rumeur, il avait négligé de se rendre à un rendez-vous chez le cardiologue la veille. L’homme que Lynyrd Skynyrd appelait « Gifted Hands » avait 56 ans.

Artimus Pyle

Artimus Pyle, le seul membre du groupe qui pouvait littéralement marcher depuis le lieu du crash, a passé trois ans après le crash dévastateur à vivre à Jérusalem à la Diaspora Yeshiva du Mont Zion. À son retour aux États-Unis, il a travaillé brièvement avec le groupe Alias avant de rejoindre ses anciens camarades de groupe dans le Rossington-Collins Band. Un grave accident de moto dans lequel Pyle entre en collision avec un conducteur ivre lui laisse la jambe cassée à 20 endroits et l’oblige à quitter le groupe.

En 1982, il forme le Artimus Pyle Group et se réunit à nouveau avec Lynyrd Skynyrd en 1987. Il a quitté le groupe en août 1991, citant des problèmes que les autres membres du groupe avaient avec l’alcool et les drogues, ainsi que des problèmes juridiques avec la veuve de Van Zant, Judy, qui poursuivait le groupe en justice pour tenter d’avoir le contrôle du nom.

En 1993, Pyle a été accusé de tentative d’agression sexuelle capitale et d’agression obscène sur deux filles. Il a nié les accusations, affirmant qu’il avait été piégé par des personnes dans un parc de maisons mobiles de Jacksonville, en Floride, qui avaient une dent contre lui et cherchaient à extorquer de l’argent à son association Lynyrd Skynyrd. Ces mêmes personnes, selon Pyle, étaient celles qui avaient effectivement abusé des filles. Le procès devait commencer en janvier 1994, mais quelques semaines avant l’ouverture des débats, Pyle a plaidé sans contestation, au risque de se voir infliger une peine obligatoire de prison à vie s’il était reconnu coupable. Il a été condamné à une mise à l’épreuve et à l’obligation de se faire enregistrer comme délinquant sexuel. En 2007, il a été accusé de ne pas s’être inscrit au registre des délinquants sexuels après que les autorités ont perdu le formulaire de changement d’adresse qu’il avait envoyé lorsque lui et sa famille ont déménagé en Caroline du Nord. Pyle a rejeté une négociation de plaidoyer et a été acquitté par un jury en 2009.

En 2017, il a fait face à de nouveaux problèmes juridiques en raison de son implication dans un biopic intitulé « Street Survivor : The True Story of the Lynyrd Skynyrd Plane Crash », dans lequel il a été poursuivi par Judy Van Zant, Gary Rossington, Johnny Van Zant (le frère de Ronnie et actuel chanteur de Lynyrd Skynyrd) et les représentants d’Allen Collins et Steve Gaines. La production du biopic a été définitivement arrêtée après qu’un juge de district américain a estimé qu’elle était en violation d’une ordonnance de consentement de 1987 qui interdisait à quiconque de participer à un projet lié au groupe sans la participation d’au moins trois membres survivants de l’ère pré-crash de Skynyrd. Le mémoire de Pyle, dont la publication était prévue en octobre 2017, a également été reporté indéfiniment en raison du procès. En octobre 2018, l’injonction a été annulée ; le biopic est sorti en février 2020.

Il continue de vivre à Asheville, en Caroline du Nord. Il a deux fils, trois filles et deux petits-enfants.

Gary Rossington

Gary Rossington, dont l’addiction à la drogue et à l’alcool a été commémorée dans la chanson « That Smell » de Skynyrd, a souffert d’une grave addiction aux médicaments contre la douleur rendue nécessaire par ses blessures dues à l’accident d’avion. Il a dégrisé et a continué à jouer de la musique, avec des tiges d’acier dans son bras droit et sa jambe droite.

Après la dissolution du Rossington-Collins Band en 1982, il a formé le Rossington Band avec sa femme Dale, menant à un album en 1986 et 1988. En 1987, il a rejoint Lynyrd Skynyrd, où il est resté. Ces dernières années, il a souffert de problèmes de santé. Une crise cardiaque le 8 octobre 2015 a conduit à l’annulation de concerts. L’année suivante, il a subi une intervention chirurgicale pour réparer une artère bouchée – la même année, il a relancé le Rossington Band.

Rossington continue de se produire et, avec le décès du 6 octobre 2019 du bassiste original Larry Junstrom, est devenu le seul survivant de la formation originale de Lynyrd Skynyrd.

Lui et Dale sont toujours mariés et ont deux filles ensemble.

Steve et Cassie Gaines

La famille Gaines a été dévastée lorsque l’accident d’avion de 1977 a emporté Steve et Cassie. Le frère et la sœur ont tous deux été enterrés au Jacksonville Memory Gardens. Le 15 février 1979, leur mère, Cassie LaRue Gaines, a été tuée dans un accident de voiture près du cimetière qui était le lieu de repos final de Steve et Cassie. Elle était âgée de 52 ans. Elle a été enterrée par ses enfants.

Le 29 juin 2000, des vandales se sont introduits dans les tombes de Ronnie Van Zant et Steve Gaines à Orange Park, en Floride. Deux monuments commémoratifs en marbre en surface ont été fracassés. Le cercueil de Van Zant a été retiré de sa tombe mais apparemment pas ouvert. Les cendres de Steve Gaines, contenues dans un sac en plastique, avaient été retirées d’une urne en métal ; une petite déchirure dans le sac a entraîné le déversement d’environ 1 % de ses cendres. Les vandales, apparemment, cherchaient à savoir s’il était vrai que Van Zant avait été enterré avec son chapeau noir caractéristique et sa canne à pêche préférée.

