Quelles couleurs de fleurs préfèrent les oiseaux et les abeilles ?

Les fleurs remplissent notre monde de belles couleurs. Mais il n’en a pas toujours été ainsi.

Les fossiles suggèrent que les fleurs étaient à l’origine des structures simples, sans beaucoup de pigments.

Les scientifiques pensent que les fleurs avaient un aspect terne, jaune pâle ou vert, avant de commencer à évoluer, il y a plus de 100 millions d’années, vers les fleurs aux couleurs vibrantes que nous connaissons aujourd’hui.

Elles ont évolué ainsi pour attirer des pollinisateurs efficaces – les abeilles, qui se nourrissent exclusivement de nectar et de pollen, et les oiseaux, dont certains, comme les mangeurs de miel, se nourrissent de nectar.

Les abeilles et les oiseaux voient un monde très différent du nôtre, et de nombreuses plantes ont évolué vers des couleurs qui correspondent à leurs systèmes visuels spécifiques, a déclaré le professeur associé Adrian Dyer de l’Université RMIT.

Il a déclaré que la recherche indique qu’il existe un lien fort entre les couleurs couramment vues dans les fleurs d’aujourd’hui – en particulier le bleu et le blanc – et les couleurs que les abeilles peuvent le mieux détecter et discriminer des autres.

Ce lien a été fortement démontré dans l’hémisphère nord, mais le Dr Dyer et ses collègues ont également établi un lien similaire entre les fleurs et les abeilles indigènes en Australie.

« Et en raison de la séparation géologique de l’Australie au reste du monde, cela a été une évolution parallèle, cela s’est produit indépendamment.

« Nous avons également testé cela au Népal, et sommes montés jusqu’à environ 4 500 mètres, et là encore nous voyons que les fleurs ont très souvent évolué vers des signaux distincts pour s’adapter au système visuel des abeilles », a-t-il ajouté.

Que voient les abeilles ?

L’abeille voit un curseur

(Fourni : Sue Williams et Adrian Dyer)

Fourni : Sue Williams et Adrian Dyer

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(Fourni : Sue Williams et Adrian Dyer)

Fourni : Sue Williams et Adrian Dyer

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Nos yeux peuvent détecter trois couleurs différentes : le rouge, le bleu et le vert.

Les abeilles ne peuvent pas voir le rouge, mais elles peuvent voir le bleu et le vert, ainsi que la lumière ultraviolette. Cela signifie que les couleurs ont un aspect très différent de ce que nous voyons, et qu’elles peuvent voir des choses que nous ne pouvons pas voir.

Par exemple, de nombreuses fleurs portent des « guides à nectar ultraviolets » qui sont invisibles pour les humains mais indiquent aux abeilles où trouver le nectar dans une fleur.

« Les motifs sont comme des panneaux indicateurs indiquant aux abeilles où aller pour trouver le nectar », a déclaré le Dr Dyer.

« Ils sont donc analogues à des flèches, ils indiquent où se trouvent les parties essentielles de la fleur.

« La fleur les a fait évoluer pour que les pollinisateurs trouvent facilement le nectar. »

Une autre différence est que les abeilles ont une acuité visuelle inférieure à la nôtre.

L’acuité visuelle, ou clarté de la vue, est ce que l’optométriste teste lorsqu’il vous fait lire les lettres sur le tableau – à quel point vous pouvez résoudre les détails à distance.

Par rapport aux humains, les abeilles ont une acuité terrible. Contrairement aux grandes lentilles des yeux humains, les abeilles ont des yeux composés à multiples facettes qui font bien la mise au point de près, mais pas de plus loin.

« Elles ne voient vraiment les fleurs que lorsqu’elles sont raisonnablement proches, peut-être moins de 50 ou 60 centimètres », a déclaré le Dr Dyer.

Cela signifie que les abeilles utilisent l’odeur, plutôt que la vue, pour trouver les fleurs à distance.

Et les oiseaux ?

L’acanthorhynchus tenuirostris utilise son bec pour obtenir le nectar des fleurs
(Flickr.com : Graham Winterflood (CC-BY-SA-2.0))

Le bec-en-l’air (Acanthorhynchus tenuirostris) utilise son bec pour obtenir le nectar des fleurs

Flickr.com : Graham Winterflood (CC-BY-SA-2.0)

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Dans de nombreuses régions d’Australie, les plantes indigènes ont évolué pour avoir des fleurs rouges, spécifiquement pour attirer les oiseaux.

Certains oiseaux voient le violet, le bleu, le vert et le rouge – ce qui est décrit comme « sensible au violet ». D’autres oiseaux sont « sensibles à l’ultraviolet » parce qu’ils voient une plus grande partie du spectre – y compris l’ultraviolet.

