Une brève histoire des mères royales et de l’accouchement

En 1688, l’Angleterre bouillonnait. Le roi catholique, Jacques II et VII, était profondément impopulaire, mais ses manquements étaient tolérés par le peuple tant que sa fille protestante Marie était héritière. Mais voilà que sa seconde épouse, la reine Marie de Modène, tombe enceinte – et donne naissance à un fils.

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Les naissances royales ont toujours attiré l’attention du public, surtout celles qui donnaient naissance à un nouvel héritier. Récemment, les historiens ont analysé ces événements pour ce qu’ils révèlent des pratiques de naissance passées, les naissances royales étant souvent mieux documentées que celles des simples citoyens. La grossesse royale de 1688 est exceptionnellement bien documentée, en partie parce que les filles de Jacques, Mary et Anne (les enfants de son premier mariage) étaient des correspondantes bavardes et narquoises.

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Dès le début, la grossesse de la reine a été mise en doute. Des rumeurs couraient dans le palais et sur la place du marché. Peut-être la grossesse était-elle fausse, ou peut-être le nonce apostolique, Ferdinado D’Adda, était-il le père (certes, son nom de famille faisait de lui la cible de ricanements). « Il se peut qu’il y ait un jeu déloyal prévu », écrit Anne, soupçonneuse, à sa sœur.

La reine entre en travail le 10 juin au palais de St James. Elle est assistée par trois femmes : la femme de chambre (un rôle similaire à celui d’une dame d’honneur), une sage-femme et son ancienne infirmière. Lorsque le roi arrive, Marie lui demande s’il a fait venir la reine douairière. « J’ai envoyé chercher tout le monde », fut sa réponse.

En quelques minutes, 67 personnes ont rempli la pièce – la reine douairière, les dames de la cour, le Conseil privé et les médecins royaux. Bien qu’elle n’y ait pas assisté elle-même, Anne a rapporté la chaîne des événements à sa sœur : « Comme elle souffrait beaucoup, le roi a appelé en toute hâte le Lord Chancelier, qui s’est approché du lit pour montrer qu’il était là, et les autres membres du Conseil privé ont fait de même », écrit-elle. « Ensuite, la reine a désiré que le roi cache son visage avec sa tête et son periwig, ce qu’il a fait, car elle a dit qu’elle ne pouvait pas être amenée au lit et avoir tant d’hommes qui la regardent ; car tout le Conseil se tenait près des pieds du lit… »

Marie de Modène avec son fils, James Francis Edward Stuart. Jacques revendiquera plus tard les trônes anglais, écossais et irlandais et sera connu sous le nom de « Vieux Prétendant ». (Photo par Hulton Archive/Getty Images)

Lorsque Marie accouche d’un petit garçon, le roi invite le Conseil privé à témoigner de la légitimité de la progéniture royale. Pour James et Mary, il a dû sembler qu’une salle d’accouchement remplie de notables pourrait endiguer les rumeurs. Ce ne fut pas le cas.

Les rumeurs prétendaient que la naissance était fausse : un bébé avait été introduit clandestinement, disait-on, caché dans un chauffe-lit. Ou peut-être la naissance était-elle réelle… mais le nourrisson était mort et avait été remplacé par l’enfant de la nourrice – et le nouveau bébé James était en fait le fils d’un fabricant de briques.

Avant la fin de l’année, la demi-sœur du bébé, Marie, et son mari, Guillaume d’Orange, sont arrivés en Angleterre et ont pris le trône. Anne finit par succéder au couple en tant que souveraine, mais ne réussit pas mieux à sécuriser la lignée : elle eut cinq mort-nés, sept fausses couches et cinq naissances vivantes, dont aucun ne vécut jusqu’à l’âge adulte. (Elle n’a cependant pas gardé 17 lapins substituts d’enfants, comme le suggère le récent film The Favourite).

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Princesse Charlotte

Une naissance royale réussie pourrait faire carrière pour les accoucheurs. À la naissance de son fils, Jacques II a donné 500 guinées à la sage-femme et a fait chevalier le médecin de la reine sur le champ ; Charles Locock, obstétricien de la reine Victoria, a reçu 1 000 £ pour avoir mis au monde la princesse Victoria ; les chevaliers ont afflué pour les gynécologues et les obstétriciens d’Elizabeth II ; tout comme ceux des principaux membres de l’équipe médicale de la duchesse de Cambridge, qui compte 20 personnes.

Mais lorsque les choses tournaient mal, les conséquences de l’examen public cinglant de la naissance royale pouvaient être dévastatrices.

Richard Croft était le principal « accoucheur » (l’obstétricien d’aujourd’hui) du début du XIXe siècle. Lorsque l’enfant unique du prince de Galles, la princesse Charlotte, âgée de 21 ans, est retombée enceinte après deux fausses couches, Croft a été le choix évident pour accoucher de l’enfant. La princesse et son mari, le prince Léopold de Saxe-Cobourg-Saalfeld, ont choisi de rester dans leur résidence de campagne pour la naissance. Lorsque Charlotte commença à accoucher à 19 heures le lundi 3 novembre 1817, des coursiers partirent pour Londres avec l’ordre de faire venir le Conseil privé. Ils se sont dûment réunis dans la bibliothèque adjacente à la chambre de la princesse et ont été régulièrement mis au courant par des notes envoyées depuis la salle d’accouchement.