Van Zant a été ré-inhumé dans un autre cimetière, celui-ci à Jacksonville, avec un massif caveau souterrain en béton pour éviter toute autre perturbation. Le mémorial du cimetière d’Orange Park reste cependant pour que les fans puissent le visiter et lui rendre hommage.

Ronnie Van Zant

De son vivant, Ronnie Van Zant était connu pour parler de sa mortalité et du fait qu’il ne vivrait jamais jusqu’à 30 ans. Lorsqu’il est mort le 20 octobre 1977, il était à un peu moins de trois mois de ses 30 ans.

En 2003, le garde du corps Gene Odom a publié « Lynyrd Skynyrd : Remembering the Free Birds of Southern Rock ». Il y affirme que le pilote Gray était potentiellement en état d’ébriété et qu’il avait été observé en train de consommer de la cocaïne la veille (malgré ce que les rapports toxicologiques ont montré).

Alors, qu’est-ce qui a provoqué l’accident d’avion qui a arrêté Lynyrd Skynyrd pendant une décennie et a calmé à jamais la voix qui animait le groupe original ? Officiellement, il s’agissait d’un épuisement du carburant et d’une perte totale de puissance des deux moteurs en raison de l’inattention de l’équipage et de l’approvisionnement en carburant. Le National Transportation Safety Board a déclaré que le dysfonctionnement du moteur lui-même n’aurait pas dû être catastrophique. Il est donc clair et évident que la perte de carburant a conduit à l’écrasement de l’avion. Le pilote McCreary, lorsqu’il a demandé de l’aide par radio, a mentionné que l’avion manquait de carburant, et non qu’il n’en avait plus, alors que s’est-il passé ? L’avion avait été ravitaillé à son arrivée à Greenville, en Caroline du Sud, avec 400 gallons de carburant. Bien qu’il n’existe aucune trace de la quantité de carburant qui se trouvait dans les réservoirs de l’avion au début du ravitaillement, le NTSB a constaté que la consommation moyenne de carburant d’un Convair 240 était d’environ 183 gallons par heure. Le plan de vol déposé par l’équipage de Greenville à Baton Rouge prévoyait une durée de vol de deux heures et 45 minutes pour le trajet et une quantité de carburant de cinq heures à bord. Même si l’avion avait été à sec de tout carburant au moment du ravitaillement, l’avion aurait dû être en mesure de se rendre à Baton Rouge.

Le NTSB a constaté que l’avion avait fonctionné en « auto-rich », ce qui aurait brûlé environ 70 gallons de carburant de plus que la consommation normale. Le décollage à 17 h 02 HNE, 16 h 02 HNC, et l’appel d’urgence reçu à 18 h 42 HNC signifient que l’avion avait volé pendant près de deux heures et 45 minutes. Pourtant, l’avion n’était pas encore arrivé à Baton Rouge et se trouvait à environ vingt minutes de vol de cette ville. Comme aucun vent de travers n’a été signalé cette nuit-là qui aurait pu ralentir l’appareil, il est évident que soit l’équipage n’avait aucune idée du temps qu’il lui faudrait pour arriver à Baton Rouge, soit quelque chose l’a sérieusement ralenti pendant le vol. Quoi qu’il en soit, le NTSB a décidé que l’équipage a été négligent et/ou ignorant de l’augmentation de la consommation de carburant et n’a pas surveillé les instruments du moteur pendant le vol, ce qui les aurait alertés de la consommation de carburant.

Les deux pilotes étaient expérimentés, alors pourquoi diable ne surveillaient-ils pas leurs instruments ? Les rapports toxicologiques effectués lors de leurs autopsies n’ont montré aucun signe d’affaiblissement des facultés ; aucun alcool, drogue ou monoxyde de carbone n’a été détecté dans le sang. De plus, comme aucun survivant n’a mentionné que l’un ou l’autre des pilotes semblait affaibli de quelque façon que ce soit, cela devrait être exclu.

Il a également été dit et/ou suggéré que peut-être l’un des pilotes, par erreur, aurait largué la réserve de carburant en tentant de transférer le carburant d’un moteur à l’autre. Comme le Convair n’avait pas de boîte noire, ou d’enregistreur vocal, à bord, il n’y a aucun moyen de le savoir avec certitude.

L’avion aurait-il pu être surchargé ? Le Convair pouvait décoller avec 42 000 livres. Avec les passagers, les bagages, certains équipements et le carburant à bord, le poids aurait été d’environ 37 000 livres. Donc la surcharge ne semble pas avoir été la cause. Et encore une fois, les pilotes étaient expérimentés et auraient dû être bien conscients de ce que l’avion pouvait supporter.

Bien qu’il n’y ait pas de réponse directe et déterminée, il semble que l’équipage de l’avion de Lynyrd Skynyrd, pour une raison quelconque, ait négligé de surveiller ses tableaux de bord pendant le vol jusqu’à ce qu’il soit trop tard. Au minimum, il semble qu’il aurait dû être noté que le vol prenait plus de temps que prévu et que le réglage « auto-rich » consommait plus de carburant. Si le carburant restant a été accidentellement largué, c’est une chose que nous ne saurons jamais. Ce qui est vraiment triste, c’est que l’équipage de conduite a piloté l’avion en passant devant de nombreux aéroports et pistes où ils auraient pu atterrir en toute sécurité par rapport à la chute libre à l’extérieur de McComb, Mississippi, qui a volé six vies et impacté d’innombrables autres.

Se souvenir des victimes de l’accident d’avion de 1977 :

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