Antarctica se topește: Schimbările climatice și călătoria către „ghețarul apocaliptic”

Imaginile sunt tulburi la început.

Sedimentele trec pe lângă cameră în timp ce Icefin, un submarin robot galben strălucitor operat de la distanță, avansează timid pe sub gheață.

Apoi apele încep să se limpezească.

Icefin se află sub aproape o jumătate de milă (600m) de gheață, în fața unuia dintre ghețarii mari cu cea mai rapidă schimbare din lume.

Deodată, o umbră se profilează deasupra, o stâncă de gheață încrustată în murdărie.

Nu pare mare lucru, dar aceasta este o imagine unică – primele imagini din istorie de la o frontieră care ne schimbă lumea.

Icefin a ajuns în punctul în care apa caldă a oceanului întâlnește peretele de gheață din fața mărețului ghețar Thwaites – punctul în care acest vast corp de gheață începe să se topească.

Glaciarul „apocaliptic”

Glaciologii au descris Thwaites ca fiind „cel mai important” ghețar din lume, „cel mai riscant” ghețar, chiar și ghețarul „apocaliptic”.

Este masiv – aproximativ de mărimea Marii Britanii.

Este deja responsabil pentru 4% din creșterea anuală a nivelului mării la nivel mondial – o cifră uriașă pentru un singur ghețar – iar datele din satelit arată că se topește din ce în ce mai rapid.

Există suficientă apă blocată în el pentru a crește nivelul mondial al mării cu mai mult de o jumătate de metru.

Și Thwaites se află ca o cheie de boltă chiar în centrul Stratului de gheață din vestul Antarcticii – un vast bazin de gheață care conține mai mult de 3 metri de creștere potențială suplimentară a nivelului mării.

Și totuși, până în acest an, nimeni nu a încercat un studiu științific pe scară largă asupra ghețarului.

Echipa Icefin, împreună cu alți aproximativ 40 de oameni de știință, fac parte din International Thwaites Glacier Collaboration, un efort comun al Regatului Unit și al Statelor Unite, în valoare de 50 de milioane de dolari (38 de milioane de lire sterline) pe cinci ani, pentru a înțelege de ce se schimbă atât de rapid.

Proiectul reprezintă cel mai mare și mai complex program științific de teren din istoria Antarcticii.

S-ar putea să fiți surprins că se știe atât de puțin despre un ghețar atât de important – cu siguranță eu am fost surprins când am fost invitat să mă ocup de activitatea echipei.

Descopăr rapid de ce, pe măsură ce încerc să ajung eu însumi acolo.

Zăpada de pe pista de gheață îmi întârzie zborul din Noua Zeelandă spre McMurdo, principala stație de cercetare americană din Antarctica.

Este primul dintr-un întreg catalog de întârzieri și întreruperi.

Este nevoie de săptămâni întregi pentru ca echipele științifice să ajungă în taberele lor de teren.

La un moment dat, întregul sezon de cercetare este pe punctul de a fi anulat deoarece furtunile opresc toate zborurile către Antarctica de Vest din McMurdo timp de 17 zile consecutive.

De ce este important Thwaites?

Antarctica de Vest este cea mai furtunoasă parte a celui mai furtunos continent din lume.

Și Thwaites este îndepărtat chiar și după standardele Antarcticii, la peste 1.600 km de cea mai apropiată stație de cercetare.

Doar patru persoane au mai fost vreodată pe partea din față a ghețarului, iar acestea au fost avansați pentru lucrările din acest an.

Dar înțelegerea a ceea ce se întâmplă aici este esențială pentru ca oamenii de știință să poată prezice cu exactitate creșterea viitoare a nivelului mării.

Gheața din Antarctica deține 90% din apa dulce din lume, iar 80% din această gheață se află în partea de est a continentului.

Gheața din estul Antarcticii este groasă – mai mult de un kilometru și jumătate în medie – dar se sprijină pe terenuri înalte și nu se târăște decât leneș spre mare.

O parte din ea există de milioane de ani.

Antarctica de Vest, însă, este foarte diferită. Este mai mică, dar totuși uriașă, și este mult mai vulnerabilă la schimbări.

Nu se sprijină, spre deosebire de est, pe un teren înalt. De fapt, practic întregul pat se află mult sub nivelul mării. Dacă nu ar fi fost gheața, ar fi fost un ocean adânc cu câteva insule.

Sunt în Antarctica de cinci săptămâni înainte de a mă îmbarca, în sfârșit, în Twin Otter-ul roșu al British Antarctic Survey care mă duce în fața ghețarului.

Voi campa cu echipa în ceea ce este cunoscut sub numele de zona de împământare.

