De oorsprong van graven en begrafenissen op zes voet diepte

Het is het Jaar van onze Heer 1665, de pest woedt door Londen en de burgemeester vaardigt een bevel uit dat alle begrafenissen zes voet diep moeten zijn.

John Dunstall gravure

Dit was de beroemde “Orders Opgezet en Uitgegeven door de Heer Burgemeester en Wethouders van de Stad Londen, Betreffende de Besmetting van de Pest” die een lange lijst van beperkingen oplegde over hoe mensen zich moesten verplaatsen en gedragen tijdens de pest.

Hierin staat ook hoe de doden moesten worden begraven – bij zonsopgang of zonsondergang, en hoewel familieleden de begrafenis mochten bijwonen, werden vrienden en buren niet toegelaten.

En de sleutelzin “dat alle graven ten minste zes voet diep moeten zijn”

Het feit dat de burgemeester de instructie uitvaardigde staat buiten kijf, maar wat minder wordt begrepen is waarom de stad Londen besloot dat zes voet onder de grond de juiste diepte was om voor te gaan.

Al sinds de tijd van de Noormannen waren begrafenissen van gewone mensen vrij ondiep, meestal badvormige kuilen die net groot genoeg waren om het lichaam in onder te brengen, en omdat de kerken een behoorlijk inkomen verdienden aan begrafenissen, werden kavels vaak vele malen hergebruikt, waarbij de opgegraven beenderen soms naar een ossuarium werden overgebracht.

Het plotselinge besluit om voor een zeer diep graf te kiezen, zou te maken kunnen hebben gehad met de vrees dat ondiepe graven de pest door de lucht zouden laten verspreiden als de lichamen ontbonden. Maar dan nog – waarom specifiek zes voet onder de grond, in plaats van bijvoorbeeld “zeer diep”?

Er bestaan een aantal theorieën, waarvan de favoriet is dat dit ongeveer het diepste was dat een graf kon worden gegraven zonder dat de grond instortte, of dat dit het diepste was dat de gemiddelde persoon van 1 meter 80 kon graven en nog steeds grond uit het gat kon gooien. Maar als er massagraven werden gegraven voor de allerarmsten, dan konden die graven wel 20 voet diep zijn.

Let op de ladder in het graf op deze gravure van John Dunstall

Er was ook een oude traditie dat begrafenissen zo diep waren als de dode lang was – dus ongeveer 5.5 voet of daaromtrent, maar dat kan dateren van na de pest.

Het trieste feit is dat er veel theorieën zijn, maar weinig feiten.

De wettelijke eis voor een zes voet diepe begrafenis duurde niet lang nadat de pest was uitgebannen, waarschijnlijk om praktische redenen, omdat een zes voet diep gat veel werk is om te graven – en dus vrij duur.

Het lijkt erop dat ondiepere graven een comeback maakten voor de armen, en meer sierlijke graven voor de rijken, maar het was iets anders dat de diepe begrafenis zou zien terugkeren – de komst van de lijkenrover.

In een tijd waarin de chirurgie eindelijk medische vooruitgang begon te boeken, maar medische studenten zich beperkten tot het bestuderen van de lijken van misdadigers, was er een lucratieve handel in het opgraven van de doden en het verkopen van de kadavers.

De angst voor zoiets was veel groter dan de realiteit, maar desalniettemin begonnen begrafenissen weer dieper te gaan, en hoewel zes voet onder de grond nooit werd vermeld, leek het toch weer een beetje traditie te worden.

Dus vandaag gaan we er algemeen van uit dat begrafenissen zes voet diep zijn.

Dat zijn ze niet.

Hoewel er voorschriften zijn over waar een graf mag worden gegraven – zoals niet te dicht bij watervoorzieningen of afvoerkanalen, is er geen wettelijk vereiste diepte voor een graf in het Verenigd Koninkrijk. Er is alleen een aanbeveling voor een minimum van 1 meter vaste grond boven het graf om verstoring te voorkomen.

In feite kan er een eis zijn voor een ondiep graf – als de grondwaterspiegel hoog is, omdat er minstens een meter grond nodig is tussen de grondwaterspiegel en de bodem van het graf. In feite worden veel graven tegenwoordig veel dieper dan zes voet gegraven, aangezien kisten vaak soms drie diep op een enkel perceel worden gestapeld om ruimte te besparen, of om een perceel na een geschikte periode opnieuw te gebruiken.

Veel meer mensen worden tegenwoordig gecremeerd in plaats van begraven, en er is een advies van de regering dat in tijden van hoge sterftecijfers crematie moet worden bevorderd als alternatief voor begraven, gewoon om de aantallen aan te kunnen.

En er is de opkomst van de groene begrafenis, waarbij mensen kunnen worden begraven op een manier die de ontbinding in de bodem stimuleert ten voordele van de plaatselijke planten.

Echter, er is een mogelijkheid om een super ondiep graf te krijgen – en dat is je lichaam te schenken aan de forensische wetenschap, en het lichaam zal worden begraven in het soort ondiepe graven dat door moordenaars wordt gebruikt, of helemaal niet, zodat de wetenschap de ontbinding kan bestuderen, en die kennis kan gebruiken om misdaden in de toekomst te helpen oplossen.

Je zult geen twee meter diep liggen, maar je laatste daad als mens zou een geschenk van de wetenschap zijn aan toekomstige generaties.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.