Princesse Charlotte de Galles – enfant unique de George IV et de Caroline de Brunswick – avec son mari Léopold de Saxe-Cobourg, plus tard Léopold Ier de Belgique. Elle est morte en couches en 1817. (Photo par Photo12/UIG via Getty Images)

Charlotte, Croft et Mme Griffiths (l' »infirmière mensuelle » qui assistait l’accoucheur et prenait soin de la mère et de l’enfant pendant un mois) sont bientôt rejoints par le médecin en exercice et le beau-frère de Croft, Matthew Baillie. Aux premières heures du matin, un autre accoucheur, John Sims, est appelé. Les trois hommes s’accordent à dire que le travail est lent mais normal et que, selon la pratique, il faut laisser la nature suivre son cours. Comme les contractions de la princesse se poursuivaient et qu' »elle ne montrait aucune marque de force déficiente pendant son travail », les médecins décidèrent de ne pas utiliser de forceps pour accélérer la naissance.

Enfin, après 50 heures de travail, la princesse accoucha d’un garçon mort-né. Les efforts pour le réanimer à l’aide d’un bain chaud ont échoué. Charlotte, dira plus tard Croft, semblait « aussi bien que les dames le sont habituellement, après des travaux tout aussi prolongés » et elle a eu un bouillon de poulet, des toasts et un verre de porto. Les médecins se sont retirés pour se reposer, et le prince Léopold a rejoint sa femme. Un peu plus tard, les médecins furent rappelés : L’état de Charlotte se détériorait rapidement. Elle entendait un « bruit de chant dans son oreille » et souffrait d' »affections spasmodiques de la poitrine » – des convulsions. Le laudanum, un remède très répandu, ne l’aide pas : elle a du mal à respirer, son pouls est irrégulier et sa peau devient froide. Le 6 novembre 1817, à 2h30 du matin, Charlotte meurt.

L’effusion de chagrin pour la princesse morte est intense. « C’était vraiment comme si chaque foyer de Grande-Bretagne avait perdu un enfant préféré », écrit un commentateur.

Charlotte avait été la seule petite-fille vivante de George III. Sa mort a incité ses oncles et tantes à se précipiter dans leurs chambres pour assurer la succession. Le premier à le faire fut le prince Edward et sa femme, la princesse Victoria. Leur fille, née en 1819, devint la nouvelle héritière : Victoria.

Si la famille royale n’a pas blâmé Croft pour la mort de Charlotte, ce n’était pas le cas du public, de nombre de ses collègues et de ses anciens patients, qui ont exigé « une déclaration appropriée des docteurs… car ils n’apparaissent certainement pas de manière satisfaisante. » Plombé par les murmures, Croft s’est suicidé.

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Reine Victoria

La mort de Charlotte a stimulé une inclinaison accrue pour l’intervention médicale dans les naissances par l’utilisation d’instruments et de médicaments – et sa cousine Victoria allait elle-même embrasser l’une de ces interventions.

Par rapport à nombre de ses prédécesseurs, le chemin de la reine Victoria vers la maternité multiple fut une navigation sans heurts : neuf grossesses toutes menées à terme. Cependant, si Victoria a aimé tomber enceinte (« un bonheur sans nom », a-t-elle écrit à propos de sa nuit de noces), elle a décrit les inconvénients de ses nombreuses grossesses : « J’ai dû supporter neuf fois pendant huit mois les ennemis susmentionnés et j’avoue que cela m’a beaucoup fatiguée ; on se sent tellement cloué au sol, les ailes coupées – en fait, on n’est qu’à moitié soi-même sur …… » Pas proto-féministe, Victoria a néanmoins apprécié le fardeau de la naissance, et lorsqu’elle a entendu parler d’une méthode de soulagement, elle l’a saisie : l’anesthésie.

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En 1847, l’obstétricien d’Édimbourg James Simpson démontre que le chloroforme peut atténuer les douleurs de l’accouchement. La nouvelle filtre dans le cercle social de Victoria ; certaines de ses amies exigent de leurs accoucheurs « d’être délivrées sans le savoir ».

