De kerstman

Tijdens het Victoriaanse tijdperk beleefden de kerstgebruiken een belangrijke opleving, met inbegrip van de figuur van de kerstman zelf als het embleem van de ‘goede moed’. Zijn fysieke verschijning werd in deze tijd variabeler, en hij werd lang niet altijd afgebeeld als de oude en bebaarde figuur die schrijvers uit de 17e eeuw zich voorstelden.

‘Vrolijk Engeland’ kijk op KerstmisEdit

In zijn gedicht Marmion uit 1808 schreef Walter Scott

“England was merry England, when / Old Christmas brought his sports again. Twas Christmas braach’d the mightiest ale; / ‘Twas Christmas told the merriest tale; A Christmas gambol oft could cheer / The poor man’s heart through half the year.”

Scott’s uitdrukking Merry England is door historici overgenomen om het romantische idee te beschrijven dat er in het Engelse verleden een gouden tijdperk was, dat verloren zou zijn gegaan, en dat werd gekenmerkt door universele gastvrijheid en liefdadigheid. Deze opvatting had een diepgaande invloed op de manier waarop volksgebruiken werden gezien, en de meeste 19e-eeuwse schrijvers die hun beklag deden over de toestand van de hedendaagse Kerstmis, verlangden, althans tot op zekere hoogte, naar de mythische versie van Merry England.

A Merry England vision of Old Christmas 1836

Thomas Hervey’s The Book of Christmas (1836), geïllustreerd door Robert Seymour, is een voorbeeld van deze opvatting. In Hervey’s personificatie van het verloren liefdadigheidsfeest “rijdt de oude kerstman aan het hoofd van zijn talrijke en luidruchtige familie op zijn geit door de straten van de stad en de lanen van het dorp, maar hij stapt af om enkele ogenblikken bij ieders haard te gaan zitten; terwijl een of andere van zijn vrolijke zonen zich losmaakt om de afgelegen boerderijen te bezoeken of hun lachende gezichten te laten zien aan de deur van menig arme man”. Seymour’s illustratie toont de Oude Kerstman gekleed in een bontjurk, gekroond met een hulstkrans en rijdend op een bok.

Kerstmis met zijn kinderen 1836

In een uitgebreide allegorie stelt Hervey zich zijn tijdgenoot de Oude Kerstman voor als een tovenaar met een witte baard, gekleed in een lang gewaad en gekroond met hulst. Zijn kinderen zijn Roast Beef (Sir Loin) en zijn trouwe schildknaap of flessenhouder Plum Pudding; de slanke figuur van Wassail met haar fontein van eeuwige jeugd; een ‘bedrieglijke geest’ die de kom draagt en op goede voet staat met de kalkoen; Mumming; Misrule, met een veer in zijn hoed; de Heer van de Twaalfde Nacht onder een baldakijn van cake en met zijn oude kroon op; de Heilige Distaff die eruit ziet als een oude vrijster (“ze was vroeger een trieste stoeipoes; maar haar vrolijkste dagen zijn voorbij, vrezen wij”); Carol zingen; de Waits; en de Janus met het dubbele gezicht.

Hervey eindigt met een klaagzang over de verloren “oproerige vrolijkheid” van Kerstmis, en roept zijn lezers op “die iets weten van de ‘oude, oude, zeer oude, grijsbebaarde heer’ of zijn familie om ons te helpen in onze zoektocht naar hen; en met hun goede hulp zullen we proberen om hen te herstellen naar een deel van hun oude eer in Engeland”.

Vader Christmas of Old Christmas, voorgesteld als een vrolijke man met een baard, vaak omringd door overvloedig eten en drinken, begon regelmatig te verschijnen in geïllustreerde tijdschriften van de jaren 1840. Hij was gekleed in allerlei kostuums en had meestal hulst op zijn hoofd, zoals in deze illustraties uit de Illustrated London News:

  • Illustrated London News, jaren 1840
  • Old Christmas 1842

  • Old Christmas / Father Christmas 1843

  • Old Christmas 1847

  • Vader Kerstmis 1848

‘Ghost of Christmas Present’ in Charles Dickens’s A Christmas Carol 1843.

