Rouwen om het verlies van een echtgenoot en het vinden van rust

“Tegen de tijd dat mijn man stierf,” herinnert Eileen A. zich, “had ik al een groot deel van mijn rouwproces achter de rug, want de man die ik tijdens zijn kanker had verzorgd, was niet dezelfde man met wie ik vierenvijftig jaar getrouwd was geweest.”

Eileen, nu 88, ontmoette Roy bij een vreugdevuur op Whidbey Island toen ze 18 was, baarde het eerste van haar drie kinderen op haar eenentwintigste en nestelde zich in het leven van moeder en echtgenote voor de volgende veertien jaar, toen ze naar de universiteit ging. Roy was 25 toen ze elkaar ontmoetten, hoewel hij haar had verteld dat hij 21 was om haar niet af te schrikken.

ROY & EILEEN’S LOVE STORY

Zoals veel kinderen van de Grote Depressie waren Roy en Eileen niet gewend om veel te hebben, dus ontwikkelden ze een liefde voor eenvoudige genoegens zoals kamperen, een ervaring waar haar kinderen haar vaak voor hebben bedankt.

“Je moet begrijpen,” zegt Eileen, “dat er weinig geld was, dus trok Roy bij mijn moeder en mij in tot we $500 bij elkaar konden schrapen om een huisje te kopen. En toen verhuisde mijn moeder met ons mee. Om ons te onderhouden, reed Roy door de week op een vrachtwagen en speelde hij in het weekend gitaar in een dansgroep.”

Gaandeweg behaalde Eileen haar diploma en werd ze een veelgepubliceerde professor in de ontwikkeling van jonge kinderen aan de Universiteit van Washington en de Universiteit van Kansas. Ze spreekt met grote trots over haar huwelijk en beschrijft Roy als “een perfecte echtgenoot voor mij, een ideale vader voor onze kinderen.”

ROY’S DIAGNOSIS

Hun relatie veranderde onontwarbaar toen in 1991 bij Roy darmkanker werd geconstateerd. Hoewel Roy enkele jaren daarvoor een zware hartaanval had gehad, die resulteerde in een ongebruikelijke 5-weg bypassoperatie, leek hij in uitstekende gezondheid te verkeren.

“Roy onderging in de loop van de ziekte drie ondraaglijk pijnlijke rondes van grote operaties. Elke keer leek de kanker te zijn verwijderd, om drie maanden later weer terug te keren.”

In minder dan een jaar zag Eileen hoe haar man, die ooit 190 pond woog en een robuust gevoel voor humor had, gereduceerd was tot een schim van slechts 110 pond, zijn lach verdrongen door een zachtmoedige, afstandelijke glimlach.

Ze blijft verbijsterd over Roy’s terughoudendheid in het aangezicht van de naderende dood. “Mijn man had een hekel aan ongemakken en verafschuwde pijn, klaagde jammerlijk over een splinter of een hardnekkige hoest. Maar hij zag zijn kanker heldhaftig onder ogen, alsof hij zijn familie en vrienden niet tot last wilde zijn.”

In die tijd drongen artsen erop aan om patiënten koste wat kost in leven te houden, zelfs als de dood werd uitgesteld door fysiek wrede methoden zoals gedwongen voeding.

“We probeerden zijn eetlust op te wekken, door er zo goed mogelijk mee om te gaan,” herinnert Eileen zich. “Hij vroeg me een keer om Cup Custard te maken, een oude favoriet van hem die ik al jaren niet meer had gemaakt. Ik vond het recept, kocht de blikken en ingrediënten en gaf hem deze traktatie. Hij nam een grote hap, draaide het rond in zijn mond, en slikte het door. De volgende keer nam hij een voorzichtige, kleinere hap, maar hij kon het gewoon niet doorslikken. Hij voelde zich er vreselijk bij.

“Vandaag realiseer ik me dat zijn lichaam zich al aan het voorbereiden was op de dood, en zich op natuurlijke wijze aan het afsluiten was. En omdat de dood de volgende belangrijke gebeurtenis in mijn leven is, hoop ik dat mijn verzorgers dit beseffen als mijn tijd komt. Ik wou dat we beter hadden geweten en niet hadden geprobeerd Roy op het laatst nog tot leven te dwingen.”

Zoals in elk aspect van haar leven heeft ze talrijke lessen geleerd uit de ervaring van het zien sterven van haar man.

“Ik ben me veel meer bewust geworden van mijn leven en ben veel meer gaan opletten. Roy stierf bijvoorbeeld een half uur nadat mijn zoon en ik zijn bed verlieten. Sommigen vinden dat misschien tragisch, maar ik realiseer me, en een aantal anderen hebben hetzelfde ervaren, dat hij, ook al was hij er klaar voor, zich niet kon laten gaan toen wij er waren.”

Nadat Roy was overleden, organiseerden zijn zoons een sterfbedfeest, compleet met muziek, gelach, tranen en veel verhalen. De verpleegster kleedde Roy in een zacht overhemd over zijn ziekenhuisjurk en schoof de meeste medische apparatuur weg.

“De kinderen en ik vertelden verhalen waarin Roy de hoofdrol speelde,” herinnert Eileen zich, “Het was een prachtige afsluiting. Ik hoop dat mijn kinderen hetzelfde voor mij doen.”

