Litterära artiklar

Hjältedefinition

Ordet hjälte används vanligen för många olika typer av människor som utför mycket varierande handlingar. Till exempel är extraordinära handlingar av fysisk styrka och mod, som att rädda en främling från ett brinnande hus eller att stå upp mot en beväpnad angripare, prestationer som vi vanligtvis skulle beteckna som hjältemodiga. Fysiskt mod är dock inte den enda komponenten av hjältemod. De som uppvisar moraliskt mod, t.ex. personer som sätter sina egna liv eller sitt rykte på spel för att göra eller säga vad som är rätt, snarare än vad som bara är populärt, kallas också hjältar. Hjältar kan också vara nära vänner eller nära anhöriga som vi beundrar och behandlar som förebilder och kallar en sådan person för ”min hjälte”. Vi använder rutinmässigt termen för våra populära och begåvade idrottsfigurer också, oavsett om deras beteende utanför spelplanen kan betraktas som hjältemodigt eller inte.

Vi använder den till och med för att hänvisa till personer som är inspiration för andra, inspiration som inte nödvändigtvis beror på fysisk styrka eller moralisk överlägsenhet. Med alla dessa varierande användningsområden är det svårt att tydligt förklara heroismens lockelse som litterärt tema. Det faktum att begreppet hjälte i litteraturstudier används för att referera till den centrala karaktären i ett verk förvärrar denna svårighet. John Dryden använde begreppet för första gången på detta sätt 1697, och det är fortfarande allmänt accepterat som en synonym till huvudperson, även när huvudpersonen inte gör något särskilt hjältemodigt. Vi har länge använt ordet heroisk för att hänvisa till handlingar som är speciella eller extraordinära. Proffsidrottares bedrifter, soldaters och brandmännens livräddande uppdrag, visselblåsares mod och till och med livet för fiktiva karaktärer i våra mest omtyckta litterära verk verkar i våra sinnen ge dem status som ”hjältar”. Att gå till botten med vad som kvalificerar ett beteende som hjältemodigt kan förklara varför Drydens diskutabla missbruk av begreppet har haft en så långvarig effekt. Ordet hjälte är av grekiskt ursprung, och i den grekiska mytologin syftade det på dem som var gynnade av gudarna eller hade ”gudalika” egenskaper. Oxford English Dictionary beskriver hjältar som ”män med övermänsklig styrka, mod eller förmåga”. Betoningen ligger här på super, ett adjektiv som antyder att hjältemodet går utöver vad människor förväntas göra.

Friedrich Nietzsches übermensch(övermänniska)-teori

Friedrich Nietzsches teori om übermensch (ibland översatt som ”övermänniska”) talar om detta begrepp att gå utöver mänsklig förmåga. Nietzsche, en tysk 1800-talsfilosof, skrev i Thus Spoke Zarathustra (1883) att i den moderna världen hade Gud, eller begreppet Gud, upphört att ge livet mening. Detta tomrum, skrev han, skulle kunna fyllas av übermensch, en överlägsen, transcendent människa som skulle ge livet en ny mening. Alla kunde sträva efter att uppnå denna status och på så sätt skapa en värld där alla motiverades av en kärlek till den nuvarande världen och den nuvarande tiden. Den skotske historikern Thomas Carlyle, som skrev 1840, skulle hålla med om att hjältemodet måste vara livsbejakande, även om han inte skulle hålla med om att religionen hade upphört att ge livet mening. I ”On Heroes, Hero-Wore, and the Heroic in History” skrev han faktiskt att ”alla religioner står på” dyrkan av hjältar, och att Jesus Kristus kunde betraktas som den ”största av alla hjältar” (249). Carlyle fortsätter med att ställa upp kriterier för vad som gör en hjälte eller en heroisk handling till en hjälte: Han säger att en hjälte måste övervinna rädslan, annars agerar han bara som en ”slav och fegis” (268). Vidare måste han vara allvarlig och uppriktig och ha en vision som tränger längre än vad det vanliga ögat kan se (281, 325). Slutligen måste han vara en inspiration för andra, någon som kan ”lysa upp vägen” (347). Eftersom Carlyle var en av de första som skrev om ämnet på allvar har många av hans kriterier bestått och förstärkts av dagens teoretiker.