Charles Dickens’ roman A Christmas Carol uit 1843 was zeer invloedrijk en heeft de belangstelling voor Kerstmis in Engeland doen herleven en de thema’s die ermee samenhangen vormgegeven. Een beroemd beeld uit de roman is de illustratie van John Leech van de ‘Ghost of Christmas Present’. Hoewel het personage niet expliciet Vadertje Kerstmis wordt genoemd, draagt het een hulstkrans, zit het tussen eten, drinken en een kom wassail, en is het gekleed in de traditionele loszittende gewaden met bont, maar dan in het groen in plaats van het rood dat later alomtegenwoordig zou worden.

Later 19e eeuws mummingEdit

De oude Vadertje Kerstmis bleef gedurende de hele 19e eeuw zijn jaarlijkse opwachting maken in kerstspelen, waarbij zijn verschijning sterk varieerde naar gelang de plaatselijke gebruiken. Soms, zoals in Hervey’s boek uit 1836, werd hij afgebeeld (linksonder) als een gebochelde.

Een ongebruikelijke afbeelding (middenonder) werd tussen 1830 en 1852 verschillende keren beschreven door William Sandys, allemaal in ongeveer dezelfde bewoordingen: “De Kerstman wordt voorgesteld als een groteske oude man, met een groot masker en een komische pruik, en een enorme knots in zijn hand.” De folklore-onderzoeker Peter Millington beschouwt deze voorstelling als het resultaat van de vervanging van de noordelijke Beelzebub door de zuidelijke kerstman in een hybride toneelstuk. Een toeschouwer van een Worcestershire versie van het St George toneelstuk in 1856 merkte op: “Beëlzebub was identiek aan de oude kerstman.”

Een mummers toneelstuk dat wordt vermeld in The Book of Days (1864) opende met “Old Father Christmas, bearing, as emblematic devices, the holly bough, wassail-bowl, &c”. Een overeenkomstige illustratie (rechtsonder) toont het personage dat niet alleen een hulstkrans draagt, maar ook een toga met een kap.

  • Old Father Christmas in folk plays
  • Een gebochelde Oude Kerstman in een toneelstuk uit 1836 met lang gewaad, hulstkrans en staf.

  • Een toneelstuk uit 1852. De oude kerstman staat helemaal links.

  • Een groep mummers 1864

In een volksspel uit Hampshire uit 1860 wordt de kerstman afgebeeld als een invalide soldaat: “

In het laatste deel van de 19e eeuw en de eerste jaren van de volgende eeuw vervaagde de traditie van de folkloristische spelen in Engeland snel, en de spelen stierven bijna uit na de Eerste Wereldoorlog, waarbij ze hun vermogen om het karakter van de kerstman te beïnvloeden meenamen.

De kerstman als geschenkgeverEdit

In pre-Victoriaanse personificaties hield de kerstman zich voornamelijk bezig met feesten en spelen voor volwassenen. Hij had geen speciale band met kinderen, noch met het geven van geschenken. Maar naarmate de Victoriaanse kerstfeesten zich ontwikkelden tot familiefeesten die voornamelijk op kinderen waren gericht, begon de kerstman geassocieerd te worden met het geven van geschenken.

De Cornish Quaker dagboekschrijver Barclay Fox verhaalt over een familiefeest op 26 december 1842 met “de eerbiedwaardige beeltenis van de kerstman met scharlaken jas & met hoge hoed, helemaal vol met cadeautjes voor de gasten, aan zijn zijde het oude jaar, een zeer sombere & oude beldame met een nachtmuts op en een bril op, en dan 1843 , een veelbelovende baby slapend in een wieg”.

In Groot-Brittannië zijn in 1895 de eerste bewijzen gevonden van een kind dat brieven schreef aan de kerstman met een verzoek om een geschenk.