La reine Victoria avec son troisième fils Arthur William, duc de Connaught, futur maréchal Connaught. (Photo par Rischgitz/Getty Images)

Pour la naissance du huitième enfant de Victoria, Simpson lui-même a été engagé pour rejoindre son équipe d’accouchement habituelle, composée de Charles Locock (« The Great Deliverer »), de l’infirmière Mary Lilly et du prince Albert, qui était présent pour les neuf naissances. D’éminents hommes d’État sont assis à l’extérieur de la pièce, mais la porte est ouverte pour permettre une bonne vue des procédures. Simpson anesthésie la reine en faisant couler du chloroforme sur un mouchoir placé dans un entonnoir par lequel elle respire. « L’effet », écrit Victoria dans son journal, « était apaisant, calme et délicieux au-delà de toute mesure. »

L’insistance de Victoria à utiliser l’anesthésie n’était cependant pas simple. L’opinion religieuse s’y opposait : soulager la douleur pendant l’accouchement  » priverait Dieu des cris profonds et sérieux qui s’élèvent dans les moments difficiles pour demander de l’aide « , expliquait un ecclésiastique. La femme avait « reçu l’ordre d’enfanter dans la douleur ». L’opinion médicale, elle aussi, est divisée : « dangereux et inutile », s’insurge la revue médicale The Lancet. Victoria eut de nouveau recours à l’anesthésie pour son dernier accouchement, celui de Béatrice.

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La reine Elizabeth II

Lorsque la princesse Elizabeth, la future reine, fut enceinte de son premier enfant en 1948, elle aussi s’engagea auprès d’un assortiment de sommités de la gynécologie et de l’obstétrique. Quatre d’entre eux, en fait.

L’accouchement lui-même a eu lieu dans la Buhl Room du palais de Buckingham, normalement une chambre d’amis avec une belle vue sur le Mall. Il ne s’agissait cependant pas d’un  » accouchement à domicile  » au sens habituel du terme : la pièce a été transformée en hôpital miniature, comme elle le sera à nouveau en 1951 lors de l’ablation du poumon du roi George VI.

Qui était dans la chambre avec la jeune princesse ? (Le prince Philip n’y était pas ; il a joué au squash pendant la naissance de Charles, apportant du champagne et des œillets à Elizabeth une fois celle-ci terminée. Mais il a assisté à la naissance de son quatrième enfant, le prince Edward, en 1964 – comme tous les pères royaux depuis). Plus précisément, qui était présent pour assister officiellement à la naissance ? Au fil des siècles, les 67 témoins de l’époque de Marie de Modène ont été réduits à un seul : le ministre de l’intérieur. Pour la naissance d’Élisabeth, le politicien conservateur William « Jix » Joynson-Hicks avait été appelé à sortir de son lit pour assister à sa naissance par césarienne au domicile des parents de la reine mère. La question était de savoir si cette coutume allait perdurer ?

La princesse Elizabeth tenant dans ses bras sa petite fille, la princesse Anne, avec les grands-mères la reine Marie (à gauche) et la reine Elizabeth. (Photo de Central Press/Hulton Archive/Getty Images)

Alan « Tommy » Lascelles, secrétaire privé du roi George VI, a discuté de la question avec le roi (Elizabeth elle-même n’a pas été consultée). Lascelles était contre : avoir le ministre de l’Intérieur comme « une sorte de sage-femme surnuméraire… était dépassé et ridicule » et sans aucune base constitutionnelle. Mais Elizabeth estimait que c’était important, aussi le ministre de l’Intérieur James Chuter Ede fut-il invité à être « présent à la naissance du bébé de la princesse Elizabeth ».

Peu avant la date prévue, le haut-commissaire canadien rencontra Lascelles et nota que les Dominions avaient autant d’intérêt que les Britanniques pour le futur héritier. Des représentants des Dominions seraient également invités à assister à la naissance, n’est-ce pas ? Alarmé, Lascelles consulte à nouveau le roi, soulignant que « si l’ancien rituel était observé, il n’y aurait pas moins de sept ministres assis dans le passage ».

Le jour même, Buckingham Palace annonce la fin d’une « coutume archaïque ». Ainsi, lors de la naissance de Charles, seul le personnel médical a assisté.

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Les naissances royales ne sont, bien sûr, pas des accouchements typiques : ce sont des naissances soutenues par des ressources massives. La famille royale moderne a eu tendance à être médicale dans ses choix, privilégiant les naissances assistées par un obstétricien plutôt que par une sage-femme (comme l’a été la tendance britannique plus généralement). Malgré ces ressources, une future mère royale n’est pas totalement libre de choisir la manière dont elle va accoucher : au fil de l’histoire, les membres de la famille, les États et le public ont tous influencé la manière dont les femmes royales ont mis au monde leurs enfants. Le choix par les royaux de la personne qui les aidera s’est appuyé sur la réputation professionnelle, mais aussi sur les recommandations personnelles des amis et de la famille, ce qui a donné lieu à des dynasties de conseillers médicaux impliqués dans de multiples naissances royales avec de multiples membres de la famille royale.

Le duc et la duchesse de Sussex – Harry et Meghan – sont le dernier couple royal dont la grossesse suscite un intérêt brûlant, et il semble qu’ils espèrent détourner ou au moins retarder cette attention. « Leurs Altesses royales, peut-on lire dans un communiqué du palais de Buckingham, ont pris la décision personnelle de ne pas divulguer les projets relatifs à l’arrivée de leur bébé. L’histoire dirait, bonne chance à eux.

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Dr Laura Dawes est une historienne de la médecine, auteur et diffuseur. Son dernier livre s’intitule Fighting Fit : The Wartime Battle for Britain’s Health (2016)

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