EILEEN’S GRIEF

Volgens Dr. Robert Polakoff, een specialist in ouderenpsychiatrie in Seattle, is het ophalen van herinneringen een heel gezonde manier om het rouwproces te beginnen.

“Het is belangrijk om te begrijpen dat rouw een heel normaal proces is en nooit moet worden beschouwd als een depressieve stoornis, tenzij er na een paar maanden geen vermindering van rouw optreedt,” zegt hij. “Het belangrijkste verschil is dat onbehandelde rouw na verloop van tijd verbetert; onbehandelde depressie verergert.”

Het scheiden van de twee ervaringen kan een uitdaging zijn omdat een aantal symptomen, waaronder slapeloosheid, gebrek aan eetlust en gewichtsverlies, op beide van toepassing zijn.

“Dit is niet om het belang van mogelijke counseling af te wijzen, want het kan uiterst nuttig zijn als een uitlaatklep voor de nabestaanden, een tijd om te verwerken die is verwijderd van vrienden en familie, of om delicate situaties op te lossen rond iemands relatie met de overledene,” zegt Polakoff. “Ook mijden vrienden de nabestaanden soms omdat ze zich zelf ongemakkelijk voelen bij de intensiteit van de emoties.”

“Interessant is dat antidepressiva het gevoel van rouw niet verminderen.”

Volgens Polakoff ervaart ieder mens rouw anders, voor een groot deel door persoonlijke ervaringen, opvoeding en culturele invloed.

“Het is duidelijk dat Eileen haar rouw heeft ervaren tijdens Roy’s ziekte,” merkt Polakoff op. “En elf maanden rouw is heel normaal. Mensen hebben de neiging zich behoorlijk verdrietig te voelen bij de sterfdag, maar beseffen ook dat ze zich over het algemeen beter voelen dan verwacht.”

Polakoff raadt vertrouwde stappen aan om de rouwperiode te helpen verlichten. Consistente lichaamsbeweging zorgt niet alleen voor routine, maar veel studies tonen ook aan dat activiteit een natuurlijk antidepressivum is en de sociale interactie verhoogt. Betrokken blijven bij sociale clubs en de kerkgemeenschap vermindert ook de angst om alleen te zijn.

“Het vermijden van isolement blijkt een absolute sleutel te zijn,” zegt hij. “

MAKING PEACE & FINDING NEW LIFE

Eileen, bijvoorbeeld, kwam op haar 74ste voor het eerst in haar leven alleen te wonen. In plaats van haar onafhankelijkheid te betreuren, omarmde Eileen haar.

“Ik verbaasde mezelf over hoe snel ik me aanpaste aan het alleen zijn,” mijmert Eileen. “

“Ik besloot de conventionele wijsheid overboord te gooien,” lacht ze, “dus verkocht ik het huis van onze dromen en verhuisde naar een appartement op de bovenste verdieping, tegenover mijn beste vriend.

“Een grote verandering die ik doorvoerde, betrof onze hut. Roy had zich altijd verzet tegen veranderingen, zelfs als ik voorstelde om wat nieuwe bomen te planten. Ik besloot een kleine aanbouw te maken en het terrein te laten aanleggen. Ik besteedde het werk zelf uit, en vond ook een geweldige tuinman. Elke keer als ik er kom, verheug ik me op het feit dat ik dit in wezen zelf heb gedaan.”

Eileens overgang naar een zelfstandige senior heeft echter niet alle obstakels uit de weg geruimd. Ze lijdt aan maculadegeneratie en is als gevolg daarvan al acht jaar wettelijk blind. Ze stopte met autorijden toen ze bijna een fietser aanreed en vervolgens in dezelfde week bijna een moeder met kind aanreed.

“Het is één ding om je eigen leven te riskeren, maar het is een ruïne van je leven om iemand anders pijn te doen. Dus parkeerde ik mijn oude, rode Buick in de garage, klopte haar op de stuit en zei: ‘dat is het oude meisje, dat is de laatste keer dat ik je ooit zal rijden,'” herinnert Eileen zich. “Ik moest ook stoppen met alleen te wonen, te veel bijna-ongelukken met kachels. Geconfronteerd met deze uitdagingen, verkocht ze haar appartement en verhuisde naar The Hearthstone, een begeleid wonen gemeenschap in Seattle’s Green Lake wijk.

“Eileen’s ervaring is een les voor ons allemaal,” concludeert Polakoff. “Ze begreep dat haar rouw gezond was, verwerkte haar rouw met vrienden en familie, en bleef sociaal betrokken bij vertrouwde activiteiten.”

“Ik zag mijn man, een sterke heldhaftige man, beetje bij beetje sterven; het was bijna alsof ik hem zag desintegreren,” reflecteert Eileen, haar stem vult zich met emotie bij de pijnlijke herinneringen. “Wat doe je met je leven als je nooit alleen hebt geleefd en 54 jaar getrouwd bent geweest?

“Maar toen begon ik al die zelfontdekkingen over mezelf te doen, en leerde ik hoeveel ik kon doen als ik mijn zinnen erop zette. Ik besloot wat risico’s en kansen te nemen, mijn eigen sterke kanten te erkennen en dingen te proberen die ik nog nooit eerder had geprobeerd. Ik realiseerde me dat het nog steeds het beste was om mijn leven naar zijn potentieel te leven.”

Update: januari 2018

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.