Rosalind Franklin n’a toujours pas' la reconnaissance qu’elle mérite pour sa découverte de l’ADN

Visiter l’Institut Curie à Paris m’a récemment fait réfléchir au manque évident de femmes célèbres lauréates du prix Nobel dans le domaine scientifique (Marie Curie exceptée). Le monde a célébré à juste titre la vie et les réalisations incroyables de Stephen Hawking lorsqu’il est décédé le mois dernier. Pourtant, le récent 60e anniversaire d’une autre brillante scientifique qui n’a pas non plus remporté de prix Nobel mais qui s’est avérée être une femme est passé à peu près inaperçu.

Rosalind Franklin est décédée le 16 avril 1958 à l’âge tendre de 37 ans, mais a emballé au moins deux vies de science de haute qualité dans sa carrière. Dans les années qui ont suivi sa mort, elle a été reconnue par les scientifiques pour ses recherches sur la structure moléculaire du charbon, des virus et, surtout, de l’ADN. Ses images de l’ADN obtenues par diffraction des rayons X ont permis à Francis Crick et James Watson de l’université de Cambridge d’identifier la structure en double hélice de la molécule, qu’ils ont décrite dans un article publié il y a 65 ans, le 25 avril 1953. Pourtant, seuls Crick, Watson et le collègue de Franklin, Maurice Wilkins, ont reçu le prix Nobel de physiologie ou de médecine en 1962 pour cette découverte.

Un expérimentateur rigoureux et prudent. Wikipedia

Hawking n’a jamais reçu de prix Nobel principalement parce que sa découverte fondamentale en 1974 que les trous noirs peuvent émettre des radiations était entièrement théorique, et que le comité Nobel a tendance à favoriser les expérimentateurs par rapport aux théoriciens. En revanche, les travaux de Franklin n’ont jamais pu être accusés de manquer de rigueur expérimentale. En effet, son insistance sur des données solides et soigneusement collectées au détriment de la construction de modèles scientifiques a peut-être sapé ses chances de recevoir le titre de découvreur du « secret de la vie ». Cependant, le comité Nobel a choisi d’honorer Crick et Watson pour leur modèle théorique.

Ce qui l’a finalement disqualifiée pour recevoir le Nobel, c’est sa mort quatre ans plus tôt, car les Nobels ne peuvent aller qu’à des personnes qui sont vivantes pour les recevoir. Mais je crois que même si Franklin avait vécu, le comité Nobel aurait quand même donné le prix à Crick, Watson et Wilkins.

Overlooked

Pour commencer, l’histoire était contre elle. La dernière femme scientifique à recevoir un Nobel avant ce moment avait été Gerty Cori en 1947 et elle n’était que la troisième, après Curie et sa fille Irène. Bien que d’autres femmes scientifiques aient remporté le prix plus tard, dans les années 1960, l’humeur dominante de l’époque était toujours discriminatoire à l’égard des femmes. Même en 1974, la scientifique nord-irlandaise qui a découvert les pulsars radio, Jocelyn Bell Burnell, n’a pas été retenue pour le prix Nobel de physique en faveur de son superviseur masculin.

Franklin a vécu le sexisme de la science de première main. Elle a obtenu son diplôme de l’université de Cambridge en 1941, alors que les femmes n’étaient toujours pas reconnues comme membres à part entière de l’université ou n’avaient pas droit à un diplôme. Elle a également dû protester contre un salaire inférieur à celui de ses collègues masculins et son manque de promotion, même lorsqu’elle publiait des travaux dans les meilleures revues scientifiques.

Photographie 51. Wikipedia

La politique de pouvoir des rivalités et des alliances professionnelles était également en jeu. L’image clé qui a révélé la structure en double hélice de l’ADN, connue sous le nom de « Photographie 51 », a été prise par Franklin et son étudiant en doctorat Raymond Gosling au King’s College de Londres en mai 1952. Son collègue du King’s College, Maurice Wilkins, a ensuite montré cette image emblématique à Watson, à Cambridge, sans que Franklin le sache ou y consente. Watson et Crick ont également eu accès à un rapport du King’s College que Franklin avait aidé à préparer et qui contenait des informations expérimentales supplémentaires que Crick a reconnu comme étant la dernière pièce du puzzle. Le fait que Franklin soit passée de King’s au Birkbeck College, moins bien considéré, en 1953, n’a probablement pas aidé sa cause non plus.

Malgré tout cela, je ne doute pas que si Franklin avait vécu, elle serait finalement devenue la deuxième femme britannique à remporter un prix Nobel en 1982 pour ses recherches sur les virus et les structures cristallines protéino-nucléiques. En son absence, le prix de chimie est allé à Aaron Klug, son mentoré qui a tant fait pour restaurer sa réputation dans les années qui ont suivi sa mort.

En dehors de ses travaux sur l’ADN, Franklin a démontré que la molécule apparentée, l’ARN, avait la forme d’un simple brin plutôt que d’une double hélice. Elle a également prouvé par son élégante cristallographie aux rayons X que les protéines du virus de la mosaïque du tabac formaient un tube creux en spirale autour duquel s’enroulait l’ARN. Ironiquement, cela a confirmé l’hypothèse du tube spiralé que James Watson avait avancée au début des années 1950. Ce travail élégant a été un précurseur de la recherche sur le virus de la polio, que Klug a achevé après sa mort et publié en sa mémoire.

Franklin elle-même semblait considérer ce travail comme sa véritable réussite. L’inscription qu’elle a composée pour sa pierre tombale dans le cimetière de Willesden à Londres dit : « Ses recherches et découvertes sur les virus restent d’un bénéfice durable pour l’humanité. »

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