De kerstman steekt de Atlantische Oceaan overEdit

De figuur van de kerstman was ontstaan in de VS, waarbij althans gedeeltelijk werd geput uit Nederlandse sinterklaas tradities. Een New Yorkse publicatie uit 1821, A New-Year’s Present, bevatte een geïllustreerd gedicht Old Santeclaus with Much Delight, waarin een kerstmanfiguur op een rendierslee cadeautjes brengt voor brave kinderen en een “lange, zwarte birchen roede” voor gebruik op de slechte kinderen. In 1823 verscheen het beroemde gedicht A Visit from St. Nicholas, dat gewoonlijk wordt toegeschreven aan de New Yorkse schrijver Clement Clarke Moore, waarin het personage verder werd ontwikkeld. Moore’s gedicht werd immens populair en Santa Claus gebruiken, aanvankelijk gelokaliseerd in de Nederlandse Amerikaanse gebieden, werden algemeen in de Verenigde Staten tegen het midden van de eeuw.

De Kerstman, zoals gepresenteerd in Howitt’s Journal of Literature and Popular Progress, Londen 1848

In de editie van januari 1848 van Howitt’s Journal of Literature and Popular Progress, gepubliceerd in Londen, stond een geïllustreerd artikel met de titel “New Year’s Eve in Different Nations”. Hierin werd opgemerkt dat een van de belangrijkste kenmerken van de Amerikaanse oudejaarsavond een van de Nederlanders overgenomen gewoonte was, namelijk de komst van de Kerstman met geschenken voor de kinderen. De Kerstman is “niemand minder dan de Pelz Nickel van Duitsland … de goede Sint Nicolaas van Rusland … Hij arriveert in Duitsland ongeveer veertien dagen voor Kerstmis, maar zoals te verwachten valt uit alle bezoeken die hij daar moet afleggen, en de lengte van zijn reis, komt hij pas op deze avond in Amerika aan.”

In 1851 verschenen er advertenties in Liverpoolse kranten voor een nieuwe transatlantische passagiersdienst van en naar New York aan boord van het schip Santa Claus van de Eagle Line, en terugkerende bezoekers en emigranten naar de Britse eilanden op deze en andere schepen zullen bekend zijn geweest met de Amerikaanse figuur. In Groot-Brittannië werd de kerstman al vroeg overgenomen. Volgens een Schotse verwijzing laat de kerstman op oudejaarsavond 1852 cadeautjes achter, waarbij kinderen “hun kousen ’s nachts in hun slaapvertrekken aan weerszijden van de open haard ophangen en geduldig tot de ochtend wachten om te zien wat de kerstman hen tijdens hun slaap voorzet”. In Ierland daarentegen werden in 1853 op kerstavond cadeautjes achtergelaten, volgens een personage in een kort krantenverhaal dat zegt: “… morgen is het Kerstmis. Wat zal de kerstman ons brengen?” Een gedicht dat in 1858 in Belfast werd gepubliceerd bevat de regels “De kinderen slapen; zij dromen van hem, de fee, / Vriendelijke Kerstman, die met een goede wil / Door de schoorsteen komt met een luchtige voetstap …”

A Visit from St. Nicholas werd in december 1853 in Engeland gepubliceerd in Notes and Queries. In een toelichting staat dat de figuur van Sinterklaas in de staat New York bekend staat als Santa Claus en in Pennsylvania als Krishkinkle.

1854 markeerde de eerste Engelse publicatie van Carl Krinkin; or, The Christmas Stocking door de populaire Amerikaanse auteur Susan Warner. De roman werd drie keer gepubliceerd in Londen in 1854-5, en er waren verschillende latere edities. Personages in het boek zijn zowel de Kerstman (compleet met slee, kous en schoorsteen), die cadeautjes achterlaat op Kerstavond en – apart – de oude Kerstman. De kous uit de titel vertelt hoe in Engeland, “a great many years ago”, de kerstman binnenkwam met zijn traditionele refrein “Oh! here come I, old father Christmas, welcome or not …” Hij droeg een kroon van taxus en klimop, en een lange staf met hulstbessen erop. Zijn kleding “was een lang bruin gewaad dat tot over zijn voeten viel, en daarop waren kleine vlekken van wit laken genaaid om sneeuw voor te stellen”.

