För vissa amerikaner med MENA-stamning är det komplicerat att kryssa i en ruta i folkräkningen

I åratal har förespråkare pressat Census Bureau att införa en ruta för personer med ursprung i Mellanöstern eller Nordafrika. Nu rekommenderar byrån en sådan. Vissa oroar sig för att uppgifterna kan missbrukas i övervakningen. Chelsea Beck/NPR hide caption

toggle caption

Chelsea Beck/NPR

I åratal har förespråkare tryckt på Census Bureau för att få till stånd en ruta för personer av mellanöstlig eller nordafrikansk härkomst. Nu rekommenderar byrån en sådan. Vissa oroar sig för att uppgifterna kan missbrukas vid övervakning.

Chelsea Beck/NPR

När Atoosa Moinzadeh fyllde i de tidigare folkräkningsformulären befann hon sig i en gåta om rasidentifiering. Moinzadeh identifierar sig som iransk-amerikansk medborgare. Men det finns ingen ruta för iransk-amerikanska medborgare i folkräkningsformulären. Det närmaste hon kunde komma att identifiera sig på det sätt hon ville var att välja rutan för ”vit”, som hade ”Mellanöstern” som exempel.

Det stämde inte riktigt för henne.

”Jag har alltid identifierat mig som icke vit, så förväntningarna på att kryssa för ”vit” på blanketterna har aldrig känts korrekt för mig”, säger Moinzadeh. Hon har brun hud och växte upp i ett vitt område i en förort till Seattle. Liksom många andra människor med ursprung i Mellanöstern eller Nordafrika behandlade världen inte Moinzadeh som vit. Så på tidigare folkräkningsformulär skulle Moinzadeh välja rutan för ”annat” och skriva ”iransk amerikan”.

För Alex Shams, en doktorand i antropologi i Chicago, vars mamma är en vit kristen och vars pappa är en muslimsk invandrare från Iran, var frågan om vilken identifiering man skulle välja alltid förbryllande – särskilt eftersom han kunde passera för att vara vit. Ibland valde han att identifiera sig som ”annan” på officiella blanketter, inklusive folkräkningen, och om det inte fanns något alternativ för detta valde han ”vit” eller ”asiatisk”. Men den mobbning och diskriminering som han mötte under sin uppväxt i Los Angeles gjorde honom medveten om att han inte var vit. Efter attackerna den 11 september 2001, minns han, viskade barnen på hans evangeliska kristna skola ”Saddam Hussein” i hans ansikte.

”Jag tror att jag verkligen har insett att i kölvattnet av kriget i Irak … Jag började se mig själv som en person från Mellanöstern, och jag började identifiera mig med det eftersom det var så jag sågs och uppfattades av människor i min omgivning”, säger Shams, som har skrivit en artikel där han undersöker den komplicerade frågan om huruvida iranier är färgade eller inte.

Nu, efter att intresseorganisationer i flera år har pressat det amerikanska folkräkningsorganet att skapa en separat geografisk kategori för personer med ursprung i Mellanöstern eller Nordafrika (MENA) rekommenderar organet att MENA ska läggas till i folkräkningen för 2020. Det skulle kunna innebära att de cirka 3,7 miljoner arabamerikaner i USA kan få en egen ruta att kryssa i.

Det är viktigt att samla in korrekt demografisk information, särskilt för etniska minoritetsgrupper, eftersom de uppgifter som hämtas från folkräkningsformulären påverkar finansieringen av tjänster som t.ex. skydd av väljare eller program för engelska som andraspråk i skolor, och även ingår i forskning om ämnen som bostadsdiskriminering. När byrån 2015 testade potentiella nya kategorier, inklusive MENA, visade det sig att personer med ursprung i Mellanöstern eller Nordafrika kryssade i MENA-rutan när den var tillgänglig; när den inte var tillgänglig valde de vit.