Ei sunt campați pe gheață, deasupra punctului în care ghețarul întâlnește apa oceanului, și au cea mai ambițioasă sarcină dintre toate.

Vor să foreze în jos prin aproape o jumătate de milă de gheață chiar în punctul în care ghețarul iese la suprafață.

Nimeni nu a mai făcut asta pe un ghețar atât de mare și de dinamic.

Vor folosi gaura pentru a avea acces la apa de mare care topește ghețarul pentru a afla de unde provine și de ce atacă ghețarul atât de viguros.

Nu au mult timp la dispoziție.

Toate întârzierile înseamnă că au mai rămas doar câteva săptămâni din vara antarctică înainte ca vremea să înceapă să se înrăutățească cu adevărat.

În timp ce membrii echipei de foraj își instalează echipamentul, eu ajut la un studiu seismic al patului de sub ghețar.

Dr. Kiya Riverman, un glaciolog de la Universitatea din Oregon, forează în jos cu un burghiu de gheață – un burghiu spiralat mare din oțel inoxidabil – și pune mici încărcături explozive.

Celălalt dintre noi sapă găuri în gheață pentru „georoduri” și „geofoni” – urechile electronice care ascultă ecoul exploziei care ricoșează din roca de bază prin straturile de apă și gheață.

  • SCHIMBĂRI CLIMATICE: Un ghid foarte simplu
  • DE LA A LA Z: Cuvinte și expresii legate de climă explicate
  • CASA TA: Cu cât este mai cald orașul tău?
  • ALIMENTE: Care este amprenta de carbon a dietei dumneavoastră?
  • ÎN GRAFIC: Cât de caldă este lumea?

Motivul pentru care oamenii de știință sunt atât de îngrijorați de Thwaites este din cauza acelui pat submarin înclinat în jos.

Înseamnă că ghețarul devine din ce în ce mai gros pe măsură ce te îndrepți spre interior.

În punctul său cel mai adânc, baza ghețarului se află la mai mult de o milă sub nivelul mării și mai există încă o milă de gheață deasupra.

Ceea ce pare să se întâmple este că apa caldă adâncă a oceanului curge spre coastă și coboară spre frontul de gheață, topind ghețarul.

În timp ce ghețarul se retrage înapoi, și mai multă gheață este expusă.

Este un pic ca și cum ai tăia felii din capătul ascuțit al unei felii de brânză.

Suprafața fiecăreia devine din ce în ce mai mare – oferind tot mai multă gheață pentru ca apa să se topească.

Și acesta nu este singurul efect.

Gravitația înseamnă că gheața vrea să fie plată. Pe măsură ce partea din față a ghețarului se topește, greutatea imensului rezervor de gheață din spatele său împinge înainte.

Vrea să „se afle”, explică Dr. Riverman. Cu cât faleza de gheață este mai înaltă, spune ea, cu atât mai mult „smooshing” vrea să facă ghețarul.

Așa că, cu cât ghețarul se topește mai mult, cu atât mai repede este posibil ca gheața din el să curgă.

„Teama este că aceste procese doar se vor accelera”, spune ea. „Este o buclă de feedback, un cerc vicios.”

Să faci știință la această scară într-un astfel de mediu extrem nu înseamnă doar să zbori cu câțiva oameni de știință într-o locație îndepărtată.

Ei au nevoie de tone de echipament specializat și de zeci de mii de litri de combustibil, precum și de corturi și alte provizii de camping și mâncare.

Am campat pe gheață timp de o lună, unii dintre oamenii de știință vor sta acolo mult mai mult timp, două luni sau mai mult.

A fost nevoie de mai mult de o duzină de zboruri ale flotei de avioane cargo Hercules uriașe, echipate cu schiuri, ale programului antarctic american, doar pentru a-i duce pe oamenii de știință și o parte din încărcătura lor la principalul punct de staționare al proiectului, în mijlocul stratului de gheață din Antarctica de Vest.

Apoi, avioane mai mici – un Dakota bătrân și câteva Twin Otters – au transportat oamenii și proviziile către taberele de teren, sute de kilometri în josul ghețarului, spre mare.

Distanțele sunt atât de mari încât a fost nevoie să înființeze o altă tabără la jumătatea ghețarului pentru ca avioanele să poată realimenta.

Contribuția British Antarctic Survey a fost o călătorie terestră epică care a adus sute de tone de combustibil și marfă.

Două nave întărite de gheață au acostat lângă o stâncă de gheață la poalele Peninsulei Antarctice în timpul ultimei veri antarctice.

