Rosalind Franklin ainda não recebeu o reconhecimento que merece pela sua descoberta de ADN

Visitar o Institut Curie em Paris recentemente fez-me pensar na distinta falta de mulheres famosas vencedoras do Prémio Nobel da Ciência (excepto Marie Curie). O mundo celebrou com razão a incrível vida e os feitos de Stephen Hawking quando ele morreu no mês passado. No entanto, o recente 60º aniversário de outra brilhante cientista que também não ganhou um Prêmio Nobel, mas que por acaso era uma mulher passou praticamente despercebida.

Rosalind Franklin morreu em 16 de abril de 1958, com a tenra idade de 37 anos, mas empacotou pelo menos duas vidas de ciência de alta qualidade em sua carreira. Nos anos desde a sua morte, ela ganhou reconhecimento entre os cientistas por suas pesquisas sobre a estrutura molecular do carvão, vírus e, mais notavelmente, do DNA. Mas uma fama mais ampla permaneceu indefinida.

As suas imagens de difração de raios X do DNA permitiram que Francis Crick e James Watson da Universidade de Cambridge identificassem a estrutura de dupla hélice da molécula, sobre a qual escreveram num artigo publicado há 65 anos, em 25 de abril de 1953. No entanto, apenas Crick, Watson e o colega de Franklin Maurice Wilkins receberam o Prêmio Nobel de Fisiologia ou Medicina em 1962 pela descoberta.

Um rigoroso e cuidadoso experimentalista. Wikipédia

Hawking nunca recebeu um Prêmio Nobel, principalmente porque sua descoberta seminal em 1974 de que os buracos negros podem emitir radiação era inteiramente teórica, e o Comitê Nobel tende a favorecer os experimentalistas em detrimento dos teóricos. Em contraste, o trabalho de Franklin nunca poderia ser acusado de falta de rigor experimental. De facto, a sua insistência em dados robustos e cuidadosamente recolhidos à custa da construção de modelos científicos talvez tenha minado as suas hipóteses de receber o título de descobridora do “segredo da vida”. No entanto, o Comitê Nobel escolheu honrar Crick e Watson pelo seu modelo teórico.

O que acabou por desqualificá-la de receber o Nobel foi a sua morte quatro anos antes, pois Nobels só pode ir a pessoas que estão vivas para coletá-los. Mas acredito que mesmo se Franklin tivesse vivido, o Comitê Nobel ainda teria dado o prêmio a Crick, Watson e Wilkins.

Overdadeiro

Para começar, a história estava contra ela. A última mulher cientista a receber um Nobel antes deste ponto tinha sido Gerty Cori em 1947 e ela era apenas a terceira, seguindo Curie e sua filha Irene. Embora mais mulheres cientistas tenham ganho o prémio mais tarde, nos anos 60, o humor dominante da época ainda discriminava as mulheres. Mesmo em 1974, a cientista da Irlanda do Norte que descobriu os pulsares de rádio, Jocelyn Bell Burnell, foi ignorada pelo Prêmio Nobel de Física em favor de seu supervisor masculino.

Franklin experimentou o sexismo da ciência em primeira mão. Ela se formou na Universidade de Cambridge em 1941, quando as mulheres ainda não eram reconhecidas como membros plenos da universidade ou com direito a um prêmio de graduação. Ela também teve que protestar contra o salário mais baixo comparado com seus colegas homens e sua falta de promoção, mesmo quando ela estava publicando trabalhos nas revistas científicas de ponta.

Fotografia 51. Wikipédia

A política de poder das rivalidades e alianças profissionais também estava em jogo. A imagem chave que revelou a estrutura de dupla hélice do DNA, conhecida como “Photograph 51”, foi tirada por Franklin e seu aluno de doutorado Raymond Gosling no King’s College London em maio de 1952. O colega do seu Rei Maurice Wilkins mostrou então esta imagem icónica a Watson em Cambridge sem o conhecimento ou consentimento de Franklin. Watson e Crick também ganharam acesso a um relatório do King que Franklin tinha ajudado a preparar, que continha informação experimental extra que Crick reconheceu crucialmente como a peça final do puzzle. O fato de Franklin ter se mudado do King’s para o menos bem visto Birkbeck College em 1953 provavelmente também não a ajudou.

Apesar de tudo isso, não tenho dúvidas de que se Franklin tivesse vivido, ela teria se tornado a segunda britânica a ganhar um Prêmio Nobel em 1982 por suas pesquisas sobre vírus e estruturas de cristal proteino-nucleico. Na sua ausência, o prêmio de química foi para Aaron Klug, seu protégé que tanto fez para restaurar sua reputação nos anos após sua morte.

Além de seu trabalho no DNA, Franklin demonstrou que a molécula RNA relacionada foi moldada em um único fio em vez de uma hélice dupla. Ela também provou através de sua elegante cristalografia de raios X que as proteínas do vírus do mosaico do tabaco formavam um tubo oco em espiral com RNA enrolado em torno dele. Ironicamente, isso confirmou a hipótese do tubo espiral que James Watson havia apresentado no início da década de 1950. Este elegante trabalho foi um precursor da pesquisa sobre o vírus da pólio, que Klug completou após sua morte e publicou em sua memória.

A própria Franklin parecia ver este trabalho como seu verdadeiro sucesso. A inscrição que ela compôs para sua lápide no Cemitério Willesden em Londres diz: “Suas Pesquisas e Descobertas sobre Vírus Permanecem de Benefício Duradouro para a Humanidade”.

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