Joseph Campbell, som har skrivit några av de mest kända arbetena om mytologi och hjältemod, upprepar Carlyle när han säger: ”Hjälten är därför den man eller kvinna som har kunnat kämpa sig förbi sina personliga och lokala begränsningar för att nå fram till de allmänt giltiga, normalt mänskliga formerna” (30). Med andra ord börjar hjältarna livet som normala människor, men genom någon extraordinär gåva kan de påbörja och lyckas med den resa under vilken de kommer att bevisa sitt hjältemod. Carlyle och Campbell betonar båda att människor behöver hjältar – att vår reaktion på dem tillfredsställer en grundläggande mänsklig impuls. Vi behöver tydligen den inspiration och motivation som kommer från tron på att det finns hjältar i världen vars exempel vi kan eftersträva. Psykologen Miriam F. Polster, som 1992 skrev om kvinnliga hjältar, sammanställde en lista över egenskaper som hon hämtade från egenskaper som tillskrivits hjältar genom tiderna. Hon påminner om Nietzsches übermensch och konstaterar att de ”motiveras av en djup respekt för mänskligt liv”, att deras vision av vad som är möjligt går längre än andras, att de har stort mod och att de inte motiveras av den allmänna opinionen (22). Som ett exempel nämner hon Antigone från Sofokles pjäs Antigone, som med stor personlig risk för sig själv begraver sin bror Polynikos kropp mot sin farbrors, kungens, vilja. Antigone är här en hjälte eftersom hennes drivkraft är respekten för sin brors liv. Hon vet att hon måste hedra detta liv, även i döden.

Cranes behandling av hjältemod

Polster fortsätter med att konstatera att hjälte och hjältemod är ord som länge har förknippats med män på grund av det populära fokuset på fysiskt mod och styrka. Ordet dök faktiskt upp för första gången i Homers Iliaden, då namnet gavs till alla de som hade deltagit i de trojanska krigen och om vilka en historia kunde berättas. Men, som Carlyle och Campbell båda betonar, är det lika sällsynt att besitta stort moraliskt mod och det bör hedras med lika stor iver. I Charlotte Brontës Jane Eyre till exempel visar Jane mer moraliskt mod än någon annan i romanen, genom att stå vid sin väninna Charlotte Temple, stå upp mot sin onda moster Reed, vägra gifta sig med St John Rivers eftersom hon inte är förälskad i honom och återvända till den sårade mr Rochester. Janes insatser är genomgående heroiska eftersom de bejakar livet, de är osjälviska och de inspirerar andra till det goda. Däremot är Henry Flemings handlingar i Stephen Cranes The Red Badge of Courage inte lika konsekventa. När Fleming flyr från sin första strid agerar han endast av rädsla. Men när han återvänder till striden som en förändrad man verkar Crane antyda att han fortfarande agerar av rädsla. Han motiveras nu av sin önskan att inte bli sedd som en fegis. Tim O’Brien, författare till Vietnamkrigsromanerna Going after Cacciato och The Things They Carried, har hävdat att män har dödat och dött ”för att de var rädda för att inte göra det.”

Detta är precis poängen med Cranes behandling av hjältemodet: att det är komplicerat, att det är svårt att urskilja och att det kan bära med sig en hel del tvetydigheter. Henry Fleming är soldat, och fysiska handlingar av mod som de som uppvisas i krig har länge varit heroismens område. Men hur är det med vanliga människor, de vars dagliga liv inte placerar dem i typiska ”heroiska” situationer? Kan dessa människor också uppvisa hjältemod? I John Updikes ”A&P” till exempel säger Sammy, kassörskan i en stormarknad som berättar historien, plötsligt upp sig från sitt jobb när hans chef är respektlös mot tre tonårsflickor som kommer in i butiken. I det stora hela kanske denna handling inte verkar anmärkningsvärd. Men i A&P:s värld är den det verkligen. För att återgå till några av de kriterier som diskuterades ovan har Sammy respekt för livet och respekt för nuet i och med att han inte bara vill fortsätta som om ingenting hade hänt. Han vill erkänna flickornas värde som människor och inte bara se dem som ”får” som de andra människorna i butiken. Sammy har också visioner. Han vill inte att A&P ska vara hans liv; han tänker på framtiden och hur han kan bidra till den på ett mer meningsfullt sätt än när han står bakom kassan.

Heroiskt beteende kan också komma från dem som vi kanske inte ser som typiskt ”goda” människor. Ibland används termen antihjälte för dessa karaktärer. I John Gays The Begg ar’s Opera är Macheath en tjuv och mördare. Han ”gifter” sig med flera kvinnor under falska förespeglingar och visar föga respekt för stadens lagar. Macheath kan dock sägas vara en hjälte eftersom det system inom vilket han verkar är så korrupt och saknar medkänsla att publiken faktiskt hejar på honom för att han ska besegra systemet. Han har sin egen moralkodex och han håller sig till den. Sett ur detta perspektiv kan man lätt se hur Macheaths djärva handlingar kan ses som hjältemodiga. Det är ett stort steg från en karaktär som Macheath till en karaktär som Sammy the checker. Och återigen finns det ett annat stort språng från Sammy till karaktärer som Jane Eyre och Antigone. Alla dessa karaktärer uppvisar dock ett beteende som är inspirerande, modigt och extraordinärt, och på så sätt exemplifierar de alla temat hjältemod.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.