Neil DeGrasse Tyson

“Zo sterk was die inprenting dat ik er zeker van ben dat ik geen keuze had, dat het universum mij in feite riep.”

In het universum van The Martian lijkt Neil deGrasse Tyson precies dezelfde job te hebben als in het echte leven. Hij deed een reclame voor het Ares III Youtube-kanaal ARES: Live, Our Greatest Adventure.

Neil deGrasse Tyson geboren op 5 oktober 1958 is een Amerikaans astrofysicus, kosmoloog, auteur, en wetenschapscommunicator. Sinds 1996 is hij de Frederick P. Rose directeur van het Hayden Planetarium in het Rose Center for Earth and Space in New York City. Het centrum is onderdeel van het American Museum of Natural History, waar Tyson in 1997 de afdeling Astrofysica oprichtte en sinds 2003 onderzoeksmedewerker is.

Geboren en getogen in New York City, raakte Tyson op negenjarige leeftijd geïnteresseerd in astronomie na een bezoek aan het Hayden Planetarium. Na zijn afstuderen aan de Bronx High School of Science, waar hij hoofdredacteur was van het Physical Science Journal, voltooide hij in 1980 een bachelor in natuurkunde aan de Harvard University. Nadat hij in 1983 een mastergraad in astronomie had behaald aan de Universiteit van Texas in Austin, behaalde hij zijn master (1989) en doctoraat (1991) in astrofysica aan de Columbia Universiteit. De volgende drie jaar was hij postdoctoraal onderzoeker aan Princeton University. In 1994 trad hij toe tot het Hayden Planetarium als stafwetenschapper en tot de faculteit van Princeton als gastwetenschapper en -docent. In 1996 werd hij directeur van het planetarium en hield hij toezicht op het verbouwingsproject van 210 miljoen dollar, dat in 2000 werd voltooid.

Van 1995 tot 2005 schreef Tyson maandelijks essays in de column “Universe” voor het tijdschrift Natural History, waarvan er enkele werden gepubliceerd in zijn boek Death by Black Hole (2007). In dezelfde periode schreef hij een maandelijkse column in het tijdschrift Star Date, waarin hij onder het pseudoniem “Merlin” vragen over het heelal beantwoordde. Materiaal uit de column verscheen in zijn boeken Merlin’s Tour of the Universe (1998) en Just Visiting This Planet (1998). Tyson zat in 2001 in een regeringscommissie over de

toekomst van de Amerikaanse lucht- en ruimtevaartindustrie, en in 2004 in de commissie voor de maan, Mars en verder. In datzelfde jaar ontving hij de NASA Distinguished Public Service Medal. Van 2006 tot 2011 was hij gastheer van het tv-programma NOVA ScienceNow op PBS. Sinds 2009 is Tyson gastheer van de wekelijkse podcast StarTalk. Een spin-off, ook StarTalk genaamd, begon in 2015 uit te zenden op National Geographic. In 2014 was hij gastheer van de televisieserie Cosmos: A Spacetime Odyssey, een opvolger van Carl Sagan’s serie Cosmos uit 1980: A Personal Voyage. De Amerikaanse National Academy of Sciences kende Tyson in 2015 de Public Welfare Medal toe voor zijn “buitengewone rol in het opwinden van het publiek over de wonderen van de wetenschap”.

Een beeld uit de ARES: Live video Our Greatest Adventure.

NASA

Tyson is een voorstander van uitbreiding van de activiteiten van de National Aeronautics and Space Administration. Met het argument dat “het machtigste agentschap op de dromen van een natie momenteel ondergefinancierd is om te doen wat het moet doen”. Tyson heeft gesuggereerd dat het grote publiek de neiging heeft om te overschatten hoeveel inkomsten worden toegewezen aan het ruimteagentschap. In een toespraak in maart 2010 zei hij over het aandeel van de belastinginkomsten dat aan de NASA wordt besteed: “Hoeveel kost de NASA trouwens? Het is een halve cent per dollar. Wist u dat? De mensen zeggen: ‘Waarom geven we daar geld aan uit…’ Ik vraag ze: ‘Hoeveel denk je dat we uitgeven? Ze zeggen ‘vijf cent, tien cent op een dollar’. Het is een halve cent.”

