Christoffel Columbus, held

SAY, IS HET OK om Christoffel Columbus weer te bewonderen?

Je zult je herinneren dat het in 1992, de quincentennial van Columbus’ ontdekking van Amerika, absoluut niet OK was. Waarom, alleen al het zeggen van “Columbus ontdekte Amerika” was genoeg om je in de problemen te brengen met de commissarissen van politieke correctheid.

Op dat moment beschuldigde de Nationale Raad van Kerken Columbus van een “invasie” die leidde tot “genocide, slavernij, ‘ecocide,’ en uitbuiting.” De American Library Association verkondigde dat de komst van Columbus “een erfenis inluidde van Europese piraterij, wreedheid, slavenhandel, moord, ziekte, verovering en etnocide.” De historicus Glenn Morris klaagde Columbus aan als “een moordenaar, een verkrachter, de architect van een genocidebeleid dat tot op de dag van vandaag voortduurt.”

De grootste lerarenvakbond van het land, de National Education Association, zwoer dat “Christopher Columbus nooit meer op een voetstuk zal staan in de geschiedenis van de Verenigde Staten.” In New York publiceerde de Amsterdam News een “Gezocht” poster met daarop “Columbus de misdadiger”. Russell Means, de Amerikaans-Indiaanse activist, kondigde aan: “Columbus doet Hitler op een jeugddelinquent lijken.”

Mooie taal. Je vraagt je af waarom er ooit een nationale feestdag is ingesteld om de man te eren. Of wat de eminente Harvard-historicus Samuel Eliot Morison wel niet dacht toen hij in 1954 over Columbus schreef dat “zijn roem en reputatie voor altijd als veilig mogen worden beschouwd.” Of waarom generaties Amerikaanse schoolkinderen werd geleerd deze 15e-eeuwse Genoaan, die tot zijn dood geloofde dat hij niet naar Amerika maar naar Oost-Azië was gevaren, te beschouwen als de eerste grote Amerikaanse held.

Het is waar dat Columbus geen gevoelig jaren ’90 mannetje was. Hij was een ijveraar, hebzuchtig en ambitieus. Hij was in staat tot wreedheid en bedrog. Hij was een zeeman, hard geworden door vele jaren op zee. Maar hij was ook de man die de kiem legde voor de westerse beschaving in de Nieuwe Wereld – een wereld die tot dan toe weinig meer had gekend dan bijgeloof, slavernij en wreedheid. “De Azteken van Mexico en de Inca’s van Zuid-Amerika voerden uitgebreide rituelen van mensenoffers uit, waarbij duizenden gevangen Indianen ritueel werden vermoord, totdat hun altaren doordrenkt waren met bloed … en priesters instortten van uitputting door het steken van hun slachtoffers,” schreef Dinesh D’Souza in 1995 in een artikel in het tijdschrift First Things. “Wanneer mannen van adellijke afkomst stierven, werden vrouwen en concubines vaak gewurgd en samen met hen begraven.”

Getwijfeld, Europa in 1492 was overspoeld met zijn eigen bijgeloof, slavernij, en wreedheid. Een deel daarvan kwam met Columbus mee naar Amerika. Maar wat ook meekwam waren de kenmerkende westerse kwaliteiten die het voor mensen mogelijk maken om boven de wreedheid uit te stijgen en zichzelf te verlichten: een dorst naar kennis, een passie voor vooruitgang, opvattingen over natuurrecht en mensenrechten, en een joods-christelijke ethiek van rechtvaardigheid en moraliteit.

Nog geen 20 jaar nadat Columbus San Salvador had bereikt, klaagden Spaanse priesters het misbruik van de Amerikaanse inboorlingen door hun landgenoten al aan. Bartolomé de Las Casas, die in 1502 met Columbus meevoer op diens vierde reis en deelnam aan de bloedige verovering van Cuba, werd in de 16e eeuw de belangrijkste voorvechter van de rechten van de Indianen. Hij werd in 1512 tot priester gewijd, bevrijdde zijn slaven in 1514 en bracht de volgende 50 jaar door met het fel aan de kaak stellen van “de roof, het kwaad en het onrecht” van de Europese kolonisten.

Maar geen enkele Indiaanse heilige man donderde tegen het Indiaanse kannibalisme en kinderoffers — net zomin als er een Indiaanse zeevaarder naar het oosten voer en Europa ontdekte. Alleen de cultuur die een tijdperk van ontdekkingen mogelijk maakte, kon “Wij beschouwen deze waarheden als vanzelfsprekend; dat alle mensen gelijk zijn geschapen” mogelijk maken. Columbus’ glorie is niet dat hij Amerika ontdekte, maar dat hij het Amerikaanse epos in gang zette, de hoogste bloei van de westerse gedachte. Ongeschoold, leerde hij zichzelf lezen en schrijven, studeerde vervolgens geografie, cartografie, theologie en kosmografie. Hij was een buitengewoon bekwaam zeeman, wiens loopbaan hem vóór 1492 ten noorden van de poolcirkel en ten zuiden bijna tot aan de evenaar had gebracht. Hij was monomaan over het onderwerp van het bereiken van het legendarische Oosten door naar het westen te varen. Bijna acht jaar lang probeerde hij een beschermheer te vinden om zijn “Indische Onderneming” te financieren. Keer op keer werd hij afgewezen.

En toen Isabella van Spanje eindelijk toestemde zijn onderneming te financieren, waren er de reizen zelf om te volbrengen: duizenden mijlen over onbekende oceanen met geen andere methode dan dode peiling om zijn positie te bepalen. Columbus voer zonder hemelsbrede navigatie, zonder lengtegraad, zonder een betrouwbare manier om snelheid te meten. Het was al opmerkelijk genoeg dat hij de weg naar de Caraïben vond; nog opmerkelijker dat hij de weg terug vond. En dan de reis nog drie keer herhalen! Zelfs als hij niets had ontdekt, waren zijn nautische prestaties fenomenaal.

Aanbidden van Columbus? Hoe kunnen we dat niet doen? Ondanks al zijn gebreken, was hij geweldig. De honden blaffen, maar de Niña, de Pinta en de Santa Maria varen verder.

(Jeff Jacoby is columnist voor The Boston Globe).

— ## —

Volg Jeff Jacoby op Twitter.
“Like” Jeff Jacoby’s columns op Facebook.

Wil je meer lezen van Jeff Jacoby? Meld je aan voor “Arguable”, zijn gratis wekelijkse e-mailnieuwsbrief.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.