Mesossauro, o réptil aquático mais antigo conhecido, provavelmente passou tempo em terra

O estudo sugere que os mesossauros mais antigos eram semi-aquáticos, enquanto os juvenis passaram a maior parte do seu tempo na água. Imagem: Roman Yevseyev e Graciela Piñeiro

Uma análise abrangente dos ossos fossilizados dos mesossauros revela que os espécimes maduros têm características anatómicas semelhantes aos animais terrestres

– Por Tania Fitzgeorge-Balfour, escritora científica

Os répteis aquáticos mais antigos conhecidos, os mesossauros, provavelmente passaram parte da sua vida em terra, revela um novo estudo publicado em Frontiers in Ecology and Evolution. Os ossos fossilizados dos mesossauros adultos partilham semelhanças com animais terrestres, o que – juntamente com a relativa escassez de restos fossilizados de grandes espécimes em terra – sugere que os mesossauros mais velhos eram semi-aquáticos, enquanto os juvenis passavam a maior parte do seu tempo na água. Esta nova pesquisa enfatiza a importância de analisar minuciosamente os restos fossilizados de todas as fases da vida de um réptil para obter uma apreciação completa do seu estilo de vida e comportamento.

O Mesossauro era um réptil totalmente aquático? A Systematic Review

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“Apesar de ser considerado o réptil totalmente aquático mais antigo conhecido, os mesossauros compartilham várias características anatômicas com espécies terrestres”, diz a professora Graciela Piñeiro, que completou esta pesquisa na Facultad de Ciencias, Universidad de la República, Uruguai. “Nossa análise abrangente das vértebras e dos membros desses antigos répteis sugere que eles viveram na água durante as primeiras etapas de seu desenvolvimento, enquanto adultos maduros passaram mais tempo em terra.”

Desde a descoberta de ossos invulgarmente grandes de Mesossauro na Formação de Mangrullo do Uruguai, Piñeiro e sua equipe internacional de colegas se perguntaram porque os espécimes maiores, presumivelmente adultos, de cerca de dois metros de comprimento, não eram tão abundantes como esqueletos de mesossauro de cerca de 90 cm.

“Os espécimes maiores, pelo menos o dobro do comprimento dos fósseis de Mesossauro mais comumente relatados, poderiam ser apenas indivíduos excepcionalmente grandes. No entanto, as condições ambientais da lagoa de Mangrullo de onde viviam eram duras, tornando difícil para o mesossauro ocasional alcançar um tamanho e idade relativamente grandes”, explica Piñeiro.

Ela continua, “Percebemos então que, em comparação com os espécimes menores, mais bem conservados, os fósseis maiores de mesossauros eram quase sempre desarticulados, muito desgastados e mal conservados. Isto sugeriu que estes espécimes maiores tinham aumentado a exposição ao ar quando morreram”

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Durante a reconstrução do esqueleto de um Mesossauro e a análise dos esqueletos representando diferentes estágios de vida deste antigo réptil, os pesquisadores examinaram os restos para evidências de uma existência terrestre, em terra.

Animais terrestres, semi-aquáticos e aquáticos mostram uma clara diferença no perfil ósseo, então eles usaram morfometria para analisar a forma dos ossos fossilizados. Quarenta espécimes de mesossauros, desde juvenis a adultos, foram examinados e seus perfis ósseos comparados com os de répteis similares conhecidos como aquáticos ou semi-aquáticos, como crocodilos e iguanas marinhas.

“O tarso do mesossauro adulto (um aglomerado de ossos na região do tornozelo) sugere uma locomoção mais terrestre ou anfíbia do que um comportamento totalmente aquático como amplamente sugerido anteriormente”, diz Pablo Núñez, também baseado na Universidad de la República. “Suas vértebras caudais, os ossos da cauda, também mostraram semelhanças com animais semi-aquáticos e terrestres. Isto suporta a hipótese de que os mesossauros mais antigos e maiores passaram mais tempo em terra, onde a preservação fóssil não é tão boa quanto no domínio subaquático”

Publicado como parte de uma coleção especial de artigos sobre mesossauros, estes achados têm implicações mais amplas – tanto para futuras pesquisas sobre animais pré-históricos primitivos que puseram ovos com membranas embrionárias como para a compreensão da evolução dos répteis.

Piñeiro explica, “Nosso estudo enfatiza a importância de trabalhar com fósseis representando uma população inteira de uma espécie, incluindo uma ampla gama de juvenis e adultos, antes de estabelecer interpretações paleobiológicas sobre seu estilo de vida e comportamento”

Piñeiro continua, “Estes achados também têm implicações importantes sobre o estilo de vida inferido de espécies intimamente relacionadas aos mesossauros, particularmente no contexto da evolução do ovo amniótico. Por exemplo, graças à nossa descoberta anterior de um ovo e embriões de mesossauro dentro do corpo da mãe, nossos novos achados podem dar suporte a hipóteses anteriores sugerindo que o ovo amniótico poderia ter aparecido em animais aquáticos ou semiaquáticos como uma estratégia para deixar a água para evitar a predação”

Artigo original: Was Mesosaurus a Fully Aquatic Reptile?

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