Fusie met de KerstmanEdit

Toen de op de Verenigde Staten geïnspireerde gebruiken in Engeland populair werden, begon de kerstman de attributen van de kerstman aan te nemen. Zijn kostuum werd meer gestandaardiseerd, en hoewel hij op afbeeldingen vaak nog hulst droeg, werd de hulstkroon zeldzamer en werd hij vaak vervangen door een kap. Het bleef echter nog steeds gebruikelijk dat de kerstman en de kerstman van elkaar werden onderscheiden, en tot in de jaren 1890 waren er nog steeds voorbeelden van de kerstman in oude stijl die verscheen zonder de nieuwe Amerikaanse kenmerken.

Verschijningen in het openbaarEdit

De vervaging van de rollen in het openbaar vond vrij snel plaats. In een krantenbeschrijving uit 1854 van de openbare Boxing Day festiviteiten in Luton, Bedfordshire, werd een cadeaugevende Father Christmas/Santa Claus figuur al als ‘bekend’ omschreven: “Aan de rechterkant stond de prieel van de kerstman, gemaakt van groenblijvers, en ervoor lag het spreekwoordelijke houtblok van de kerstman, glinsterend in de sneeuw … Hij droeg een grote harige witte mantel en muts, en een lange witte baard en haren spraken van zijn hoerige ouderdom. Achter zijn prieel had hij een groot assortiment fantasieartikelen, die hij in de loop van de dag van tijd tot tijd uitdeelde aan de houders van prijskaartjes … De kerstman had een kleine kerstboom in zijn hand, vol met kleine cadeautjes en bonbonnetjes, en al met al leek hij op de bekende kerstman of kerstman uit het prentenboek. Over de winkels in Regent Street in Londen merkte een andere schrijver in december van dat jaar op: “Je kunt je in het verblijf van de kerstman of van Sinterklaas wanen.”

Tijdens de jaren 1860 en 70 werd de kerstman een populair onderwerp op kerstkaarten, waarop hij in veel verschillende kostuums werd afgebeeld. Soms gaf hij cadeautjes en soms ontving hij ze.

Oude Kerstman, of De Spelonk van Mysterie 1866

In een geïllustreerd artikel uit 1866 werd het concept van De Spelonk van Mysterie uitgelegd. In een kinderfeestje was dit een nis in de bibliotheek die “vage visioenen van de grot van Aladdin” opriep en “goed gevuld was … met alles wat het oog verrukt, het oor behaagt, of de fantasie van kinderen prikkelt”. De jonge gasten “wachten sidderend op de beslissing van de geïmproviseerde kerstman, met zijn golvende grijze baard, zijn lange gewaad en zijn slanke staf”.

Father Christmas 1879, met hulstkroon en wassail bowl, de bowl wordt nu gebruikt voor het bezorgen van kindercadeautjes

Vanaf de jaren 1870 begonnen de kerstinkopen zich te ontwikkelen als een aparte seizoengebonden activiteit, en tegen het einde van de 19e eeuw was het een belangrijk onderdeel van de Engelse kerst geworden. Het kopen van speelgoed, vooral in de nieuwe warenhuizen, werd sterk geassocieerd met het seizoen. In december 1888 werd in de winkel van JR Robert in Stratford (Londen) de eerste kerstgrot in de detailhandel geopend, en in de jaren 1890 en 1900 verspreidden zich snel winkelcentra voor kinderen, die vaak “kerstbazaars” werden genoemd, waardoor de kerstman/ kerstvrouw in de samenleving werd opgenomen.