In maart 2012 getuigde Tyson voor de Wetenschapscommissie van de Senaat van de Verenigde Staten

en verklaarde dat:

Geïnspireerd door Tysons pleidooi en opmerkingen, werd Penny4NASA, een campagne van de Space Advocates nonprofit, in 2012 opgericht door John Zeller en pleit voor de verdubbeling van NASA’s budget tot één procent van de federale begroting.

Weerlegging “Flat Earth” -geloof

In januari 2016 uitte opname-artiest B.o.B het geloof dat de aarde plat is, waarbij hij verschillende eerder ontkrachte argumenten aanhaalde. Tyson reageerde op Twitter op B.o.B en probeerde hem ervan te overtuigen dat de aarde rond is, maar de rapper weigerde zijn standpunten in te trekken en beschuldigde NASA van het vermijden van vragen, terwijl hij een diss track tegen Tyson uitbracht. De track, getiteld “Flatline”, gaat dieper in op B.o.B.’s opvattingen over de vorm van de Aarde en bevat verwijzingen naar antisemitische samenzweringstheorieën, waarbij hij zegt dat “Stalin veel erger was dan Hitler” en zijn publiek vraagt om “onderzoek te doen” naar holocaustontkenner David Irving. Deze opmerkingen trokken de aandacht van de Anti-Defamation League, die verklaarde dat in de songteksten de antisemitische samenzweringstheorie van de door Joden gecontroleerde Amerikaanse regering wordt aangehaald. Tyson en zijn neef, de rapper Steve Tyson, reageerden op B.o.B’s platte aarde diss met hun eigen diss track getiteld “Flat to Fact”. Tyson volgde hierop met een televisieoptreden in The Nightly Show with Larry Wilmore om de rapper toe te spreken: “Het is een fundamenteel feit van calculus en niet-Euclidische meetkunde: Kleine secties van grote gebogen oppervlakken zullen er altijd plat uitzien voor kleine wezens die erop kruipen… en trouwens, dit heet zwaartekracht” zei Tyson, terwijl hij zijn microfoon liet vallen.

Vroeger

Tyson werd geboren als tweede van drie kinderen in Manhattan, New York, in een gezin dat in de Bronx woonde. Zijn moeder, Sunchita Maria (née Feliciano) Tyson, was gerontologe voor het Amerikaanse ministerie van gezondheid, onderwijs en welzijn en is van Puerto Ricaanse afkomst. Zijn Afro-Amerikaanse vader, Cyril deGrasse Tyson (1927-2016), was socioloog, personeelscommissaris voor burgemeester John Lindsay van New York City en de eerste directeur van Harlem Youth Opportunities Unlimited. Tyson heeft twee broers en zussen: Stephen Joseph Tyson en Lynn Antipas Tyson.Tyson’s tweede naam, deGrasse, komt van de meisjesnaam van zijn grootmoeder van vaderskant, die als Altima de Grasse werd geboren op het Britse West-Indische eiland Nevis.

Tyson groeide op in de wijk Castle Hill in de Bronx, en later in Riverdale. Van de kleuterschool tot de middelbare school ging Tyson naar openbare scholen in de Bronx: P.S. 36, P.S. 81, de Riverdale Kingsbridge Academy, en The Bronx High School of Science (1972-76) waar hij aanvoerder was van het worstelteam en hoofdredacteur van het Physical Science Journal.Zijn belangstelling voor astronomie begon op negenjarige leeftijd na een bezoek aan de hemelbioscoop van het Hayden Planetarium. Hij herinnert zich dat “die inprenting zo sterk was dat ik er zeker van ben dat ik geen keuze had in deze materie, dat in feite het universum mij riep”. Tijdens zijn middelbare schooltijd volgde Tyson astronomiecursussen in het Hayden Planetarium, wat hij “de meest vormende periode” van zijn leven noemde. Hij noemde Dr. Mark Chartrand III, directeur van het planetarium in die tijd, zijn “eerste intellectuele rolmodel” en zijn enthousiaste manier van lesgeven gemengd met humor inspireerde Tyson om het universum aan anderen over te brengen zoals hij dat deed.