O echipă de șoferi în vehicule specializate pentru zăpadă a târât-o apoi mai mult de o mie de kilometri de-a lungul stratului de gheață, prin unele dintre cele mai inospitaliere terenuri și condiții meteorologice de pe Pământ.

A fost un drum greu, viteza maximă a fost de doar 10 mile pe oră.

Forarea prin gheață

Cercetătorii de la tabăra din zona de împământare plănuiesc să folosească apă caldă pentru a-și face gaura prin gheață.

Ei au nevoie de 10.000 de litri de apă, ceea ce înseamnă topirea a 10 tone de zăpadă.

Toată lumea se apucă de treabă cu lopeți, ridicând zăpada în „flubber” – un recipient de cauciuc de mărimea unei mici piscine.

„Va fi cel mai sudic jacuzzi din lume”, glumește Paul Anker, un inginer de foraj de la British Antarctic Survey.

Principiul este simplu – se încălzește apa cu un banc de cazane până puțin sub punctul de fierbere și apoi se pulverizează pe gheață, topindu-se în jos.

Dar săparea unei găuri de 30 cm prin aproape o jumătate de kilometru de gheață în fața celui mai îndepărtat ghețar din lume nu este ușoară.

Gheața are o temperatură de aproximativ -25C (-13F), astfel încât gaura riscă să înghețe și întregul proces depinde de capriciile vremii.

Până la începutul lunii ianuarie, flubberul este plin și tot echipamentul este gata, dar apoi primim un avertisment că încă o furtună este pe drum.

Furtunile antarctice pot fi foarte intense. Nu este neobișnuit să avem vânturi cu forța unui uragan, precum și temperaturi foarte scăzute.

Aceasta este relativ blândă pentru Antarctica, dar implică totuși trei zile de vânt cu rafale de până la 50 de mile pe oră. Acesta aruncă suluri uriașe de zăpadă în tabără, înghițind echipamentul și toate lucrările se opresc.

Legenda video Oamenii de știință studiază motivul pentru care ghețarul Thwaites se deplasează spre interior

Stăm în cortul de popotă jucând cărți și bând ceai, iar oamenii de știință discută de ce ghețarul se retrage atât de rapid.

Ei spun că ceea ce se întâmplă aici se datorează interacțiunii complexe dintre climă, vreme și curenții oceanici.

Cheia este apa caldă a mării, care provine din cealaltă parte a lumii.

Pe măsură ce Curentul Golfului se răcește între Groenlanda și Islanda, apa se scufundă.

Această apă este sărată, ceea ce o face să fie relativ grea, dar este încă cu un grad sau două peste punctul de îngheț.

Această apă sărată grea este transportată de un curent oceanic de mare adâncime numit transportorul atlantic până în sudul Atlanticului.

Vânturi schimbătoare

Aici devine parte a Curentului Circumpolar Antarctic, curgând adânc – o treime de milă (530m) – sub un strat de apă mult mai rece.

Apa de suprafață din Antarctica este foarte rece, puțin peste -2C grade, punctul de îngheț al apei sărate.

Apa circumpolară adâncă și caldă călătorește pe tot parcursul continentului, dar a invadat din ce în ce mai mult marginea înghețată a Antarcticii de Vest.

Aici intervine schimbarea climei noastre.

Oamenii de știință spun că Oceanul Pacific se încălzește și că acest lucru schimbă tiparele vânturilor în largul coastei Antarcticii de Vest, permițând apei calde de adâncime să iasă în sus peste platoul continental.

„Apa circumpolară antarctică profundă este doar cu câteva grade mai caldă decât apa de deasupra – un grad sau două peste 0C – dar este suficient de caldă pentru a aprinde acest ghețar”, spune David Holland, un oceanograf de la Universitatea din New York și unul dintre cercetătorii principali din tabăra de la zona de eșuare.

Ar fi trebuit să părăsesc Antarctica la sfârșitul lunii decembrie, dar toate întârzierile fac ca forajul să înceapă abia pe 7 ianuarie.

Atunci vine apelul telefonic prin satelit de la sediul Programului Antarctic al Statelor Unite din McMurdo.

Ni se spune că nu mai putem întârzia zborurile noastre în afara continentului și că trebuie să plecăm cu avionul de aprovizionare care urmează să sosească în tabără într-o oră sau cam așa ceva.

Este foarte frustrant să fim forțați să plecăm înainte ca gaura să fie terminată și instrumentele să fi fost instalate, mai ales având în vedere cât timp ne-a luat să ajungem aici.

Ne luăm rămas bun și ne îmbarcăm în avion.

Mă uit în spate și văd roata din vârful burghiului învârtindu-se, furtunul negru înfășurându-se în mod constant.

