Porquê os animais têm cauda?

Há muitas razões para muitos animais terem uma cauda, ou seja, uma projecção esguia que se estende para além do tronco do corpo. Uma resposta é que uma cauda de algum tipo tem ajudado diferentes tipos de animais – seja um inseto, um peixe, um lagarto, um mamífero, etc. – a sobreviver o tempo suficiente para se reproduzir com sucesso. Suponho que invocar a selecção natural como resposta é bastante previsível aqui, mas é realmente verdade. Caudas servem diferentes propósitos para diferentes grupos de animais, e animais com caudas evoluíram estruturas e comportamentos para maximizar esta parte do seu corpo.

Por exemplo, caudas de insetos servem como picadores, distribuidores de armas químicas, depositadores de ovos, chicotes, estabilizadores de vôo, e outras estruturas. Nos vertebrados, as caudas são principalmente concebidas para a locomoção e equilíbrio. Por exemplo, as caudas de peixes e crocodilos varrem para a frente e para trás, impulsionando estes animais para a frente na água. As caudas também servem como reservas de energia e partes descartáveis: as peles e muitas outras espécies de lagartos podem soltar voluntariamente a sua cauda quando um predador se agarra a ela; e estes animais podem regenerar a sua cauda mais tarde. Os maiores dinossauros saurópodes (isto é, os que andavam sobre quatro patas) tinham caudas longas para equilibrar o peso do seu longo pescoço. As caudas das aves trabalham em conjunto com as asas para ajudar estes animais a não caírem do céu, e as coloridas penas da cauda dos machos pássaros de paraíso, perus, pavões, e outros ajudam a atrair as fêmeas. Alguns mamíferos, como os esquilos e alguns macacos, usam a cauda como um membro agarrado para manobrar através das árvores.

Os seres humanos (e muitos dos nossos antepassados), no entanto, não têm cauda, e isto é também uma função da selecção natural. Veja a resposta para a pergunta: “Porque é que os humanos não têm caudas?” aqui.

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