6 verrassende feiten over quokka’s

We hebben allemaal de foto’s gezien die een paar jaar geleden de ronde deden: een harig beestje straalt naar de camera, naar een blaadje, naar een toerist. Uit deze schattige galerij – die natuurlijk viraal ging – kunnen we twee feiten afleiden: 1) dat het harige beestje een quokka wordt genoemd en 2) dat deze quokka het gelukkigste dier ter wereld moet zijn. Dat staat zelfs in de fotogalerij.

Maar het leven is zelden zo eenvoudig. Hij mag dan bekend staan om zijn zoetheid, maar de quokka heeft ook een zoute kant. Wat is een quokka eigenlijk? Hoe spreek je zijn naam uit? En zijn ze echt zo vrolijk? Lees verder voor een reality check, en de ontnuchterende waarheid achter die glimlach.

De quokka is een buideldier.

Ben185/iStock via Getty Images

Quokka’s zijn nachtelijke buideldieren. Ze behoren tot de kleinste leden van de familie van de macropoda (of “grote poten”), waartoe ook kangoeroes en wallaby’s behoren. De quokka-clan leeft in moerassen en struikgewas, graaft zich een weg door het struikgewas om schuilplaatsen en schuilplaatsen te maken en komt ’s nachts tevoorschijn om voedsel te zoeken.

Ze zijn het enige landzoogdier op Rottnest Island, en zijn een soort toeristische attractie geworden. Quokka’s werden voor het eerst beschreven door de Nederlandse zeekapitein Willem de Vlamingh, die meldde “een soort rat zo groot als een kat” te hebben gevonden. De preutse zeeman gaf het eiland van de quokka’s de naam Ratte nest (“rattennest”) en zeilde vervolgens weg, vermoedelijk in de richting van een meer beschaafde fauna.

Wat de uitspraak betreft, bieden woordenboeken twee mogelijkheden. Noord-Amerikanen spreken het meestal uit als kwo-ka (rijmt op mokka), en alle anderen zeggen kwah-ka (rijmt op wokka wokka). Het is echt aan jou. Quokka’s trekken zich er niets van aan.

De quokka zal je snijden.

mingis/iStock via Getty Images

Het “gelukkigste dier ter wereld” is niet alleen maar zonneschijn en lollies. Misschien wil je het niet horen, maar het is wel waar. De grote poten van een quokka zijn getipt met zeer scherpe klauwen. Net als veel van de Australische wilde dieren, zal de quokka je in elkaar slaan als je hem de kans geeft.

Journalist Kenneth Cook leerde dit op de harde manier toen hij langs een onverharde weg probeerde bevriend te raken met een quokka. Cook merkte de “kleine, gemene bek” van het dier op, maar besloot dat het waarschijnlijk te klein was om veel schade aan te richten. “Het was een kwaadaardig uitziend beest,” schreef hij in 1987 in zijn boek Wombat Revenge, maar hij was niet bang. Hij bood het diertje een stukje appel aan, dat de quokka uitspuugde, en een kruimeltje gorgonzola kaas. De quokka stopte de gorgonzola in zijn mond, kauwde, en viel toen, volgens Cook, “doodmoe neer.”

Overtuigd dat hij het beestje zojuist had vergiftigd en vastbesloten het te redden, ritste Cook het lichaam van de quokka in zijn rugzak, liet een beetje ruimte voor lucht, slingerde de rugzak op zijn rug, en trapte verwoed met zijn fiets de weg af op zoek naar hulp. Na een paar minuten op topsnelheid te hebben doorgereden, begon de quokka bij te komen en klom bleekjes uit de rugzak, klauwen eerst.

Bang om zich om te draaien voor het geval hij de controle over zijn fiets zou verliezen, reed Cook verder. De quokka greep zijn nek en begon te krijsen in zijn oor. De motor bleef rijden. De krijsende quokka zette zijn tanden in Cook’s oorlel en bleef daar hangen, dood gewicht, als een grote, harige oorbel. Gedesoriënteerd stuurde de journalist zijn motor van een klif de oceaan in. Toen hij boven water kwam, keek hij om zich heen en vond de quokka op de oever staan, naar hem te staren en te grommen.

Het verhaal lijkt ongelooflijk, maar Cook is lang niet het enige slachtoffer van het lieftallige schepsel. Afgezien van berenoren en hertenogen, zijn deze dieren bereid en in staat om voor zichzelf te zorgen. Elk jaar behandelt de ziekenboeg van Rottnest Island tientallen patiënten – meestal kinderen – voor quokka-beten.

Onder hun eigen soortgenoten zijn quokka’s in de eerste plaats een vreedzaam stelletje. Mannetjes vechten niet om vrouwtjes, voedsel of water, hoewel ze af en toe zullen vechten om een mooi, schaduwrijk dutplekje.