Sunt aproape la jumătatea drumului prin gheață.

Avionul zboară deasupra taberei și direct spre nord, spre ocean.

Cercetătorii îmi spuseseră că am campat pe ceea ce este, practic, un mic golf de gheață protejat de o potcoavă de pământ înălțat.

În timp ce zburăm deasupra părții frontale a ghețarului, îmi dau seama cu un șoc cât de fragilă este o priză de degete.

Nu există nici o confuzie asupra forțelor epice care acționează aici, sfâșiind, rupând și sfărâmând încet gheața.

În unele locuri, marele strat de gheață s-a rupt complet, prăbușindu-se într-o învălmășeală de aisberguri masive care plutesc într-un haos bețiv.

În alte locuri, există stânci de gheață, dintre care unele se ridică la aproape o milă de fundul mării.

Fața ghețarului are o lățime de aproape 160 km (100 mile) și se prăbușește în mare cu până la 3 km (două mile) pe an.

Scala este uluitoare și explică de ce Thwaites este deja o componentă atât de importantă a creșterii nivelului mării la nivel mondial, dar sunt șocat să descopăr că există un alt proces care ar putea accelera și mai mult retragerea sa.

Legenda video Imaginile au fost capturate de Icefin, un submarin robot operat de la distanță

Ratele de topire sunt în creștere

Majoritatea ghețarilor care se varsă în mare au ceea ce se numește o „pompă de gheață”.

Apa mării este sărată și densă, ceea ce o face grea. Apa de topire este dulce și, prin urmare, relativ ușoară.

Pe măsură ce ghețarul se topește, apa dulce tinde, prin urmare, să curgă în sus, trăgând în sus apa de mare mai grea și mai caldă din spatele ei.

Când apa mării este rece, acest proces este foarte lent, pompa de gheață se topește de obicei doar câteva zeci de centimetri pe an – ușor de echilibrat de gheața nouă creată de zăpada care cade.

Dar apa caldă transformă procesul, potrivit oamenilor de știință.

Dovezile obținute de la alți ghețari arată că, dacă se mărește cantitatea de apă caldă care ajunge la ghețar, pompa de gheață funcționează mult mai repede.

„Aceasta poate da foc ghețarilor”, spune profesorul Holland, „mărind ratele de topire de până la o sută de ori.”

Avionul mic ne duce la tabăra din mijlocul stratului de gheață din vestul Antarcticii, dar mai multă vreme rea înseamnă mai multe întârzieri și au trecut nouă zile până când un Hercules vine să ne ducă înapoi la McMurdo.

Până atunci ni s-au alăturat o parte dintre oamenii de știință.

A fost un sezon de mare succes.

Au confirmat că apa caldă circumpolară de mare adâncime ajunge sub ghețar și au colectat cantități uriașe de date.

Icefin, submarinul robot, a reușit să facă cinci misiuni, făcând o mulțime de măsurători în apa de sub ghețar și înregistrând câteva imagini extraordinare.

Vor fi necesari ani de zile pentru a procesa toate informațiile pe care echipa le-a adunat și pentru a încorpora rezultatele în modelele care sunt folosite pentru a proiecta creșterea viitoare a nivelului mării.

Creșterea nivelului mării

Thwaites nu va dispărea peste noapte – oamenii de știință spun că va dura zeci de ani, posibil mai mult de un secol.

Dar acest lucru nu ar trebui să ne facă să ne complacem.

Un metru de creștere a nivelului mării poate părea puțin, mai ales dacă ne gândim că, în unele locuri, mareea poate crește și scădea cu trei sau patru metri în fiecare zi.

Dar nivelul mării are un efect uriaș asupra severității valurilor de furtună, spune profesorul David Vaughan, directorul științific al British Antarctic Survey.

Să luăm exemplul Londrei.

O creștere a nivelului mării cu 50 cm ar însemna că furtuna care obișnuia să vină o dată la o mie de ani va veni acum o dată la 100 de ani.

Dacă se mărește la un metru, atunci acea furtună milenară va veni probabil o dată pe deceniu.

„Când te gândești la asta, nu ar trebui să fim surprinși de nimic din toate acestea”, spune profesorul Vaughan în timp ce ne pregătim să ne îmbarcăm în avionul care ne va duce înapoi în Noua Zeelandă și apoi acasă.

Nivelurile tot mai mari de dioxid de carbon introduc mult mai multă căldură în atmosferă și în oceane.

Căldura este energie, iar energia conduce vremea și curenții oceanici.

Creșteți cantitatea de energie din sistem, spune el, și inevitabil se vor schimba procesele globale mari.

Lasă un răspuns

Adresa ta de email nu va fi publicată.