La plupart des oiseaux pollinisateurs australiens – ceux qui visitent les fleurs pour le nectar – de la famille des mielleux comme le bec-en-sabot oriental et le carcajou jaune, ainsi que les silvereyes et les loriquets arc-en-ciel, qui appartiennent à des familles différentes, ont une vision « sensible au violet », a déclaré le chercheur adjoint Mani Shrestha de l’Université RMIT, également chercheur à l’Université Monash.

Les scientifiques pensent que la raison pour laquelle certaines plantes ont évolué pour avoir une teinte rouge qui attire les oiseaux, et non les abeilles, pourrait être liée au concept de « partitionnement des ressources »

Dans la pollinisation des fleurs, le partitionnement des ressources se produit lorsque la plante fait appel à un groupe de pollinisateurs pour exclure un autre groupe.

Nous pensons généralement que les abeilles sont bénéfiques aux fleurs, mais elles ne s’intéressent en réalité qu’au nectar, et ne répandent pas le pollen de manière altruiste, a déclaré le Dr Dyer.

« Les abeilles qui viennent sur la fleur, pourraient endommager la plante et effrayer les autres pollinisateurs légitimes. Donc cela pourrait être un avantage de se diriger vers la spécialisation », a-t-il dit.

Et s’il n’y a pas d’oiseaux ou d’abeilles ?

Le chou de l’île Macquarie (Stilbocarpa polaris) est originaire de l’île Macquarie
(Flickr.com : twiddleblat (CC-BY-SA-2.0)

Le chou de l’île Macquarie (Stilbocarpa polaris) est originaire de l’île Macquarie

Flickr.com : twiddleblat (CC-BY-SA-2.0

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L’île Macquarie, qui se trouve à mi-chemin entre la Nouvelle-Zélande et l’Antarctique dans l’océan Pacifique n’a ni abeilles ni oiseaux pollinisateurs.

A la place, le principal pollinisateur des fleurs là-bas est une mouche.

Les mouches ont des systèmes de couleurs différents de ceux des oiseaux et des abeilles encore une fois – ce qui signifie que les fleurs ont évolué dans des couleurs entièrement différentes. Au lieu des bleus, roses et rouges vibrants que vous pouvez parfois voir dans les jardins australiens, les fleurs sont d’un blanc-vert crémeux.

« Les mouches semblent avoir un système visuel catégorique où elles voient quatre types de couleurs différentes. Il semble qu’elles aient des préférences innées pour certains types de jaune », a déclaré le Dr Dyer.

« Cette couleur jaune-vert-crème est ce qu’elles préfèrent. Ils n’ont pas les mêmes préférences que les abeilles, et les fleurs ont donc évolué d’une manière complètement différente. »

Amener les oiseaux et les abeilles dans votre jardin

Une abeille indigène à bande bleue
(Flickr.com : James Niland (CC-BY-2.0))

A native blue-banded bee

Flickr.com : James Niland (CC-BY-2.0)

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Alors, quelles fleurs planter dans votre jardin si vous voulez attirer les oiseaux et les abeilles ?

La plupart des abeilles du jardin sont des abeilles domestiques, qui sont une espèce introduite en Australie. L’abeille domestique est une grande généraliste – elle se nourrit de n’importe quelle fleur, tant qu’aucun pesticide n’est utilisé, a déclaré le Dr Dyer.

Mais si on leur donne le choix, les abeilles domestiques et les abeilles indigènes australiennes, comme l’abeille sucrière sans dard (Tetragonula carbonaria), ont une préférence innée pour les fleurs bleues et les fleurs blanches.

Et, selon le professeur Dyer, les abeilles indigènes aiment les plantes indigènes.

« Les abeilles indigènes, comme Tetrogonula carbonaria et l’abeille à bande bleue, nous apprenons encore quelles fleurs elles préfèrent. Mais je vois les abeilles à bande bleue aller vers toute une variété de fleurs différentes, en particulier les indigènes – elles aiment les indigènes australiens. »

Si vous voulez attirer les oiseaux dans votre jardin, vous feriez bien de planter des fleurs avec une teinte rouge – comme le waratah ou le grevillea.

Un phylidoine de Nouvelle Hollande (Phylidonyris novaehollandiae) se perche parmi le pois de rivière Swan (Gastrolobium celsianum)
(Fourni : Mani Shrestha)

Un Phylidonyre de Nouvelle Hollande (Phylidonyris novaehollandiae) se perche parmi les pois indigènes de la rivière Swan (Gastrolobium celsianum)

Fourni : Mani Shrestha

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