Explorando as cavernas do Condado de Calaveras mantém você frio, coloca sua imaginação em alta velocidade

>(Lou Spirito For The Times)

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Estas cavernas de calcário e mármore, formada há milhões de anos, vale a pena visitar durante todo o ano, mas especialmente durante o verão quente, quando as temperaturas nestas cavernas geralmente não ficam mais quentes do que 61 graus.

Desde o outono passado, minha família e eu visitamos as três cavernas do Condado de Calaveras que estão abertas ao público: Cavernas gemendo em Vallecito, Cavernas Mercer nas proximidades de Murphys e Cavernas Califórnia em Rancho de Montanha um pouco mais remoto, todas a cerca de 80 milhas do Parque Nacional de Yosemite. Cada uma delas oferece passeios de 45 minutos a pé guiados por simpáticos guias que dão aulas de geologia com piadas pirosas. E cada um oferece um olhar fascinante abaixo do chão que caminhamos.

Moaning Caverns

Iniciámos a nossa viagem em Moaning Caverns, que têm uma câmara tão grande que caberia na Estátua da Liberdade (menos o seu pedestal) dentro. (Para aqueles que se mantêm na pista, são mais de 150 pés, cerca de 14 andares)

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Mineiros de ouro descobriram a caverna em 1851. É nomeada pelo som de gemidos que ecoa das suas profundezas, que você pode ouvir quando está muito silenciosa.

Nos anos 1920, os visitantes eram enviados para a caverna dentro de um balde com apenas uma vela para luz, disse Joan Wilson, nossa guia turística.

“Eles cobravam um níquel para descer e um quarto para voltar a subir”, disse ela com uma risada.

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Após aprender um pouco da história da caverna, o nosso grupo dirigiu-se para o fundo das escadas de madeira, tendo o cuidado de se esquivar da formação conhecida como a “aldrabona noggin”.”

Após estarmos juntos como um grupo numa plataforma ao fundo das escadas, Wilson apontou as raízes de um carvalho gigante acima de nós, a árvore que tínhamos acabado de caminhar ao lado antes de entrar na caverna.

Wilson respondeu a algumas perguntas e colocou uma de sua autoria. “Você gosta de música rock?” ela perguntou antes de bater uma formação de calcita que fez um baque oco.

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A escadaria em espiral de 10 andares em Cavernas Moaning, uma caverna de solução em Calaveras County, perto de Vallecito, no coração de Gold Country da Califórnia.
(Ian Andrae)

Depois descemos uma escada em espiral de 10 andares feita com materiais reciclados de um navio de guerra da Primeira Guerra Mundial. Os 144 degraus da escadaria estão encerrados numa estrutura cagélica que se estende pela altura da caverna maciça que proporcionou uma sensação de segurança ao descermos.

Numa segunda plataforma na base da câmara, Wilson apontou várias formações: Crânio Gritante, Asas de Anjo, a Cascata de Chocolate.

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Um destaque, ou ultra-luz baixa, ocorreu quando as luzes foram desligadas e fomos envolvidos na escuridão completa.

Info: Moaning Caverns, 5350 Moaning Cave Road, Vallecito; (209) 736-2708, moaningcaverns.com. Os passeios a pé diários, conhecidos como Spiral tour, começam às 9 da manhã. Os passeios a pé custam $20 para os 12 e mais velhos, $15 para os 6-11; aqueles 5 e mais novos são admitidos gratuitamente.

Mercer Caverns

Mercer Caverns é uma caverna de espectáculo localizada a uma milha ao norte de Murphys no Condado de Calaveras, Califórnia.
(Dave Bunnell)

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Após a nossa visita a Moaning Caverns, parámos em Murphys para comer pizza a lenha e tacos no Firewood, complementando tudo com gelado artesanal ao lado no JoMa’s. Depois relaxamos no Murphys Community Park, completo com um gazebo à moda antiga e um riacho.

Mercer Caverns fica a menos de duas milhas da movimentada Main Street, que está cheia de lojas e salas de degustação de vinhos. Fizemos uma boa quantidade de degustação de vinho aqui, mas neste dia, estávamos todos sobre a frieza das cavernas.