Tyson bestudeerde astronomie obsessief in zijn tienerjaren, en verwierf uiteindelijk zelfs enige bekendheid in de astronomiegemeenschap door op vijftienjarige leeftijd lezingen over het onderwerp te geven. Astronoom Carl Sagan, die een faculteitslid was aan de Cornell Universiteit, probeerde Tyson naar Cornell te lokken voor een bachelorstudie. In zijn boek, The Sky Is Not the Limit, schreef Tyson:

Tyson hernam dit moment in zijn eerste aflevering van Cosmos: A Spacetime Odyssey. Toen hij een kalender uit 1975 van de beroemde astronoom tevoorschijn haalde, vond hij de dag waarop Sagan de 17-jarige had uitgenodigd om een dag in Ithaca door te brengen. Sagan had aangeboden hem onderdak te bieden voor de nacht als zijn bus terug naar de Bronx niet zou komen. Tyson zei: “Ik wist al dat ik wetenschapper wilde worden. Maar die middag leerde ik van Carl wat voor persoon ik wilde worden.”

Tyson koos voor Harvard waar hij afstudeerde in de natuurkunde en in het Currier House woonde. Hij was lid van het crew team tijdens zijn eerste jaar, maar keerde terug naar het worstelen en werd lid in zijn laatste jaar. Hij was ook actief in de dans, in stijlen als jazz, ballet, Afro-Caribisch, en Latin Ballroom.

Tyson behaalde een AB graad in natuurkunde aan Harvard College in 1980 en begon zijn graduate werk aan de Universiteit van Texas in Austin, waar hij een MA graad in astronomie behaalde in 1983. Tyson werd lid van de dans-, roei-, en worstelteams. Naar eigen zeggen bracht hij niet zo veel tijd in het onderzoekslaboratorium door als hij had moeten doen. Zijn professoren moedigden hem aan om andere carrières te overwegen en de commissie voor zijn proefschrift werd ontbonden, waarmee een einde kwam aan zijn streven naar een doctoraat aan de Universiteit van Texas.

Tyson was van 1986 tot 1987 docent astronomie aan de Universiteit van Maryland en in 1988 werd hij toegelaten tot het astronomie graduate programma aan de Columbia Universiteit, waar hij in 1989 een MPhil-graad in de astrofysica behaalde, en in 1991 een PhD-graad in de astrofysica onder supervisie van professor R. Michael Rich. Rich verkreeg financiële steun voor Tyson’s promotie-onderzoek van de NASA en de ARCS-stichting, waardoor Tyson internationale bijeenkomsten in Italië, Zwitserland, Chili en Zuid-Afrika kon bijwonen en studenten kon inhuren om hem te helpen met gegevensreductie. Tijdens zijn proefschrift deed hij waarnemingen met de 0,91 m telescoop van de Inter-Amerikaanse Sterrenwacht van Cerro Tololo in Chili, waar hij beelden verkreeg voor de Calán/Tololo Supernova Survey, waarmee hij bijdroeg aan hun werk om supernovae van het type Ia als standaardkaarsen vast te stellen. Deze verhandelingen maakten deel uit van de ontdekkingsverhandelingen over het gebruik van Type Ia supernovae om afstanden te meten, wat leidde tot de verbeterde meting van de Hubble-constante en de ontdekking van donkere energie in 1998. Hij was 18e auteur van een paper met Brian Schmidt, een toekomstige winnaar van de Nobelprijs voor natuurkunde 2011, in de studie van de meting van afstanden tot Type II supernovae en de Hubble-constante.

