Christopher Columbus, hjälte

SAY, ÄR DET OK att beundra Christopher Columbus igen?

Du minns säkert att 1992, femhundraårsdagen av Columbus upptäckt av Amerika, var det absolut inte OK. Det räckte med att bara säga ”Columbus upptäckt av Amerika” för att få problem med den politiska korrekthetens kommissarier.

På den tiden anklagade National Council of Churches Columbus för en ”invasion” som ledde till ”folkmord, slaveri, ’ekocid’ och exploatering”. American Library Association proklamerade att Columbus ankomst inledde ”ett arv av europeiskt sjöröveri, brutalitet, slavhandel, mord, sjukdom, erövring och etnocid”. Historikern Glenn Morris anklagade Columbus för att vara ”en mördare, en våldtäktsman, arkitekten bakom en folkmordspolitik som fortsätter i dag.”

Nationens största lärarfackförening, National Education Association, lovade att ”aldrig mer kommer Christofer Columbus att sitta på en piedestal i USA:s historia”. I New York publicerade Amsterdam News en efterlysningsaffisch med ”Columbus the Thug”. Russell Means, den amerikanska indianaktivisten, tillkännagav följande: ”Columbus får Hitler att se ut som en ungdomsbrottsling.”

Vänligt språk. Får en att undra varför en nationell helgdag någonsin skapades för att hedra mannen. Eller vad den framstående Harvard-historikern Samuel Eliot Morison kan ha tänkt när han 1954 skrev om Columbus att ”hans berömmelse och rykte kan betraktas som säkra för all framtid”. Eller varför generationer av amerikanska skolbarn fick lära sig att betrakta denna genuan från 1400-talet, som till sin död trodde att han inte hade seglat till Amerika utan till Östasien, som den första stora amerikanska hjälten.

Det är sant att Columbus inte var en känslig 90-talsmänniska. Han var en fanatiker, girig och ambitiös. Han var kapabel till grymhet och bedrägeri. Han var en sjöman som blivit hård av många år till sjöss. Men han var också mannen som sådde fröna till den västerländska civilisationen i den nya världen – en värld som fram till dess inte hade känt till mycket mer än vidskepelse, slaveri och vildhet. ”Aztekerna i Mexiko och inkafolket i Sydamerika utförde utarbetade riter av människooffer, där tusentals indianer i fångenskap mördades rituellt, tills deras altare var dränkta i blod … och prästerna kollapsade av utmattning efter att ha huggit sina offer”, skrev Dinesh D’Souza i en artikel från 1995 i tidskriften First Things. ”När män av ädel börd dog ströps ofta fruar och bihustrur och begravdes tillsammans med dem.”

Också, Europa år 1492 var översvämmat av sin egen vidskepelse, sitt eget slaveri och sin egen grymhet. En del av det kom till Amerika med Columbus. Men det som också kom över var de utmärkande västerländska egenskaper som gör det möjligt för människor att höja sig över brutaliteten och upplysa sig själva: en törst efter kunskap, en passion för framsteg, föreställningar om naturrätt och mänskliga rättigheter samt en judisk-kristen etik av rättvisa och moral.

Mindre än 20 år efter det att Columbus nådde San Salvador, fördömde spanska präster sina landsmäns övergrepp mot de amerikanska urinvånarna. Bartolomé de Las Casas, som seglade med Columbus på hans fjärde resa 1502 och deltog i den blodiga erövringen av Kuba, blev 1500-talets främste förkämpe för indianernas rättigheter. Han tog helgonorden 1512, befriade sina slavar 1514 och tillbringade de följande 50 åren med att häftigt fördöma ”rånet, ondskan och orättvisan” som begicks av de europeiska kolonisatörerna.

Men inga indianska heliga män dundrade mot indiansk kannibalism och barnoffer – precis som ingen indisk sjöfarare seglade österut och upptäckte Europa. Endast den kultur som möjliggjorde en utforskningens tidsålder kunde möjliggöra ”Vi anser att dessa sanningar är självklara; att alla människor är skapade lika”. Columbus ära är inte att han upptäckte Amerika, utan att han satte igång det amerikanska eposet, den västerländska idéns högsta blomstring.

Han var en stor man. Utan skolgång lärde han sig själv att läsa och skriva och studerade sedan geografi, kartografi, teologi och kosmografi. Han var en sjöman med extraordinära färdigheter, vars karriär före 1949 hade fört honom norr om polcirkeln och söderut nästan till ekvatorn. Han var monoman när det gällde att nå det legendariska Österlandet genom att segla västerut. I nästan åtta år kämpade han för att hitta en beskyddare som skulle finansiera hans ”Enterprise of the Indies”. Gång på gång fick han avslag.

Och när Isabella av Spanien äntligen gick med på att satsa på hans företag, var det själva resorna som skulle genomföras: tusentals sjömil över okända hav utan någon annan metod än död räkning för att hitta sina positioner. Columbus seglade utan celestial navigation, utan longitud, utan något tillförlitligt sätt att mäta hastigheten. Det var anmärkningsvärt nog att han hittade vägen till Karibien, men det var ännu mer anmärkningsvärt att han hittade vägen tillbaka. Och att sedan upprepa resan tre gånger! Även om han inte hade upptäckt någonting var hans nautiska prestationer fenomenala.

Admiral Columbus? Hur kan vi inte göra det? Trots alla sina brister var han magnifik. Hundarna skäller, men Niña, Pinta och Santa Maria seglar vidare.

(Jeff Jacoby är kolumnist för The Boston Globe).

— ## —

Följ Jeff Jacoby på Twitter.
”Gilla” Jeff Jacobys krönikor på Facebook.

Vill du läsa mer Jeff Jacoby? Anmäl dig till ”Arguable”, hans gratis nyhetsbrev per e-post varje vecka.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.