Entre aqueles que vieram em busca de sua sorte na Corrida do Ouro da Califórnia estava Walter J. Mercer, que descobriu as cavernas no dia 1 de setembro de 1885; passeios públicos começaram menos de duas semanas depois. Os primeiros visitantes visitaram as cavernas usando cordas e escadas e segurando em seus dentes uma tábua com velas. Felizmente, os passeios de hoje têm alguns toques modernos, incluindo passarelas, escadas e iluminação elétrica. O passeio inclui 440 degraus – 208 degraus para baixo e 232 degraus para cima (porque você sobe de uma forma diferente de descer).

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Vimos formações que se assemelhavam a um Shih Tzu, uma medusa e uma sereia. Mercer também é o lar de delicados cristais semelhantes à geada conhecidos como aragonite flos ferri (flores de ferro).

Voltamos a experimentar a caverna à luz de velas e depois a escuridão total.

Eram moedas apertadas na subida de volta para a escadaria íngreme. Recomendo calçado mais resistente do que, digamos, Crocs – não que eu estivesse a usá-los.

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Info: Mercer Caverns, 1665 Sheep Ranch Road, Murphys; (209) 728-2101, mercercaverns.net. (Note que o GPS às vezes engana; vá para o oeste na Main Street e procure Sheep Ranch Road, uma curva à direita que pode ser difícil de identificar). Aberto diariamente; a primeira excursão sai por volta das 9:30 da manhã. As excursões custam $18 para maiores de 13 anos e $10 para crianças 3-12.

California Cavern

California Cavern fica a cerca de 40 minutos de carro de Murphys, mas vale a pena a caminhada. Tem recebido visitantes desde o início da década de 1850.

Alguns desses visitantes incluíram o naturalista John Muir e o escritor Mark Twain, autor de “The Celebrated Jumping Frog of Calaveras County”, o ímpeto para os concursos de saltos de sapo cada maio no Acampamento Angels.

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A caverna era uma parte essencial de um antigo acampamento da Corrida do Ouro chamado Cave City. Casamentos, cultos na igreja, alguns julgamentos na corte e festas repletas de música e dança uma vez aconteceram dentro da caverna.

Nossa excursão começou vagando através de uma passagem de mármore para as Câmaras do Conselho, onde você ainda pode ver algumas assinaturas dos anos 1800. Colocar sua marca nas paredes costumava ser comum – a caverna tem milhares de assinaturas – mas não é mais permitido para proteger a caverna, que agora é um marco histórico do estado.

Nosso guia turístico nos incentivou a usar a nossa imaginação, pois encontramos diferentes figuras na caverna. Um grande estalagmite no Palácio do Bispo, onde uma vez foram dados sermões na igreja, lembrou nosso filho de 3 anos de idade de um urso gigante, mas outros viram Jabba the Hutt de “Guerra das Estrelas”

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Na Sala da Catedral, “bacon da caverna” pende do teto e é iluminado por trás. Esta formação de calcita se parece com tiras da carne favorita do café da manhã.

Califórnia Cavern oferece dois passeios a pé pela caverna, dependendo da época do ano: a Trilha das Luzes no verão e outono e a Trilha dos Lagos no inverno e primavera.

Tivemos que pular algumas partes da caverna quando visitamos no final de maio, incluindo áreas conhecidas como a Câmara Nupcial, Cama de Pregos e a Sala da Selva, porque eles ainda estavam debaixo d’água depois das chuvas fortes do inverno. Mas em troca, conseguimos ver formações cristalinas refletidas nas piscinas de água abaixo.

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Info: California Cavern, 9565 Cave City Road, Mountain Ranch; (209) 754-1850, cavetouring.com. Abre diariamente às 10 da manhã, com passeios de hora em hora. Os passeios a pé custam $16 para adultos e $8,50 para crianças de 6 a 12 anos. (Os preços devem aumentar à medida que a água recua e mais da caverna fica disponível para passeios)

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