Tijdens zijn scriptiewerk aan Columbia University maakte Tyson kennis met professor David Spergel van Princeton University, die Columbia University bezocht in de loop van de samenwerking met zijn scriptie-adviseur over de Galactische uitstulping die typisch wordt gevonden in spiraalvormige sterrenstelsels.

Persoonlijk leven

Tyson woont in Lower Manhattan met zijn vrouw, Alice Young. Ze hebben twee kinderen: Miranda en Travis Tyson ontmoette zijn vrouw in een natuurkundeles aan de Universiteit van Texas in Austin. Ze trouwden in 1988 en noemden hun eerste kind Miranda, naar de kleinste van de vijf grote manen van Uranus. Tyson is een wijnliefhebber wiens collectie werd vermeld in het mei 2000 nummer van de Wine Spectator en het voorjaar 2005 nummer van The World of Fine Wine.

Carrière

Tyson’s onderzoek heeft zich gericht op waarnemingen in de kosmologie, stellaire evolutie, galactische astronomie, bulges, en stellaire vorming. Hij heeft talrijke functies bekleed aan instellingen als de Universiteit van Maryland, Princeton University, het American Museum of Natural History en het Hayden Planetarium.

In 1994 trad Tyson in dienst van het Hayden Planetarium als stafwetenschapper terwijl hij als onderzoeksmedewerker verbonden was aan de Princeton University. In juni 1995 werd hij waarnemend directeur van het planetarium en in 1996 werd hij benoemd tot directeur. Als directeur hield hij toezicht op het verbouwingsproject van het planetarium ter waarde van 210 miljoen dollar, dat in 2000 werd voltooid. Toen Tyson werd gevraagd naar zijn gedachten over zijn aanstelling als directeur, zei hij: “Toen ik een kind was… waren er wetenschappers en onderwijzers in de staf van het Hayden Planetarium… die hun tijd en energie in mijn kennis hebben gestoken… en dat ben ik nooit vergeten. En om daar weer terug te komen als directeur, voel ik dit diepe gevoel van plicht, dat ik in dezelfde hoedanigheid dien voor mensen die vandaag de dag door de faciliteit komen, die anderen voor mij dienden”.

Tyson heeft een aantal populaire boeken geschreven over astronomie. In 1995 begon hij met het schrijven van de “Universe” column voor Natural History magazine. In een column die hij schreef voor een speciale editie van het tijdschrift, genaamd “City of Stars”, in 2002, populariseerde Tyson de term “Manhattanhenge” om de twee dagen per jaar aan te duiden waarop de avondzon op één lijn staat met het stratenrooster in Manhattan, waardoor de zonsondergang zichtbaar wordt in onbelemmerde zijstraten. Hij had de term in 1996 bedacht, geïnspireerd door hoe het fenomeen herinnert aan de uitlijning van de zon op de zonnewende met het Stonehenge monument in Engeland. Tysons column beïnvloedde ook zijn werk als professor bij The Great Courses.

In 2001 benoemde de Amerikaanse president George W. Bush Tyson tot lid van de Commissie voor de toekomst van de Amerikaanse lucht- en ruimtevaartindustrie en in 2004 tot lid van de President’s Commission on Implementation of United States Space Exploration Policy, de laatste beter bekend als de “Moon, Mars, and Beyond” commissie. Kort daarna werd hem de NASA Distinguished Public Service Medal toegekend, de hoogste civiele onderscheiding die door de NASA wordt toegekend.

In 2004 presenteerde Tyson de vierdelige miniserie Origins van de PBS Nova-serie, en was hij, samen met Donald Goldsmith, co-auteur van het begeleidende deel voor deze serie, Origins: Veertien Miljard Jaar Kosmische Evolutie. Hij werkte opnieuw samen met Goldsmith als de verteller van de documentaire 400 Years of the Telescope, die in april 2009 op PBS in première ging.