Men med en politik och politisk retorik som är invandrarfientlig, flyktingfientlig och antimuslimsk oroar sig vissa för att MENA-kategorin i folkbokföringen kan komma att användas mot just de personer som den är tänkt att inkludera. ”Nackdelen är oron för missbruk av dessa uppgifter och hur de skulle kunna användas av regeringen i en tid av nationell kris”, säger Ibrahim Hooper, kommunikationsdirektör för Council on American-Islamic Relations. Sådana farhågor har funnits nästan lika länge som själva folkräkningen, som inleddes 1790 för att föra register över amerikanerna.

Mellan 1880 och 1930 försökte kongressen och statistiker skapa standarder för att kräva att folkräkningsinformation inte skulle kunna användas för ”beskattning, reglering eller utredning” eller för att ”skada” ett folk eller en organisation, vilket förklaras av Margo Anderson, professor i historia vid University of Wisconsin, Milwaukee, i en relaterad artikel.

I strid med dessa normer använde den amerikanska regeringen folkräkningsuppgifter för att lokalisera och leverera mer än 100 000 japansk-amerikaner till fångläger. Detta skedde, påpekade Anderson, innan USA var ett ”samhälle för lika möjligheter, positiv särbehandling och medborgerliga rättigheter” och när japanska invandrare betraktades som ”utlänningar som inte var berättigade till medborgarskap”. Hon påpekade i ett samtal med NPR att vid den tiden var det ”ingen som ifrågasatte den rättsliga grunden för att fängsla” de så kallade utlänningarna.

I fallet med japanamerikanerna var frågan inte ”vem som var japan, utan var japanerna huvudsakligen bodde”, sade Kenneth Prewitt, en före detta chef för U.S. Census Bureau som nu är professor vid Columbia University. ”Ja, folkräkningsuppgifter kan användas på ett olämpligt sätt för att rikta uppmärksamheten mot särskilda stadsdelar där personer med MENA-framkomst är koncentrerade”, sade Prewitt. Men han sade att det inte skulle vara mer olagligt än att rikta in sig på ”platser där äldre människor bor, för att veta var man ska skicka räddningsfordon vid översvämningar eller strömavbrott eller var veteraner bor för att placera VA-sjukhus i närheten”. Så frågan är inte vem som samlar sig var utan för vilka syften informationen används.”

Så här i efterhand kan man konstatera att inspärrandet av japanamerikaner och omlokaliseringen under kriget egentligen var ”resultatet av … fördomar, krigshysteri och ett misslyckande i det politiska ledarskapet”, sade Anderson till NPR. ”Eftersom politiken har förändrats så radikalt kommer vi att få en mycket komplicerad debatt om detta.”

En nyckelspelare i debatten om MENA-kategorin är Maya Berry, verkställande direktör för Arab American Institute, som är en av en handfull intresseorganisationer som driver på för att inkludera den i nästa folkräkning. ”Hela poängen med allt detta är att det handlar om att komma fram till bättre data”, sade Berry till NPR i höstas. ”Det finns många i vårt samhälle som identifierar sig som vita, som identifierar sig som svarta och bruna och allt däremellan. Och jag tror att det är det som är poängen… Det gör det möjligt för oss att identifiera oss på det sätt vi vill identifiera oss.”

Berry erkände att folkräkningsuppgifter tidigare har använts för att övervaka amerikaner, och sade att oron för att uppgifterna skulle kunna missbrukas är befogad. Hon pekade på New York-polisens så kallade demografiska enhet, som NYPD hoppades skulle bli ett ”system för tidig varning för terrorism” men som aldrig gav några ledtrådar. Efter protester avvecklades den 2014.

”De delar av vår regering som har velat göra en ökad övervakning i vårt samhälle har gjort det utan att kräva den här kategorin”, sade Berry. Hon drar slutsatsen att om regeringen vill övervaka muslimer, eller amerikaner med ursprung i Mellanöstern eller Nordafrika, vilket den har gjort tidigare, kommer den att hitta ett sätt. MENA-kategorin, sade Berry, skulle vara en möjlighet för samhället att få av beslutsfattare att visa mer av deras behov på områden som utbildning, skydd för väljare, språkresurser.