Soms werden de twee personages nog als aparte figuren gepresenteerd, zoals in een optocht op de Olympia-tentoonstelling van 1888 waaraan zowel de Kerstman als de Kerstman deelnamen, met Roodkapje en andere kinderfiguren ertussenin. Op andere momenten werden de figuren door elkaar gehaald: in 1885 werd van Mr Williamson’s London Bazaar in Sunderland gemeld dat het een “tempel van vermaak en plezier voor de jeugd” was. In de goed verlichte etalage staat een afbeelding van de kerstman, met de gedrukte mededeling dat ‘de kerstman zich binnen aan het organiseren is.

Domestic Theatricals 1881

Zelfs na de verschijning van de winkelgrot was het nog steeds niet vastomlijnd wie op feesten geschenken moest uitdelen. Een schrijfster in de Illustrated London News van december 1888 stelde voor dat een Sibyl geschenken zou uitdelen vanuit een “sneeuwgrot”, maar iets meer dan een jaar later had zij haar aanbeveling veranderd in een zigeunerin in een “tovergrot”. Een andere mogelijkheid was dat de gastvrouw “tegen het einde van de avond de kerstman laat komen met een zak speelgoed op zijn rug. Hij moet natuurlijk een wit hoofd en een lange witte baard hebben. Pruik en baard kunnen goedkoop worden gehuurd bij een theaterkostuummaker, of kunnen worden geïmproviseerd van sleep in geval van nood. Hij moet een overjas dragen tot op zijn hielen, rijkelijk bestrooid met meel, alsof hij net uit dat land van ijs komt waar de kerstman wordt verondersteld te wonen.”

Als geheime nachtelijke bezoekerEdit

Het duurde veel langer voordat het aspect van de nachtelijke bezoeker van de Amerikaanse mythe ingeburgerd raakte. Vanaf de jaren 1840 was het algemeen aanvaard dat kinderen op kerstavond ’s nachts cadeautjes kregen van ongeziene handen, maar over de plaats waar die cadeautjes terechtkwamen en over de aard van de bezoeker werd gediscussieerd. Volgens de Nederlandse traditie liet Sinterklaas cadeautjes achter in schoenen die op 6 december werden klaargelegd, terwijl in Frankrijk schoenen werden gevuld door Père Noël. Het oudere schoengebruik en het nieuwere Amerikaanse kousengebruik sijpelden slechts langzaam door naar Groot-Brittannië, waarbij schrijvers en tekenaars jarenlang in onzekerheid bleven. Hoewel de kous uiteindelijk zegevierde, was het schoengebruik nog niet vergeten in 1901, toen een illustratie met de titel Did you see Santa Claus, Mother? vergezeld ging van het vers “Her Christmas dreams / Have all come true; / Stocking o’erflows / and likewise shoe.”

Fairy Gifts van JA Fitzgerald toont nachtelijke bezoekers in 1868, voordat de Amerikaanse Santa Claus traditie ingang vond.

Voordat de kerstman en de kous alomtegenwoordig werden, was het een Engelse traditie dat feeën op kerstavond op bezoek kwamen om geschenken achter te laten in schoenen die voor de open haard stonden opgesteld.

Aspecten van de Amerikaanse Santa Claus-mythe werden soms los van elkaar overgenomen en toegepast op de kerstman. In een kort fantasiestuk droomde de redacteur van de Cheltenham Chronicle in 1867 ervan door de kerstman bij de kraag gegrepen te worden, “oprijzend als een Geni uit de Arabische Nachten … en zich snel voortbewegend door de aether”. Zwevend boven het dak van een huis, roept de kerstman ‘Open Sesame’ om het dak terug te laten rollen zodat het tafereel binnen zichtbaar wordt.

Pas in de jaren 1870 begon de traditie van een nachtelijke kerstman overgenomen te worden door gewone mensen. Een gedicht, The Baby’s Stocking, dat in 1871 in plaatselijke kranten werd verspreid, ging ervan uit dat de lezers vertrouwd waren met de gewoonte en de grap zouden begrijpen dat de kous gemist zou kunnen worden omdat “de Kerstman niet op zoek zou zijn naar iets dat half zo klein is”. Maar toen The Preston Guardian in 1877 het gedicht Santa Claus and the Children publiceerde, vond het een lang voorwoord nodig waarin precies werd uitgelegd wie de kerstman was.