Als directeur van het Hayden Planetarium ging Tyson tegen de traditionele denkwijze in om te voorkomen dat Pluto in tentoonstellingen in het centrum als de negende planeet zou worden aangeduid. Tyson heeft uitgelegd dat hij wilde kijken naar overeenkomsten tussen objecten, door de aardse planeten samen te groeperen, de gasreuzen samen, en Pluto met soortgelijke objecten, en om weg te komen van het simpelweg tellen van de planeten. Hij heeft in The Colbert Report, The Daily Show en BBC Horizon verklaard dat dit besluit heeft geleid tot grote hoeveelheden haatmail, waarvan een groot deel van kinderen afkomstig is. In 2006 bevestigde de Internationale Astronomische Unie (IAU) dit oordeel door Pluto te veranderen naar de dwergplaneet classificatie.

Tyson vertelde over het verhitte online debat op het Cambridge Conference Network (CCNet), een “veelgelezen, in het Verenigd Koninkrijk gevestigde internet chat groep”, naar aanleiding van Benny Peiser’s hernieuwde oproep tot herclassificatie van Pluto’s status. De bijdrage van Peiser, waarin hij artikelen van de AP en The Boston Globe plaatste, kwam voort uit het artikel van The New York Times getiteld “Pluto’s Not a Planet? Only in New York”.

Tyson is vice-president, president, en voorzitter van het bestuur van de Planetary Society geweest. Hij was ook de gastheer van het PBS programma Nova ScienceNow tot 2011. Hij was aanwezig en spreker op de Beyond Belief: Wetenschap, Religie, Rede en Overleving symposium in november 2006. In 2007 werd Tyson gekozen als vaste gast in de populaire serie The Universe van The History Channel.

In mei 2009 lanceerde Tyson een één uur durende radiopraatshow genaamd StarTalk, die hij samen met cabaretière Lynne Koplitz presenteerde. De show werd gesyndiceerd op zondagmiddag op KTLK AM in Los Angeles en WHFS in Washington DC. De show duurde dertien weken, maar werd in december 2010 nieuw leven ingeblazen en dan samen met de komieken Chuck Nice en Leighann Lord in plaats van Koplitz. De gasten variëren van collega’s in de wetenschap tot beroemdheden zoals GZA, Wil Wheaton, Sarah Silverman, en Bill Maher. De show is beschikbaar via internet via een live stream of in de vorm van een podcast.

In april 2011 was Tyson de keynote spreker op de 93e Internationale Conventie van de Phi Theta Kappa International Honor Society of the Two-year School. Hij en James Randi hielden een lezing getiteld Skepticism, die direct verband hield met het thema van de conventie: The Democratization of Information: Power, Peril, and Promise.

In 2012 kondigde Tyson aan dat hij zou verschijnen in een YouTube-serie gebaseerd op zijn radioshow StarTalk. Een premièredatum voor de show is niet aangekondigd, maar het zal worden verspreid op het Nerdist YouTube-kanaal. Op 28 februari 2014 was Tyson een celebrity-gast op het White House Student Film Festival. In 2014 hielp hij de Cosmos van Carl Sagan nieuw leven in te blazen: A Personal Voyage televisieserie, waarbij hij Cosmos presenteerde: A Spacetime Odyssey op zowel FOX als het National Geographic Channel. Dertien afleveringen werden uitgezonden in het eerste seizoen, en Tyson heeft verklaard dat als een tweede seizoen zou worden geproduceerd, hij de rol van gastheer zou doorgeven aan iemand anders in de wetenschapswereld. Op 20 april 2015 begon hij met het hosten van een late-night talkshow getiteld Star Talk op het National Geographic Channel, waarin Tyson popcultuurberoemdheden interviewt en hen vraagt naar hun levenservaringen met wetenschap.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.