Och det är den komplicerade delen, enligt Jamal Abdi, politisk chef för National Iranian American Council, en av de partipolitiskt obundna grupper som tidigare drivit på för MENA-kategorin. ”Den här folkräkningsfrågan är liksom frontlinjen i den här frågan”, sade han. ”Att bara identifiera sig som iransk-amerikansk är något som betraktas som farligt.” Hela poängen med NIAC, sade han, är att hjälpa iransk-amerikaner att bygga upp politisk makt genom att identifiera sig själva. Han tror att det skulle vara svårt för regeringen att missbruka uppgifterna, men erkänner att denna uppfattning skulle vara svår att förmedla till NIAC:s väljare, som länge har varit försiktiga med regeringen. ”Jag tror helt enkelt inte att det kommer att bli mycket mottagande av att själv identifiera sig som iransk-amerikansk just nu”, sade Abdi, eftersom vissa fruktar att ”skyddet av dina rättigheter är under attack av administrationen.”

Prewitt, den tidigare chefen för U.S. Census Bureau, underströk i ett e-postmeddelande att de olika skyddsåtgärderna för folkräkningen inte är lätta att åsidosätta. ”Folkräkningen har starka förfaranden för att skydda individers konfidentialitet”, sade Prewitt, ”och försök att kringgå dessa förfaranden, är jag övertygad om, skulle framgångsrikt motarbetas av byrån”. Han sade att det skulle ”naturligtvis vara ett ’missbruk’ av folkräkningsuppgifter att samla in invånare på grundval av nationalitet, och misstänka att domstolarna skulle döma så.”

”Det svåra med den här frågan är att den kommer och går med intensitet”, sade Anderson, professor vid University of Wisconsin, Milwaukee. ”Och när den slår till slår den till som en eldstorm.”

Om Census Bureau:s rekommendation om den nya MENA-kategorin går vidare genom kongressen kan personer som Moinzadeh och Shams se en del av sin identitet bättre återspeglas i folkräkningen 2020. Och åtminstone i deras ögon är detta erkännande bra.

Wassim Hassan, som studerar i Dartmouth, identifierar sig som en afro-muslimsk amerikan. På officiella blanketter, inklusive folkräkningen, väljer han ”afroamerikan” eller ”svart”. Och även om folkräkningen lägger till en ny MENA-kategori, som i teorin skulle kunna fungera för honom, säger han att han föredrar att inte använda den rutan. Som muslim och egyptisk-amerikan med mörkare hudfärg säger Hassan att ”svart” stämmer bättre överens med hans identitet än ”vit” eller ”MENA”.

”Den växande rädslan är att det är ett tveeggat svärd att faktiskt registrera sig och bli synlig, att man kan hävda sina rättigheter och att man kan bli måltavla”, säger Shams. ”En sak som jag har förstått och blivit väldigt passionerad över i kölvattnet av förbudet mot de muslimska länderna … är att vi måste visa människor att vi finns här och att vi alltid har funnits här, och att islam inte är en ny religion i landet, och att muslimer och människor från Mellanöstern har varit en del av den här vävnaden.”

Moinzadeh sa att rasism är så mycket mer än vad man kan bocka av på folkräkningen. ”Jag förstår varför vissa MENA-folk kanske väljer vitt för att det känns säkrare, men för mig kommer det inte att rädda dem. …. Om det fanns en MENA-ruta skulle jag göra det”, sade hon.

Hon var dock snabb med att påpeka att inte ens en MENA-ruta i folkräkningen är en perfekt lösning. Den klumpar ihop en icke-monolitisk grupp av människor med olika hudfärg, från olika geografiska platser och som talar olika språk.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.