Le mésosaure, le plus ancien reptile aquatique connu, passait probablement du temps sur terre

L’étude suggère que les mésosaures plus âgés étaient semi-aquatiques, alors que les juvéniles passaient la plupart de leur temps dans l’eau. Image : Roman Yevseyev et Graciela Piñeiro

Une analyse complète des os fossilisés de Mesosaurus révèle que les spécimens matures ont des caractéristiques anatomiques similaires à celles des animaux terrestres

– Par Tania Fitzgeorge-Balfour, rédactrice scientifique

Les reptiles aquatiques les plus anciens connus, les mésosaures, ont probablement passé une partie de leur vie sur terre, révèle une nouvelle étude publiée dans Frontiers in Ecology and Evolution. Les os fossilisés du Mesosaurus adulte présentent des similitudes avec des animaux terrestres, ce qui – couplé à la relative rareté des restes fossilisés de grands spécimens terrestres – suggère que les mésosaures plus anciens étaient semi-aquatiques, alors que les juvéniles passaient la plupart de leur temps dans l’eau. Cette nouvelle recherche souligne l’importance d’analyser minutieusement les restes fossilisés de toutes les étapes de la vie d’un reptile pour avoir une appréciation complète de son mode de vie et de son comportement.

Le mésosaure était-il un reptile entièrement aquatique ? A Systematic Review

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« Bien qu’ils soient considérés comme le reptile entièrement aquatique le plus anciennement connu, les mésosaures partagent plusieurs caractéristiques anatomiques avec les espèces terrestres », déclare le professeur Graciela Piñeiro, qui a effectué cette recherche à la Facultad de Ciencias, Universidad de la República, Uruguay. « Notre analyse complète des vertèbres et des membres de ces anciens reptiles suggère qu’ils vivaient dans l’eau pendant les premiers stades de leur développement, alors que les adultes matures passaient plus de temps sur terre. »

Depuis la découverte d’ossements de Mesosaurus inhabituellement grands dans la formation Mangrullo d’Uruguay, Piñeiro et son équipe internationale de collègues se sont demandés pourquoi les spécimens plus grands, vraisemblablement adultes, d’environ deux mètres de long, n’étaient pas aussi abondants que les squelettes de mésosaures d’environ 90 cm.

« Les spécimens plus grands, au moins deux fois plus longs que les fossiles de Mesosaurus plus communément signalés, pourraient simplement être des individus exceptionnellement grands. Cependant, les conditions environnementales de la lagune de Mangrullo où ils vivaient étaient rudes, ce qui rendait difficile pour le mésosaure occasionnel d’atteindre une telle taille et un tel âge relativement grand », explique Piñeiro.

Elle poursuit : « Nous avons ensuite réalisé que par rapport aux spécimens plus petits et mieux conservés, les fossiles de Mesosaurus plus grands étaient presque toujours désarticulés, très altérés et mal conservés. Cela suggère que ces plus grands spécimens ont eu une exposition prolongée à l’air lorsqu’ils sont morts. »

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Lors de la reconstruction d’un squelette de Mesosaurus et de l’analyse de squelettes représentant différents stades de vie de cet ancien reptile, les chercheurs ont examiné les restes à la recherche de preuves d’une existence terrestre et terrestre.

Les animaux terrestres, semi-aquatiques et aquatiques montrent une nette différence dans les profils osseux, ils ont donc utilisé la morphométrie pour analyser la forme des os fossilisés. Quarante spécimens de Mesosaurus, des juvéniles aux adultes, ont été examinés et leurs profils osseux comparés à ceux de reptiles similaires connus pour être aquatiques ou semi-aquatiques, comme les crocodiles et les iguanes marins.

« Le tarse des mésosaures adultes (un groupe d’os dans la région de la cheville) suggère une locomotion plus terrestre ou amphibie plutôt qu’un comportement entièrement aquatique comme largement suggéré auparavant », explique Pablo Núñez, également basé à l’Universidad de la República. « Leurs vertèbres caudales, les os de la queue, présentaient également des similitudes avec les animaux semi-aquatiques et terrestres. Cela soutient l’hypothèse selon laquelle les mésosaures les plus anciens et les plus grands ont passé plus de temps sur terre, où la préservation des fossiles n’est pas aussi bonne que dans le domaine subaquatique. »

Publiés dans le cadre d’une collection d’articles spéciaux sur les mésosaures, ces résultats ont des implications plus larges – à la fois pour les recherches futures sur les premiers animaux préhistoriques qui pondaient des œufs avec des membranes embryonnaires et pour la compréhension de l’évolution des reptiles.

Piñeiro explique : « Notre étude souligne l’importance de travailler avec des fossiles représentant une population entière d’une espèce, y compris un large éventail de juvéniles et d’adultes, avant d’établir des interprétations paléobiologiques sur leur mode de vie et leur comportement. »

Elle poursuit : « Ces résultats ont également des implications importantes sur le mode de vie déduit des espèces étroitement liées aux mésosaures, en particulier dans le contexte de l’évolution de l’œuf amniotique. Par exemple, grâce à notre précédente découverte d’un œuf de mésosaure et d’embryons à l’intérieur du corps de la mère, nos nouvelles découvertes peuvent apporter un soutien aux hypothèses antérieures suggérant que l’œuf amniotique pourrait être apparu chez les animaux aquatiques ou semi-aquatiques comme une stratégie pour quitter l’eau afin d’éviter la prédation. »

Article original : Was Mesosaurus a Fully Aquatic Reptile?

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