Titanoboa était le serpent préhistorique de 50 pieds des cauchemars

Le Titanoboa n’a tout simplement pas d’égal parmi les serpents modernes, même l’anaconda pâlit en comparaison.

Ryan Sommma/FlickrTitanoboa en exposition. Voyez les humains en arrière-plan pour une comparaison de taille.

Au fin fond d’une jungle sud-américaine, un énorme serpent traquait autrefois sa proie. Après s’être glissé de plus en plus près d’un animal sans méfiance, le chasseur silencieux frappait en un éclair et brisait le cou de sa victime d’un geste rapide. Sa proie n’a même pas entendu le Titanoboa arriver au milieu de la cacophonie de la jungle préhistorique, il y a 60 millions d’années. Aucun animal n’avait la moindre chance.

Meet Titanoboa, le plus grand serpent du monde

Le Titanoboa, l’énorme serpent de la légende, prospérait dans les jungles tropicales d’Amérique du Sud quelque cinq millions d’années après l’extinction des dinosaures. La mort des reptiles géants a laissé un vide au sommet de la chaîne alimentaire, et le Titanoboa s’est volontiers mis de la partie.

Cette espèce préhistorique mesurait jusqu’à 15 mètres de long et pesait jusqu’à 2 500 livres. C’est aussi long qu’un semi-remorque que vous voyez sur les autoroutes et environ deux fois plus lourd qu’un ours polaire. À son point le plus épais, le Titanoboa faisait un mètre de large, ce qui est plus long qu’un bras humain.

Dans la jungle chaude et humide, le Titanoboa s’intégrait parfaitement : sa peau brune le camouflait parfaitement lorsqu’il se glissait dans les eaux boueuses.

Certains scientifiques pensent qu’il tuait en étranglant et en asphyxiant ses proies, tandis que d’autres soutiennent que, bien qu’il ressemblait à un boa constrictor (la ressemblance qui lui a donné son nom), il se comportait comme un anaconda, se tapissant dans les bas-fonds et prenant en embuscade les animaux sans méfiance d’un coup sec.

Ce qui s’est passé ensuite, les scientifiques s’accordent à le dire : le grand serpent a avalé tout entier sa proie géante – et si vous aviez fait l’expérience terrifiante de regarder dans la bouche du Titanoboa, vous ne feriez pas exception. Elle pourrait vous tuer avant même que vous ayez eu la chance de crier.

Wikimedia CommonsImaginez que cette queue d’alligator soit votre bras. Vous avez déjà peur ?

Découvrir un monstre

Le titanoboa est une découverte récente et choquante. L’histoire de sa réapparition a commencé en 2002, lorsqu’un étudiant a mis au jour une feuille fossilisée lors d’une visite de la mine de charbon massive de Cerrejón, en Colombie.

La découverte était intrigante : elle suggérait qu’il fut un temps où la région abritait une jungle tentaculaire. Une étude plus poussée a révélé que le fossile appartenait à l’ère paléocène – ce qui signifiait que la mine pouvait autrefois être le site de l’une des premières forêts tropicales du monde.

Des fouilles supplémentaires ont permis de découvrir des spécimens remarquables : des tortues et des crocodiles géants, ainsi que certaines des premières bananes, avocats et plantes de haricots qui ont poussé sur la planète Terre.

Ils ont également découvert une vertèbre massive – une vertèbre bien trop grande pour appartenir à n’importe quel serpent de la jungle répertorié. C’était une découverte incroyable, et les chercheurs ont immédiatement commencé à passer les mines au peigne fin pour trouver d’autres fragments du titan de la jungle.

Leur théorie de travail était que le serpent massif auquel appartenait la vertèbre avait été pris dans une coulée de boue qui l’avait enterré. Des millions d’années et des dizaines de pieds de roche plus tard, l’os est devenu une partie de riches champs de charbon – ce qui signifie qu’il pourrait y en avoir d’autres à proximité.

Leur excitation était palpable:

Les paléontologues qui ont découvert le Titanoboa décrivent leur choc.