De quokka gebruikt mensen.

thomasmales/iStock via Getty Images

Quokka’s, die nieuwsgierig, aantrekkelijk en onbevreesd zijn, hebben zich op bewonderenswaardige wijze aangepast aan de menselijke aanwezigheid in hun omgeving. Campings en appartementen zijn een speelterrein voor hongerige quokka’s, die berucht zijn geworden om het feit dat ze ’s avonds laat huizen plunderen op zoek naar snacks. Rond jeugdherbergen en toeristische trekpleisters zijn quokka-nederzettingen ontstaan, met andere woorden, plaatsen waar de sluwe dieren verzekerd zijn van een gemakkelijke maaltijd. Onderzoekers op het gebied van cognitieve wetenschap, zoals Clive Wynne van de Arizona State University, hebben de quokka’s de loef afgestoken door op diezelfde plaatsen een winkel te vestigen, in de wetenschap dat de wilde dieren zich wel zullen gedragen.

Op Rottnest Island hebben de nieuwsgierige beestjes zichzelf tot een plaag gemaakt voor de ondernemers. “Ze zwerven door de straten en in cafés en restaurants,” vertelde hoofdcommissaris Michael Wear aan de Daily Telegraph.

Ze zijn niet alleen uit op ons voedsel, maar ook op ons vermaak. Terwijl hij ’s nachts een vrouwtjesquokka, Imelda genaamd, door het kreupelhout volgde, realiseerde de natuurbeschermer Matt Hayward van de Bangor Universiteit zich dat hij werd gevolgd. “Ik hoorde voetstappen naderen,” vertelde hij aan National Wildlife. Elke keer als Hayward zijn volgapparatuur uitzette, hielden de voetstappen op. Net toen zijn angst zijn hoogtepunt bereikte, zei hij, “stak er een klein hoofdje achter een struik vandaan.” Zijn stalker? Imelda.

De quokka is nogal een slechterik.

photosbyash/iStock via Getty Images

Beschouw de quokka als het tegendeel van de panda. Waar de panda vastbesloten lijkt om zijn eigen soort van de aardbodem te laten verdwijnen, is de quokka een keiharde overlever, die alles doet wat nodig is om in de buurt te blijven.

Bijvoorbeeld: Panda’s besteden tussen 10 en 16 uur per dag aan foerageren en eten. Waarom? Omdat bamboe, dat 99 procent van hun dieet uitmaakt, bijna geen voedingswaarde heeft. Quokka’s daarentegen verdelen hun tijd tussen het eten van bladeren en grassen en een dutje doen in de schaduw. Als er weinig water is, eten quokka’s watervasthoudende vetplanten. Als de goede bladeren moeilijk te bereiken zijn, klimmen ze in bomen. De quokka neemt geen genoegen met nutteloos voedsel.

Zowel panda’s als quokka’s zijn geneigd hun eigen kroost te doden, maar er is een cruciaal verschil: opzet (of gebrek daaraan, in het geval van de panda). Wanneer ze achtervolgd wordt door een roofdier, zal een vluchtende quokka haar baby uit haar buidel werpen. Op die manier gelanceerd, slingert Baby Q rond op de grond, maakt vreemde sissende geluiden en trekt zo de aandacht van het roofdier, terwijl Mama Quokka ontsnapt om een nieuwe dag te leven. Ze kan, en zal, zich weer voortplanten. Het is een ijskoude strategie, maar het werkt.

Panda-welpen, die zeldzame en kostbare miljoen-dollar baby’s, zijn gedood toen hun eigen moeders per ongeluk op hen gingen zitten.

Nee, je kunt een quokka niet als huisdier houden.

Ben185/iStock via Getty Images

Sorry. De populaties wilde quokka’s nemen af doordat invasieve roofdieren zoals vossen en katten het quokka-territorium binnendringen. Ze moeten in het wild blijven. Je kunt er geen krijgen.

En probeer ze ook niet te smokkelen, of te knuffelen: De autoriteiten van Rottnest Island leggen een boete van $300 op aan iedereen die betrapt wordt op het aanraken van een quokka. Of de boete bedoeld is om de quokka’s te beschermen of hun potentiële krabpaal, is onduidelijk.

Ja, quokka’s glimlachen, maar we weten niet of ze gelukkig zijn.

Het is woest, onverschrokken, en totes adorbs, maar is het gelukkig?

Niemand weet het. Clive Wynne’s cognitieve experimenten weerlegden de lang gekoesterde veronderstelling dat quokka’s “echt heel dom” zouden zijn – een veronderstelling die hij, naar eigen zeggen, zelfs in de wetenschappelijke literatuur aantrof. De lachende kereltjes hebben “geen magische cognitieve vaardigheden,” zegt hij, “maar ze zijn niet dom. Ze hebben de vaardigheden die ze nodig hebben – geperfectioneerd door de evolutie gedurende miljoenen jaren – om te gedijen in hun natuurlijke omgeving.”

Waarom glimlachen ze dan? Denk aan Bitchy Resting Face, een aandoening waaraan verschillende Hollywood A-listers lijden. Denk aan de grote witte haai, met zijn gezicht permanent uitgerekt in een dopey grijns. De Mona Lisa glimlach van de quokka, zegt Clive Wynne, is “een ongelukje van de evolutie.”

Hij is de expert, dus we geloven hem op zijn woord. Maar als wij volhardende, kleine bontballen waren met anime-schattige gezichten en gemene klauwen, zouden wij ook glimlachen.

Dit verhaal is bijgewerkt.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.