Folkloristen en antiquaren waren blijkbaar niet vertrouwd met de nieuwe plaatselijke gebruiken en Ronald Hutton merkt op dat in 1879 de pas opgerichte Folk-Lore Society, onwetend over de Amerikaanse gebruiken, nog steeds “opgewonden probeerde de bron van het nieuwe geloof te ontdekken”.

In januari 1879 schreef de antiquaar Edwin Lees aan Notes and Queries om informatie te vragen over een waarneming waarover hij had gehoord van ‘een persoon van het platteland’: “Op kerstavond, wanneer de bewoners van een huis op het platteland zich naar bed begeven, zetten allen die een geschenk wensen een kous voor de deur van hun slaapkamer, in de verwachting dat een mythisch wezen, Santiclaus genaamd, de kous zal vullen of er iets in zal leggen voor de ochtend. Dit is natuurlijk algemeen bekend, en de meester des huizes stopt in werkelijkheid in het geheim een kerstcadeau in elke kous; maar de giechelende meisjes zeggen ’s morgens, wanneer zij hun cadeautjes naar beneden brengen, dat de kerstman ’s nachts op bezoek is geweest en de kousen heeft gevuld. Uit welk gebied van de aarde of de lucht deze welwillende Santiclaus vlucht, heb ik niet kunnen achterhalen …” Lees kreeg verschillende reacties, waarin ‘Santiclaus’ in verband werd gebracht met de continentale tradities van Sinterklaas en ‘Petit Jesus’ (Christkind), maar niemand noemde Father Christmas en niemand was correct in staat de Amerikaanse bron te identificeren.

Tegen de jaren 1880 was de Amerikaanse mythe stevig verankerd in de populaire Engelse verbeelding, waarbij de nachtelijke bezoeker soms bekend stond als Santa Claus en soms als Father Christmas (vaak compleet met een capuchon). Een gedicht uit 1881 stelde zich een kind voor dat wachtte op het bezoek van de Kerstman en vroeg: “Zal hij komen als Father Christmas, / Gekleed in het groen en met een spierwitte baard? / Zal hij komen in de duisternis? / Zal hij überhaupt komen vannacht?” De Franse schrijver Max O’Rell, die kennelijk dacht dat de gewoonte in het Engeland van 1883 was ingeburgerd, legde uit dat de kerstman “afdaalt langs de weg, om de bonbons en de juwelen te halen die de kinderen aan het vuur hebben opgehangen”. . En in haar gedicht Agnes: A Fairy Tale (1891), Lilian M Bennett behandelt de twee namen als onderling verwisselbaar: “De oude Kerstman is buitengewoon aardig, / maar hij komt niet naar Wijd-Wakens, zul je merken… / De kerstman komt niet als hij hoort dat je wakker bent. Dus naar bed, lieve kindjes. De commerciële beschikbaarheid vanaf 1895 van Tom Smith & Co’s Santa Claus Surprise Stockings geeft aan hoe diep de Amerikaanse mythe tegen het einde van de eeuw in de Engelse samenleving was doorgedrongen.

Voorstellingen van het zich ontwikkelende personage in deze periode werden soms aangeduid als ‘Santa Claus’ en soms als ‘Father Christmas’, waarbij de laatste nog steeds de neiging vertoonde te zinspelen op associaties uit de oude tijd met liefdadigheid en met eten en drinken, zoals in verschillende van deze Punch illustraties:

  • Pater Christmas in Punch, jaren 1890
  • The Awakening of Father Christmas 1891

  • “Where’s your stocking?” 1895

  • Vader Kerstmis Actueel 1896

  • Vader Kerstmis Niet Actueel 1897

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.