La chasse au crâne

Une découverte particulière, cependant, était peu probable. Bien qu’ils puissent découvrir d’autres vertèbres, il faudrait un crâne pour leur montrer ce dont l’énorme serpent était vraiment capable – et les crânes fossilisés de serpents sont notoirement difficiles à trouver.

Le problème est que les mâchoires des serpents sont rendues puissantes par leurs muscles, et non par leurs os – leurs crânes sont en fait remarquablement fragiles et s’effritent généralement avant que les sédiments puissent se construire dessus. Par conséquent, ils ne figurent généralement pas dans les archives fossiles.

Mais remarquablement, au cours des années suivantes, l’équipe a découvert les restes de 28 énormes serpents et non pas un mais trois fragments de crâne, ce qui leur a permis de reconstituer une réplique à l’échelle réelle d’un serpent si grand et si effrayant qu’il ne laissait aucun doute sur sa place dans les nouvelles jungles du monde.

Même parmi les créatures massives de l’ancienne forêt tropicale, le Titanoboa était roi : c’était le prédateur apex de son époque, une créature aussi incontestablement maîtresse de son environnement que l’était le Tyrannosaurus Rex en son temps.

Son étonnante domination a conduit certains à se demander : que se serait-il passé si le Titanoboa ne s’était pas éteint ?

Et si le Titanoboa vivait encore ?

Le Titanoboa change notre compréhension du paysage préhistorique

Pour montrer à quel point le Titanoboa pouvait être grand, le Smithsonian a installé une exposition dans la gare Grand Central à New York en 2012. La maquette présentait un serpent gargantuesque avalant ce qui ressemblait à un crocodile dont la queue pendait de la bouche du serpent.

Ils ont également diffusé une série de vidéos promotionnelles attirant l’attention, comme ce regard sur un face-à-face entre un T-Rex et un Titanoboa:

Titanoboa contre T-Rex.

La campagne publicitaire a certainement attiré l’attention des gens. Tout cela faisait partie de la préparation d’une émission spéciale de la Smithsonian Channel sur cette découverte spectaculairement rare, et montrait à quel point les créatures préhistoriques pouvaient être grandes par rapport aux animaux d’aujourd’hui.

Cristóbal Alvarado Minic/FlickrC’est votre anaconda ordinaire et banal. Un bâillement comparé au Titanoboa.

Les dimensions étonnantes du Titanoboa étaient le résultat de son climat chaud. Des fossiles de plantes suggèrent que la température de son habitat dans la jungle était en moyenne de 90 degrés humides – et pourrait bien avoir été plus chaude.

Les animaux ectothermes dépendent de sources de chaleur externes pour leur énergie. S’il fait froid, ils sont léthargiques. Ce n’est que lorsqu’il fait chaud qu’ils peuvent fonctionner à leur plein potentiel.

S’il fait toujours chaud, le métabolisme d’une créature à sang froid fonctionnera au maximum de son efficacité – ce qui lui permettra de consacrer ce surplus d’énergie à sa croissance et au maintien d’un corps plus grand.

Bien que les scientifiques aient débattu des mérites de cette théorie (si elle est vraie, affirment certains, pourquoi les lézards de nos jungles les plus chaudes ne sont-ils pas aujourd’hui aussi massifs ?), on ne peut nier que le Titanoboa était énorme.

Il n’a tout simplement pas d’égal parmi les serpents modernes.

Jusqu’à la découverte du Titanoboa, le plus grand fossile de serpent jamais trouvé mesurait 33 pieds et pesait 1 000 livres. C’était Gigantophis, un serpent qui vivait il y a 20 millions d’années en Afrique.

La plus grande espèce de serpent aujourd’hui est l’anaconda géant, et il peut atteindre environ 15 pieds de long – moins d’un tiers de la taille de votre Titanoboa moyen. Les anacondas atteignent rarement plus de 6 mètres de long ou pèsent plus de 500 livres. Ces géants contemporains, qui sont assez terrifiants à voir dans la nature, font pâle figure en comparaison de leurs ancêtres morts depuis longtemps.

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